Subido por Vicky Martinez

Documento 8792576

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D E S A R RO L L O
PSICOLÓGICO
N OV E NA E D I C I Ó N
Grace J. Craig
University of Massachusetts
con la colaboración de
Don Baucum
University of Alabama, Birmingham
KWWSERRNVPHGLFRVRUJ
TRADUCCIÓN:
José Carmen Pecina Hernández
Traductor profesional
REVISIÓN TÉCNICA:
María Elena Ortiz Salinas
Facultad de Psicología, UNAM
Prentice Hall
Datos de catalogación bibliográfica
CRAIG, GRACE J. y BAUCUM, DON
Desarrollo psicológico
Novena edición
PEARSON EDUCACIÓN, México, 2009
ISBN: 978-607-442-310-5
Área: Universitarios
Formato: 21 ⫻ 27 cm
Páginas: 720
Authorized adaptation of the translation from the English Language edition, entitled Human Development, eight edition by
Grace J. Craig and Don Baucum, Published by Pearson Education Inc., publishing as PRENTICE HALL INC., Copyright ©1999.
All rights reserved. ISBN 0-13-922774-1
Adaptación en español de la traducción de la obra titulada Human Development, eight edition por Grace J. Craig y Don Baucum, publicada originalmente en inglés por Pearson Education Inc., publicada como PRENTICE HALL INC., Copyright ©1999.
Todos los derechos reservados.
Esta adaptación en español es la única autorizada.
Edición en español
Editora: Leticia Gaona Figueroa
e-mail: [email protected]
Editor de desarrollo: Felipe Hernández Carrasco
Supervisor de producción: Juan José García Guzmán
NOVENA EDICIÓN, 2009
Imagen de portada: Detalle de “Niños en una granja” de Camille Pissarro, 1887
D.R. © 2009 por Pearson Educación de México, S.A. de C.V.
Atlacomulco 500, 5o. piso
Col. Industrial Atoto
53519, Naucalpan de Juárez, Edo. de México
Cámara Nacional de la Industria Editorial Mexicana. Reg. núm. 1031
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magnético o electroóptico, por fotocopia, grabación o cualquier otro, sin permiso previo por escrito del editor.
El préstamo, alquiler o cualquier otra forma de cesión de uso de este ejemplar requerirá también la autorización del editor o de
sus representantes.
ISBN 978-607-442-310-5
El ISBN para el formato electrónico de esta obra es 978-607-442-316-7
Impreso en México. Printed in Mexico.
1 2 3 4 5 6 7 8 9 0 - 12 11 10 09
Prentice Hall
es una marca de
www.pearsoneducacion.net
Resumen de contenido
1
2
3
4
■
TEORÍAS Y MÉTODOS DE INVESTIGACIÓN
3
■
DESARROLLO PRENATAL Y PARTO
■
HERENCIA Y AMBIENTE
■
DESARROLLOS FÍSICO, COGNOSCITIVO
Y LINGÜÍSTICO EN LA INFANCIA
123
5
■
DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN EN LA INFANCIA
6
■
EL PREESCOLAR: DESARROLLOS FÍSICO,
COGNOSCITIVO Y LINGÜÍSTICO
201
7
■
EL PREESCOLAR: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
237
8
■
NIÑEZ MEDIA Y NIÑOS EN EDAD ESCOLAR:
45
85
167
273
DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
9
10
11
■
NIÑEZ MEDIA Y NIÑOS EN EDAD ESCOLAR:
DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD Y SOCIALIZACIÓN
311
■
ADOLESCENCIA: DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
■
ADOLESCENCIA: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
375
■
JUVENTUD: DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
■
JUVENTUD: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
441
14
■
ADULTOS DE EDAD MADURA:
DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
15
■
MADUREZ: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
511
■
LA VEJEZ: DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
■
LA VEJEZ: DESARROLLO DE LA
PERSONALIDAD Y SOCIALIZACIÓN
12
13
16
17
18
■
LA MUERTE Y EL PROCESO DE MORIR
345
409
481
543
577
605
iii
Contenido
PREFACIO
XXIII
PARTE
UNO
I NTRODUCCIÓN A LA MATERIA
Y DESARROLLO PRENATAL
1
■
TEORÍAS Y MÉTODOS DE INVESTIGACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
4
ASPECTOS FUNDAMENTALES DEL DESARROLLO HUMANO
6
Funcionamiento del desarrollo 6
Temas adicionales sobre el desarrollo 8
REPASE Y APLIQUE 10
TEORÍAS HISTÓRICAS Y CONTEMPORÁNEAS
DEL DESARROLLO 10
¿Qué es la niñez? 10
¿Qué es la adolescencia? 12
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Cuando la guerra interrumpe la niñez 14
¿Qué es la adultez? 14
El desarrollo y las familias cambiantes 15
REPASE Y APLIQUE 16
ESTUDIO DEL DESARROLLO HUMANO:
MÉTODOS DESCRIPTIVOS 16
El método de estudio de casos y las teorías de la personalidad 16
TEMA DE CONTROVERSIA: ¿Son las personas intrínsecamente
buenas, malas o ninguna de las dos cosas? 20
Métodos objetivos de obtención de datos sobre el desarrollo 21
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Estudio naturalista
de la conducta social del niño 23
Diseños de investigación del desarrollo 25
La correlación como herramienta descriptiva 27
iv
REPASE Y APLIQUE 28
Contenido
ESTUDIO DEL DESARROLLO HUMANO:
MÉTODOS EXPERIMENTALES 28
La búsqueda de la causalidad 28
Experimentos que se concentran en los individuos 29
Experimentos que se concentran en los grupos 30
REPASE Y APLIQUE 32
LA COGNICIÓN EN LAS TEORÍAS DEL DESARROLLO
32
Teoría del procesamiento de información 33
Teoría cognoscitiva social 34
Teoría del desarrollo cognoscitivo 34
REPASE Y APLIQUE 36
LA ÉTICA EN LA INVESTIGACIÓN DEL DESARROLLO
Normas para una investigación ética 37
TEMA DE CONTROVERSIA: El experimento de Watson
con el pequeño “Albert” 38
REPASE Y APLIQUE 40
Resumen 40 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 42
2
■
42 / Utilice lo que aprendió 42 /
DESARROLLO PRENATAL Y PARTO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
46
CRECIMIENTO Y DESARROLLO PRENATAL
47
Periodos y trimestres 47
Concepción y periodo germinal 47
El periodo embrionario 50
El periodo fetal 52
Tendencias del desarrollo 55
REPASE Y APLIQUE 56
INFLUENCIAS PRENATALES DEL AMBIENTE
Edad de la madre 56
Salud y nutrición de la madre 57
Atención médica prenatal 58
Periodos críticos en el desarrollo prenatal
Los teratógenos y sus efectos 60
REPASE Y APLIQUE 65
58
56
37
v
vi
Contenido
PARTO
65
TEMA DE CONTROVERSIA: Juicio legal o tratamiento
a las madres que consumen crack 66
Etapas del parto 66
Primeras impresiones 68
Métodos de parto 70
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Recién nacidos en riesgo 73
Complicaciones del parto 73
REPASE Y APLIQUE 77
EL DESARROLLO DE LA FAMILIA
77
Transición a la paternidad y a la maternidad 77
Los inicios del apego 79
REPASE Y APLIQUE 80
Resumen 80 / Conceptos básicos 82 / Utilice lo que aprendió 82 /
Lecturas complementarias 83
3
■
HERENCIA Y AMBIENTE
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
86
MARCO TEÓRICO PARA ESTUDIAR
LA HERENCIA Y EL AMBIENTE 87
CÓMO FUNCIONA LA HERENCIA
Genes
88
88
Cromosomas 89
La división celular y la reproducción 89
Cómo se combinan los genes 90
REPASE Y APLIQUE 92
ANORMALIDADES CROMOSÓMICAS Y GENÉTICAS
92
Anormalidades relacionadas con el sexo 92
Anormalidades autosómicas 94
Consejería genética 94
Avances en la investigación y en el tratamiento genéticos 98
TEMA DE CONTROVERSIA: Clonación humana 99
REPASE Y APLIQUE 100
HEREDABILIDAD DE CONDUCTAS Y RASGOS COMPLEJOS
Puntos de vista evolutivos 101
100
Contenido
Investigaciones sobre la heredabilidad de los rasgos 102
REPASE Y APLIQUE 104
CÓMO FUNCIONA EL AMBIENTE:
DE LO SIMPLE A LO COMPLEJO 104
Procesos básicos del aprendizaje 104
Aprendizaje social 108
Socialización y aculturación 109
Influencias sociales en el desarrollo durante el ciclo vital 114
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Niños que sobreviven 117
REPASE Y APLIQUE 118
Resumen 118 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 120
120 / Utilice lo que aprendió 120 /
PARTE DOS
N IÑEZ
4
■
DESARROLLOS FÍSICO, COGNOSCITIVO
Y LINGÜÍSTICO EN LA INFANCIA
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO 124
NEONATOS
124
Competencias y estados del infante 125
Aprendizaje y habituación
127
REPASE Y APLIQUE 129
DESARROLLO FÍSICO Y MOTOR
130
¿Maduración o un sistema dinámico? 130
Resumen de los dos primeros años de vida
131
TEMA DE CONTROVERSIA: El síndrome de muerte infantil repentina 134
Nutrición y desnutrición del infante 137
Amamantamiento o alimentación con biberón 138
REPASE Y APLIQUE 139
DESARROLLO SENSORIAL Y PERCEPTUAL
140
Estudio de las capacidades perceptuales del infante 140
Visión 140
Audición 143
Gusto, olfato y tacto 144
Integración sensorial 144
vii
viii
Contenido
REPASE Y APLIQUE 145
DESARROLLO COGNOSCITIVO
145
La mente activa 145
El periodo sensoriomotor 146
Crítica a la teoría de Piaget 150
Organización y categorías perceptuales 151
Desarrollo cognoscitivo dentro del contexto social 152
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Familias disfuncionales
e intervención 153
REPASE Y APLIQUE 154
DESARROLLO DEL LENGUAJE
154
Elementos del lenguaje 154
Los inicios del lenguaje 154
TEMA DE CONTROVERSIA: ¿Es exclusivamente humano
el lenguaje? 155
Palabras y oraciones 158
Procesos de aprendizaje del lenguaje 161
REPASE Y APLIQUE 163
Resumen 163 / Conceptos básicos 165 / Utilice lo que aprendió 165 /
Lecturas complementarias 165
5
■
DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD Y SOCIALIZACIÓN
EN LA INFANCIA
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
168
DESARROLLO SOCIAL Y EMOCIONAL EN LA INFANCIA
169
Primeras relaciones 169
El proceso del apego 169
Comunicación emocional y apego 171
TEMA DE CONTROVERSIA: Gansos, monos y seres humanos 172
El apego y la ansiedad ante los extraños y la separación 173
REPASE Y APLIQUE 174
PATRONES DE LAS PRIMERAS RELACIONES
174
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Reacciones ante
la separación y la pérdida 175
Calidad del apego 175
El apego en los niños con necesidades especiales 181
Contenido
REPASE Y APLIQUE 182
LOS PADRES, LOS HERMANOS Y EL SISTEMA FAMILIAR
Padres
182
Hermanos
Abuelos
184
185
REPASE Y APLIQUE 186
DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
EN EL SEGUNDO AÑO DE VIDA 186
Confianza, cuidado solícito y una base segura 186
Referenciación social y significado cultural
187
Autonomía, disciplina y conducta prosocial 188
Desarrollo del yo 190
REPASE Y APLIQUE 192
EMPLEO DE LOS PROGENITORES
193
Ecología social del cuidado del infante 193
Atención diurna del infante 194
TEMA DE CONTROVERSIA: Cuidados diurnos
del niño a temprana edad 195
REPASE Y APLIQUE 196
Resumen 197 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 199
6
■
198 / Utilice lo que aprendió 198 /
EL PREESCOLAR: DESARROLLOS FÍSICO,
COGNOSCITIVO Y LINGÜÍSTICO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
202
DESARROLLOS FÍSICO Y MOTOR
203
Tamaño y proporciones corporales 203
Desarrollo del cerebro 205
Desarrollo de las habilidades motoras 207
REPASE Y APLIQUE 210
DESARROLLO COGNOSCITIVO
210
Aspectos básicos del pensamiento preoperacional 210
Limitaciones del pensamiento preoperacional 212
Conservación 214
Limitaciones de la teoría de Piaget 216
Más allá de Piaget: perspectivas sociales 217
Función de la memoria en el desarrollo cognoscitivo 218
182
ix
x
Contenido
REPASE Y APLIQUE 221
DESARROLLO DEL LENGUAJE
221
Una gramática en expansión 221
Más palabras y conceptos 222
La influencia de los padres en el uso del lenguaje 222
Conversaciones de los niños 223
TEORÍA Y HECHOS: ¿Es señal de inmadurez
que los niños hablen solos? 224
Subdialectos 225
Bilingüismo 226
REPASE Y APLIQUE 227
JUEGO Y APRENDIZAJE
227
Tipos de juego 228
El juego y el desarrollo cognoscitivo 230
TEMA DE CONTROVERSIA: Lo real y lo imaginario 231
REPASE Y APLIQUE 232
Resumen 232 / Conceptos básicos 234 / Utilice lo que aprendió 234 /
Lecturas complementarias 234
7
■
EL PREESCOLAR: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
238
REVISIÓN DE TRES TEORÍAS
TEORÍAS PSICODINÁMICAS
239
239
Temor y ansiedad 240
Otras emociones 243
Conflictos del desarrollo 245
REPASE Y APLIQUE 247
TEORÍAS DEL APRENDIZAJE SOCIAL
247
Agresión 247
TEMA DE CONTROVERSIA: Los efectos de la televisión 249
Conducta prosocial 250
Los compañeros, el juego y la adquisición de habilidades sociales
252
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Variaciones culturales en el significado
del juego 254
Contenido
Cómo interactúa el género con el aprendizaje social 256
REPASE Y APLIQUE 257
TEORÍAS DEL DESARROLLO COGNOSCITIVO:
CONOCIMIENTO DEL YO Y DE LOS OTROS 257
El autoconcepto
258
Conceptos y reglas sociales 259
Esquemas de géneros 260
Androginia
261
REPASE Y APLIQUE 262
DINÁMICA FAMILIAR
262
Estilos de crianza 262
Dinámica de los hermanos 266
Disciplina y autorregulación 267
TEORÍAS Y HECHOS: Cómo enseñar a los niños el autocontrol 268
REPASE Y APLIQUE 269
Resumen 269 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 271
8
■
271 / Utilice lo que aprendió 271 /
NIÑEZ MEDIA Y NIÑOS EN EDAD ESCOLAR:
DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
274
DESARROLLO FÍSICO Y MOTOR
275
Crecimiento y cambios físicos 275
Cambios internos 276
Desarrollo de las habilidades motoras 276
Salud, enfermedad y accidentes 277
REPASE Y APLIQUE 281
DESARROLLO COGNOSCITIVO
281
Piaget y el pensamiento operacional concreto 281
Procesamiento de la información 285
Lenguaje y alfabetización 287
REPASE Y APLIQUE 289
INTELIGENCIA Y LOGRO
289
Pruebas de inteligencia 290
Naturaleza de la inteligencia 291
xi
xii
Contenido
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Refugiados del sureste asiático
y aprovechamiento académico 293
Limitaciones de la evaluación 293
REPASE Y APLIQUE 295
APRENDIZAJE Y PENSAMIENTO EN LA ESCUELA
295
Nuevas exigencias y expectativas 295
Cómo desarrollar alumnos competentes y pensadores críticos 296
El éxito en la escuela 297
TEMA DE CONTROVERSIA: La brecha de las matemáticas 298
TEORÍAS Y HECHOS: Instrucción asistida por computadora
en las escuelas 300
REPASE Y APLIQUE 302
TRASTORNOS DEL DESARROLLO
302
Retraso mental 302
Problemas de aprendizaje 303
Trastorno de déficit de atención con hiperactividad 305
REPASE Y APLIQUE 306
Resumen 306 / Conceptos básicos 308 / Utilice lo que aprendió 308 /
Lecturas complementarias 308
9
■
NIÑEZ MEDIA Y NIÑOS EN EDAD ESCOLAR:
DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD Y SOCIALIZACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
312
DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
EN UN MUNDO SOCIAL EN EXPANSIÓN
312
Tres teorías del autoconcepto en la niñez media 313
El autoconcepto 313
REPASE Y APLIQUE 315
CONOCIMIENTO Y RAZONAMIENTO SOCIAL
315
Desarrollo de la cognición social 315
Ideas de Piaget sobre el razonamiento y el juicio morales 316
Teoría de las seis etapas de Kohlberg 316
Planteamiento alternativo de Gilligan 318
Planteamiento de Eisenberg 319
REPASE Y APLIQUE 319
Contenido
INFLUENCIAS PERMANENTES DE LA FAMILIA
319
Interacciones y relaciones del progenitor con el hijo 320
La naturaleza cambiante de la familia 321
TEMA DE CONTROVERSIA: Niños con llave 322
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Creciendo enmedio del peligro 323
Los hijos del divorcio 325
Maltrato del niño 327
Explicaciones del maltrato del niño 329
REPASE Y APLIQUE 331
RELACIONES CON LOS COMPAÑEROS
Y COMPETENCIA SOCIAL 331
Conceptos de la amistad 332
Funciones de la amistad 333
Grupos de compañeros 334
TEORÍAS Y HECHOS: Apodos
337
Los incluidos, los excluidos y el prejuicio 338
REPASE Y APLIQUE 339
Resumen 339 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 342
342 / Utilice lo que aprendió 342 /
PARTE TRES
A DOLESCENCIA
10
■
ADOLESCENCIA: DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
346
LA ADOLESCENCIA EN NUESTROS DÍAS
346
REPASE Y APLIQUE 347
EL AJUSTE AL DESARROLLO FÍSICO
348
Crecimiento y cambios físicos 348
TEORÍAS Y HECHOS: ¿Son los adolescentes víctimas
de hormonas incontrolables? 350
Pubertad
351
El ajuste a la imagen corporal 352
TEMA DE CONTROVERSIA: Anorexia nerviosa y bulimia 353
REPASE Y APLIQUE 355
xiii
xiv
Contenido
ACTITUDES Y CONDUCTA SEXUALES
355
La “revolución” sexual 355
Homosexualidad 357
Masturbación 358
Diferencias de género en la expresión de la sexualidad 358
Factores que influyen en las relaciones sexuales tempranas 358
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Educación sexual en Japón
y Escandinavia 360
Abuso sexual contra los adolescentes 361
Paternidad en los adolescentes 362
REPASE Y APLIQUE 364
CAMBIOS COGNOSCITIVOS EN LA ADOLESCENCIA
364
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Cómo ayudar a las madres adolescentes
que viven en la pobreza 365
Pensamiento abstracto 365
Procesamiento de la información y el desarrollo cognoscitivo
del adolescente 366
Cambios en el alcance y el contenido del pensamiento 368
REPASE Y APLIQUE 371
Resumen 371 / Conceptos básicos 372 / Utilice lo que aprendió 373 /
Lecturas complementarias 373
11
■
ADOLESCENCIA: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
376
TAREAS DEL DESARROLLO EN LA ADOLESCENCIA
377
Independencia e interdependencia 377
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: La generación x y los Baby Boomers 378
Formación de la identidad 379
REPASE Y APLIQUE 382
DINÁMICA FAMILIAR
382
Comunicación entre generaciones 383
Cambios en la familia moderna 384
Abandono del hogar paterno 385
REPASE Y APLIQUE 385
COMPAÑEROS Y AMIGOS
386
Contenido
Comparación social 386
Noviazgo 387
Pandillas, bandas y solitarios 389
Negociación de límites: compañeros y progenitores 390
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Adolescentes repatriados 391
REPASE Y APLIQUE 391
RIESGOS Y PELIGROS DE LA ADOLESCENCIA
392
Aceptación de riesgos 392
Consumo y abuso de drogas 394
Delincuencia 398
REPASE Y APLIQUE 399
ESTRÉS, DEPRESIÓN Y AFRONTAMIENTO
DEL ADOLESCENTE 399
Depresión
400
TEMA DE CONTROVERSIA: ¿Por qué se suicidan los adolescentes? 401
La depresión y otros trastornos 402
Factores de protección y conductas de afrontamiento 402
REPASE Y APLIQUE 404
Resumen 404 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 406
PARTE
406 / Utilice lo que aprendió 406 /
CUATRO
A DULTEZ
12
■
JUVENTUD: DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
410
TEORÍAS SOBRE EL DESARROLLO DEL ADULTO
Relojes biológicos y normas sociales 411
Paradigmas o métodos contextuales 412
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: La historia, la cultura
y el transcurso de la vida 413
REPASE Y APLIQUE 414
DESARROLLO FÍSICO EN LA JUVENTUD
Fuerza y resistencia 414
Salud y condición física 414
Fertilidad 417
414
411
xv
xvi
Contenido
Sexo y sexualidad 417
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Cómo adaptarse a la discapacidad
física en la adultez temprana 418
REPASE Y APLIQUE 422
CONTINUIDAD Y CAMBIOS COGNOSCITIVOS
423
¿Crecimiento o deterioro cognoscitivo? 423
“Etapas” del pensamiento en el periodo universitario 424
Flexibilidad de la inteligencia 425
REPASE Y APLIQUE 427
ESTADIOS Y TAREAS DEL DESARROLLO DEL ADULTO
427
Tareas del desarrollo propuestas por Havighurst 428
Tareas del desarrollo propuestas por Erikson 429
Estadios en la vida del varón propuestos por Levinson 430
Estadios en la vida de la mujer 432
Transformaciones propuestas por Gould 434
REPASE Y APLIQUE 436
Resumen 437 / Conceptos básicos 438 / Utilice lo que aprendió 438 /
Lecturas complementarias 438
13
■
JUVENTUD: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
442
CONTINUIDAD Y CAMBIO EN EL DESARROLLO
DE LA PERSONALIDAD Y EN LA SOCIALIZACIÓN
EL YO, LA FAMILIA Y EL TRABAJO
442
443
El yo personal: autorrealización y autoestima 444
El yo como miembro de la familia 445
El yo como trabajador 446
ESTABLECIMIENTO DE RELACIONES ÍNTIMAS
448
Amistades adultas 448
Teoría triangular del amor propuesta por Sternberg 449
Formación y desarrollo de la pareja 451
REPASE Y APLIQUE 453
TEORÍAS Y HECHOS: La soltería 454
PATERNIDAD (MATERNIDAD) Y DESARROLLO DEL ADULTO
454
Contenido
454
El ciclo de la vida familiar
La transición a la paternidad (maternidad) 455
Cómo se enfrentan las etapas del desarrollo de los hijos 456
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Posposición
de la paternidad (maternidad) 457
Las exigencias de ser un progenitor solo 458
TEMA DE CONTROVERSIA: El impacto de la reforma de la asistencia
social en los progenitores solos 460
REPASE Y APLIQUE 461
EL CICLO OCUPACIONAL
461
Etapas de la vida vocacional 461
Elección y preparación profesional 462
Obtención de un lugar en la fuerza de trabajo 465
REPASE Y APLIQUE 470
TRABAJO Y GÉNERO
470
Panorama estadístico cambiante 470
Cambios en los patrones de trabajo 471
Los múltiples significados del trabajo 471
Mitos y estereotipos que afectan a la mujer en el lugar de trabajo 472
Dinámica de las parejas con doble ingreso
473
REPASE Y APLIQUE 475
Resumen 475 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 478
14
■
478 / Utilice lo que aprendió 478 /
ADULTOS DE EDAD MADURA:
DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
482
DESARROLLO EN LA MADUREZ
482
¿Tiempo de plenitud o inicio del fin? 483
Crisis de la madurez y mitos relacionados 484
REPASE Y APLIQUE 486
CONTINUIDAD Y CAMBIOS FÍSICOS
486
Cambios en las capacidades 487
La menopausia y el climaterio 487
TEORÍAS Y HECHOS: Terapia de reposición hormonal
y otros tratamientos 490
xvii
xviii
Contenido
La sexualidad en el periodo de la madurez 490
REPASE Y APLIQUE 492
SALUD Y ENFERMEDAD
492
Las buenas noticias sobre el envejecimiento y la salud 492
Principales enfermedades en la madurez 493
Efectos acumulativos de los hábitos de salud 494
Estrés y salud 496
Raza, pobreza y salud 498
TEORÍAS Y HECHOS: Los pequeños problemas y el estrés 499
REPASE Y APLIQUE 500
CONTINUIDAD Y CAMBIO COGNOSCITIVO
500
Inteligencia fluida frente a inteligencia cristalizada 500
Experiencia y pericia 504
Las capacidades cognoscitivas según el contexto 505
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: De regreso a la escuela en la edad
madura 506
Cambios funcionales de la cognición 506
REPASE Y APLIQUE 507
Resumen 507 / Conceptos básicos 509 / Utilice lo que aprendió 509 /
Lecturas complementarias 509
15
■
MADUREZ: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
512
CONTINUIDAD Y CAMBIO DE LA PERSONALIDAD
513
Las tareas de la madurez 513
Reacciones personales ante la madurez 516
REPASE Y APLIQUE 518
FAMILIA Y AMIGOS: CONTEXTOS INTERPERSONALES
La generación que dirige 519
Relaciones con los hijos adultos 519
Relaciones con los padres ancianos 521
TEORÍAS Y HECHOS: ¿Se alejan las personas maduras
de sus progenitores y de sus hijos? 522
Introducción a la vida de abuelo 524
Amistades: una perspectiva de toda la vida 525
518
Contenido
REPASE Y APLIQUE 527
LA FAMILIA CAMBIANTE
527
Divorcio y segundas nupcias 528
Familias reconstituidas
531
REPASE Y APLIQUE 533
CONTINUIDAD Y CAMBIOS OCUPACIONALES
533
Reevaluación a mitad de la carrera 534
TEMA DE CONTROVERSIA: Reestructuración y subcontratación 535
El cambio de trabajo y el estrés 535
REPASE Y APLIQUE 538
Resumen 538 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 540
16
■
540 / Utilice lo que aprendió 540 /
LA VEJEZ: DESARROLLOS FÍSICO Y COGNOSCITIVO
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
544
EL ENVEJECIMIENTO EN LA ACTUALIDAD
544
Ancianismo y estereotipos 545
Cuatro décadas de senectud 547
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Cuidado de los ancianos débiles 552
REPASE Y APLIQUE 553
ASPECTOS FÍSICOS DEL ENVEJECIMIENTO
553
El cuerpo cambiante 554
TEORÍAS Y HECHOS: Patrones de sueño de los ancianos 555
Salud, enfermedad y alimentación 558
REPASE Y APLIQUE 560
CAUSAS DEL ENVEJECIMIENTO
560
Factores hereditarios y ambientales 561
Teorías del envejecimiento 561
REPASE Y APLIQUE 563
CAMBIOS COGNOSCITIVOS EN LA EDAD AVANZADA
La cognición en la senectud 563
Deterioro cognoscitivo 567
563
xix
xx
Contenido
Compensación de la mente que envejece 572
REPASE Y APLIQUE 572
Resumen 573 / Conceptos básicos 574 / Utilice lo que aprendió 574 /
Lecturas complementarias 575
17
■
LA VEJEZ: DESARROLLO DE LA PERSONALIDAD
Y SOCIALIZACIÓN
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
578
LA PERSONALIDAD Y EL ENVEJECIMIENTO
579
Tareas del desarrollo en la vejez 579
Continuidad y cambios en la vejez 581
Envejecimiento exitoso 583
REPASE Y APLIQUE 584
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Cómo se envejece
en la comunidad afroamericana 585
LA JUBILACIÓN: UN CAMBIO RADICAL DEL ESTATUS
585
Condiciones físicas, económicas y sociales 586
La decisión de jubilarse 588
REPASE Y APLIQUE 589
RELACIONES FAMILIARES Y PERSONALES
Cuando termina la paternidad/maternidad
589
590
Cuidado del cónyuge enfermo 590
Viudos y viudas 591
Hermanos y amigos 593
REPASE Y APLIQUE 594
LA POLÍTICA SOCIAL Y LOS ANCIANOS
594
Demografía del envejecimiento en Estados Unidos 594
Los ancianos débiles en Estados Unidos 596
Opciones de estilos de vida para los ancianos estadounidenses 597
TEORÍAS Y HECHOS: Maltrato a los ancianos 598
REPASE Y APLIQUE 600
Resumen 601 / Conceptos básicos 602 / Utilice lo que aprendió 603 /
Lecturas complementarias 603
Contenido
18
■
LA MUERTE Y EL PROCESO DE MORIR
OBJETIVOS DEL CAPÍTULO
606
PENSAMIENTOS Y TEMORES RELACIONADOS
CON LA MUERTE 607
Negación de la muerte 607
Preocupación por la muerte y por lo que significa 608
REPASE Y APLIQUE 610
CÓMO ENFRENTAR LA PROPIA MUERTE
610
La muerte como etapa final del desarrollo 610
Etapas de ajuste 611
Trayectorias alternas
611
REPASE Y APLIQUE 614
LA BÚSQUEDA DE UNA MUERTE HUMANA
Hospicios
614
615
El derecho a morir 616
TEMA DE CONTROVERSIA: Suicidio asistido 617
REPASE Y APLIQUE 618
DUELO Y LUTO
El duelo
619
619
El luto desde una perspectiva transcultural 621
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD: Todos los Santos: el Día de Muertos 622
Rituales y costumbres 623
Cuando muere un niño 623
REPASE Y APLIQUE 624
CONCLUSIÓN DEL CICLO VITAL
Resumen 625 / Conceptos básicos
Lecturas complementarias 627
GLOSARIO 628
BIBLIOGRAFÍA 635
CRÉDITOS DE FOTOS
ÍNDICE 675
673
624
626 / Utilice lo que aprendió 626 /
xxi
Prefacio
En cualquier ambiente cultural, la historia de la vida humana es un drama
rico y atrayente. El estudio sistemático del desarrollo humano dentro de su
contexto constituye un reto para estudiantes e investigadores por igual. Este
libro utiliza varias disciplinas (psicología del desarrollo, sociología, antropología, historia, enfermería, medicina y salud pública, por citar algunas) para
exponer en forma actualizada los principales temas, problemas y controversias en el estudio del desarrollo a lo largo del ciclo vital.
En esta edición cuento con un coautor, Don Baucum —escritor y profesor
de psicología—, quien ha logrado dar vida y voz a la exposición gracias a
sus observaciones personales, a su muy amplia experiencia docente y a un
estilo muy ameno. Con la esperanza de estimular la reflexión, hemos tratado
de presentar un panorama de la investigación y las teorías contemporáneas,
así como aplicaciones a la vida diaria. Por tratarse de una materia tan interesante, abierta y controvertida se ofrecen abundantes oportunidades a los
estudiantes para que examinen muchas teorías y pruebas. Los alentamos
a comparar los datos con su experiencia personal, a hacerse una perspectiva bien fundamentada y crítica de cómo llegamos a ser lo que somos como
seres humanos, y lo que podemos esperar en los años venideros.
En esta novena edición se actualizó la información y se incluyeron textos
elaborados por investigadores hipanoamericanos.
Diversidad de los estudiantes
En la actualidad, los estudiantes universitarios son más diversos que en cualquiera otra época. Un aula puede tener una sección transversal de alumnos
de distintas edades, procedencia étnica, experiencias personales y actitudes.
También varían por su formación académica, intereses profesionales y contacto con las ciencias sociales. Los factores anteriores y muchos otros crean
“filtros” a través de los cuales perciben el desarrollo humano y la vida en
general. Muchos de los que estudian el desarrollo humano se dedicarán a
actividades relacionadas con el servicio humano: trabajo social, educación,
enfermería, consejería, varias ramas de la psicología y administración de
programas. Algunos ya son asesores, consultores, tutores o padres de familia. Muchos serán padres de familia algún día. La mayoría siente curiosidad
por su niñez, su adolescencia y las circunstancias actuales.
La obra está dirigida a esa diversidad. Presentamos a las personas tal
como son en muchos ambientes culturales del mundo. En lugar de generalizar a partir de un grupo de personas, procuramos explicar cómo son los
fenómenos del desarrollo. La diversidad se refleja en los estudios de casos
contemporáneos y en las investigaciones incorporadas al texto. Confiamos
en que los estudiantes se vean retratados en las páginas del libro, cualquiera
que sea su procedencia, y que al mismo tiempo se conviertan en personas
universales.
xxiii
xxiv
Prefacio
Organización cronológica
En el desarrollo humano siempre se plantea la cuestión de cómo organizar las
investigaciones y las teorías: por temas como cognición, genética y desarrollo,
moral o bien describir el desarrollo del niño y del adulto tal como ocurre
—en forma cronológica— destacando las interrelaciones holistas. En este
libro hemos optado por explicarlo en las divisiones clásicas de la edad: periodo prenatal, infancia, niñez temprana, niñez media, adolescencia, juventud o adultez temprana, madurez o adultez media y vejez o adultez tardía.
Con excepción del desarrollo prenatal, cada intervalo de edad abarca dos
capítulos: uno dedicado al desarrollo físico y cognoscitivo, y el otro al desarrollo social y de la personalidad. Otros capítulos se concentran en temas
esenciales: los principios básicos y los métodos utilizados para investigar
el desarrollo humano; la muerte y el proceso de morir. Un tema central del
libro es la compleja interacción de factores biológicos y ambientales que
moldean el desarrollo humano. En consecuencia, al inicio del libro se incluye
un capítulo íntegro sobre la herencia y el ambiente. En éste definimos las
cuestiones contemporáneas en torno a los procesos del desarrollo dentro de
los contextos multiculturales del mundo moderno.
Características especiales
y ayudas de estudio
A lo largo del libro, en la exposición hemos combinado la diversidad cultural
y la importancia personal. Hay tres tipos de recuadros especiales en que esto
se pone de relieve. Los titulados Tema de controversia analizan las polémicas
concernientes al desarrollo humano y estimulan al mismo tiempo el pensamiento y el análisis. En los titulados Estudio de la diversidad se examinan los
problemas étnicos, raciales, sexuales e interculturales relacionados con el
desarrollo. Por último, los titulados Teoría y hechos se concentran en los conceptos populares que algunas veces, pero no siempre, reciben el apoyo de la
investigación.
Además, los capítulos comienzan con los objetivos y cada sección incluye
las preguntas Repase y aplique para consolidar los objetivos. Cerca del final
de cada capítulo se integra una sección titulada Utilice lo que aprendió, que
alienta a los estudiantes a aplicar el material del texto en ejercicios; por
ejemplo, observando y entrevistando a las personas o investigando un tema
importante. Los capítulos contienen, además, un resumen detallado y una
lista actualizada de lecturas que complementan el aprendizaje. Por último,
en cada capítulo, los puntos más importantes se sintetizan en tablas, figuras
y diagramas de estudio; los términos básicos se definen en el margen.
Suplementos
Se recomienda visitar la página www.pearsoneducacion.net/craig para obtener
una buena guía de estudio. Los capítulos contienen un esquema, preguntas
de inicio de capítulo que estimulan la reflexión, objetivos de aprendizaje, repasos guiados detallados y exámenes de opción múltiple.
Prefacio
Reconocimientos
Como sucedió en las ediciones anteriores, ésta recoge las aportaciones de
muchos individuos: personas de todas las edades a quienes Don y yo conocimos en el aula, en las clínicas, en las entrevistas; estudiantes y asistentes
de investigación; colegas, profesores y mentores; miembros de la familia y
amigos. Sus experiencias, ideas e intuiciones enriquecen la obra.
Me gustaría agradecer a los revisores que leyeron los primeros borradores de los capítulos: Dorothy J. Shedlock de State University of New York,
Oswego; Bradley J. Caskey de University of Wisconsin, River Falls; John S.
Klein de Castleton State University; Frank R. Asbury de Valdosta State University; Rick Caulfield de la University of Hawaii en Manoa; Sander M. Latts,
de University of Minnesota; Pamela Manners de Troy State University; Jack
Thomas de Harding University.
Gracias especiales a mi investigadora principal, Albertina Navarro-Ríos,
por su búsqueda incansable y minuciosa de la investigación básica y aplicada.
Siempre estuvo combinando varios temas al mismo tiempo para mantenerse
al día con un programa muy riguroso. En gran parte, gracias a su profesionalismo, junto con sus ideas y sugerencias tan valiosas, esta edición incluye las
tendencias más recientes en la investigación y los temas actuales de controversia.
Me gustaría agradecer a nuestra editora principal, Jennifer Gilliland,
quien dirigió la planeación general y mostró una fe inquebrantable en el
producto final. Nuestra editora de desarrollo, Carolyn Smith, realizó verdaderos milagros en las primeras etapas del proyecto, trabajando con Don para
lograr un estilo nuevo y más accesible para el lector. Sus ideas, su sentido del
humor, sus recomendaciones y una revisión esmerada lograron hacer que
el proyecto despegara y fluyera. Un testimonio especial de gratitud a Bruce
Hobart, editor de producción, por las largas horas que dedicó a la coordinación, organización y administración del manuscrito, de las fotografías, de las
pruebas y por conseguir que todos cumpliéramos con los plazos. El diseño
tan atractivo y agradable para los estudiantes, así como la presentación del
texto son obra de Diana McKnight y de Leslie Osher, que lo crearon y lo dirigieron, y de Kathy Ringrose, que obtuvo las fotografías. Finalmente, Fran
Russello merece un reconocimiento especial por resolver los problemas,
suavizar los momentos difíciles e integrar las etapas finales del proyecto.
GJC
xxv
CAPÍTULO
1
booksmedicos.org
Teorías y métodos
de investigación
TEMARIO
Aspectos fundamentales del desarrollo
humano
Funcionamiento del desarrollo
Temas adicionales sobre el desarrollo
Teorías históricas y contemporáneas
del desarrollo
¿Qué es la niñez?
¿Qué es la adolescencia?
¿Qué es la adultez?
El desarrollo y las familias cambiantes
Estudio del desarrollo humano: métodos
descriptivos
El método de estudio de casos y las teorías
de la personalidad
Métodos objetivos de obtención de datos sobre
el desarrollo
Diseños de investigación del desarrollo
La correlación como herramienta descriptiva
Estudio del desarrollo humano: métodos
experimentales
La búsqueda de la causalidad
Experimentos que se concentran en los
individuos
Experimentos que se concentran en los grupos
La cognición en las teorías del desarrollo
Teoría del procesamiento de información
Teoría cognoscitiva social
Teoría del desarrollo cognoscitivo
La ética en la investigación del desarrollo
Normas para una investigación ética
booksmedicos.org
Investigación en Hispanoamérica
La búsqueda de una “teoría útil” sobre el funcionamiento emocional humano en problemas de dolor crónico
e hipertensión
Benjamín Domínguez Trejo
Facultad de Psicología, UNAM
Edward O. Wilson (1998) considera que el público espera de las ciencias sociales […] un tipo de conocimiento que ayude a comprender
sus vidas y controlar su futuro. Desean un poder para apreciar no sólo
los eventos que se desenvuelven de una manera predeterminada
—los que no existen— sino saber qué ocurrirá si se elige un curso de
acción determinado.
A decir de Zygmun Bauman (2003), estamos encapsulados […]A
pesar de los importantes avances que ha habido en la investigación
psicológica, no es exagerado declarar que la comprensión científica del
funcionamiento emocional está lejos de estar apuntalada. Seguimos luchando para integrar la evidencia disponible en una teoría coherente y
útil para su aplicación profesional en la psicología, sobre todo a esos
problemas en los que se ha demostrado el rol protagónico de las emociones en la preservación o pérdida de la salud (Mangina, 2005).
[…] La importancia de comprender el funcionamiento de la mente
humana, apoyándose en el avance de otras disciplinas con mayor
sustento científico, ha configurado un desafío central para la actividad
científica en el presente siglo. Aspiramos a comprender más la naturaleza biológica de la percepción, el aprendizaje, la memoria, el pensamiento, la conciencia, los límites del libre albedrío y las emociones.
[…] Quizá cuando los historiadores revisen las últimas dos décadas del siglo XX comentarán con sorpresa el hecho de que los descubrimientos más valiosos acerca de la mente humana que surgieron
durante ese periodo no provenían de las disciplinas tradicionales relacionadas con la mente, sino de disciplinas tales como la biología evolutiva, la biología molecular y otras, una convergencia afortunada a la
que se denomina “enfoque mente-cuerpo”, que nos permite aproximarnos al estudio científico de la mente. Esta nueva interdisciplina se
apoya en algunos principios generales. En primer lugar, la mente y el
cerebro son inseparables; el cerebro es un órgano biológico complejo
con una enorme capacidad de procesamiento que construye, reconstruye y modula todas nuestras experiencias sensoriales, pensamientos
y emociones, y controla nuestras acciones. El cerebro es responsable
no solamente de conductas motoras simples, como desplazarse y
comer, sino también de los actos complejos que consideramos esencialmente humanos como pensar, hablar, crear, amar, imaginar y sufrir.
En segundo término, la mente humana es un conjunto de operaciones
ejecutadas por el cerebro de manera comparativa; así, el caminar es
un conjunto de operaciones ejecutadas por las piernas; por su parte,
el cerebro despliega una ejecución dramáticamente más compleja.
[…] Los procesos psicológicos no conscientes desempeñan un
papel importante en nuestras vidas y es muy probable que los avances en las disciplinas biológicas nos ayuden a aprender más sobre
ellos con el uso de la retroalimentación biológica […] Un caso ilustrativo puede ser la situación de los pacientes hipertensos, quienes después de recibir medicamentos antihipertensivos continúan teniendo
cifras elevadas de presión arterial y de reactividad cardiovascular.
[…] El equipo de Psicología de la Clínica del Dolor del Hospital 20
de Noviembre del ISSSTE y el de Cardiología en el Hospital General de
México […] en la Ciudad de México han realizado un amplio trabajo
de evaluación y tratamiento con pacientes afectados por dolor crónico
e hipertensión, respectivamente. Además de evaluar la percepción
subjetiva del impacto de la enfermedad, han hecho mediciones de las
variaciones mediante diversos “marcadores autonómicos” (temperatura periférica, electromiografía de superficie y variabilidad de la tasa
cardiaca) antes, durante y después de intervenciones con técnicas de
respiración diafragmática, analgesia hipnótica y escritura emocional
autorreflexiva (Pennebaker, 1995), con lo cual se ha demostrado y modulado la interacción entre cognición y emoción, y estas enfermedades
crónico-degenerativas.
[…] Aunque el corazón trabaje independientemente de las razones,
no significa que carezca de razones. Por el contrario, clínica y científicamente hemos constatado que lo que hacen las emociones es alejarnos del peligro, impulsarnos a cortejar personas atractivas, inclinarnos
a concentrar nuestra mente y acentuar nuestros juicios; todo ello tiene
sus razones, y algunas veces son muy buenas razones. No sólo hay
pasiones dentro de las razones, sino que también hay razones dentro
de las pasiones.
FUENTE: Revista Psicología y Salud, vol 17, núm. 1, pp. 149-159,
enero-junio de 2007, México.
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4
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Objetivos del capítulo
Cuando termine este capítulo podrá:
1. Definir los procesos del desarrollo biológico y los que son producto de la experiencia, así como explicar cómo interactúan.
2. Explicar de qué manera influyen los factores históricos, socioeconómicos y
culturales en nuestro conocimiento del desarrollo humano.
3. Utilizar una teoría histórica para explicar cómo han cambiado las actitudes
hacia los niños y los adolescentes.
4. Mencionar y explicar los métodos descriptivos con que se recaban datos sobre el desarrollo.
5. Comparar las teorías de Freud y Erikson sobre la personalidad.
6. Comparar el conductismo tradicional con la psicología cognoscitiva contemporánea.
7. Mencionar y explicar algunas consideraciones impor tantes en la investigación del desarrollo.
8. Exponer las ideas fundamentales en que se basa la teoría de Piaget sobre
el desarrollo cognoscitivo.
9. Explicar los principios éticos que deben observarse cuando se realiza una investigación sobre el desarrollo.
omplejo y rico, con muchas preguntas y retos, el desarrollo humano es
producto de muchos factores: la combinación de lo biológico y lo cultural,
la interacción de pensamientos y sensaciones, la síntesis de los impulsos
internos y de las presiones externas. A manera de introducción, examine las siguientes características del ciclo vital humano:
C
■
■
■
■
■
■
■
■
■
■
Un recién nacido respira con dificultad para llenar de aire sus pulmones y
llora (o quizá gorjea y barbotea) para anunciar su llegada a este mundo. Si
bien el nacimiento marca el inicio de una vida independiente e individual,
el viaje comenzó mucho antes, en el momento de la concepción.
Normalmente los niños establecen vínculos de apego con quienes los cuidan
y aprenden a confiar en el mundo en la medida en que ven atendidas sus necesidades.
Los niños que empiezan a caminar tocan, jalan, empujan, trepan, bajan y cruzan para descubrir cómo funciona el mundo y el lugar que ocupan en él.
Un preescolar utiliza las complejidades del lenguaje para ordenar, preguntar, persuadir, bromear y atacar, todo ello con el propósito de conocer mejor
el mundo y a quienes lo habitan.
Un grupo de escolares de un vecindario crea para sí rituales, costumbres y
reglas, prácticas que reflejan y, a veces, ridiculizan a los adultos.
Los adolescentes deben elegir y decidir, examinar y afirmar lo que es importante y significativo en su vida.
Un joven adulto sueña y planea un estilo que, según confía, incluirá una carrera
ascendente, hijos inteligentes y una vida satisfactoria en el trabajo y el hogar.
Los hombres y las mujeres de edad madura evalúan de nuevo su vida e intentan conciliar las exigencias del trabajo con las necesidades, a menudo antagónicas, de sus hijos ya crecidos y de sus padres ancianos.
Los ancianos revisan el significado de sus experiencias y logros, preguntándose si han aprovechado las oportunidades de su vida.
Por último, para bien o para mal, el ciclo de vida llega a su fin.
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
5
El desarrollo comienza con la concepción y se prolonga durante toda la vida;
de manera arbitraria, a veces lo dividimos en etapas (véase la tabla 1-1) para
contar con puntos de referencia. Pero el ciclo vital toma tantos derroteros como
personas hay en el mundo. Todo ser humano se desarrolla en forma única en
el seno de su contexto o de su ambiente. En los capítulos siguientes habremos
de referirnos de manera reiterada al tema del contexto: familiar, social, cultural, etc. El contexto pone de relieve que el desarrollo no se realiza en el vacío;
además de depender de procesos biológicos esenciales para todos los seres
humanos, en el desarrollo influyen de modo profundo los mundos que el niño
y más tarde el adulto experimentan en el proceso. Esto quiere decir que los
cambios que ocurren durante el ciclo vital “se deben a una combinación de
factores biológicos, psicológicos, sociales, históricos y evolutivos, así como al
momento de su aparición en la vida del individuo” (Featherman, 1983).
En este libro nos proponemos analizar tendencias, principios y procesos del
desarrollo que se dan a lo largo del ciclo vital y entre muchas disciplinas. Analizaremos el organismo humano por edades y etapas, concentrándonos en los
factores biológicos, antropológicos, sociológicos y psicológicos que influyen en
su desarrollo. Nos concentraremos sobre todo en las relaciones humanas, puesto
que contribuyen a definir lo que somos y cómo nos relacionamos con el mundo
que nos rodea. Las relaciones ejercen un profundo impacto en el desarrollo, sin
importar si son sensibles y frágiles, sólidas y positivas, tormentosas y llenas
de ansiedad o serenas y consoladoras. Somos, ante todo, criaturas sociales, por
lo que los complejos cambios que tienen lugar a lo largo de nuestra vida no se
entienden si uno no los considera a la luz de los acontecimientos históricos,
las experiencias individuales, las fuerzas sociales y culturales que definen los
tiempos (Stoller y Gibson, 1994). Asimismo, es preciso estudiar la manera en
que los individuos interpretan y reaccionan ante estas fuerzas, con la perspectiva de que participan activamente en la forma en que actúa el desarrollo. No
son simples peones de un juego ajedrez; son el juego propiamente dicho. Éste
es el marco de referencia fundamental que usaremos en el estudio del desarrollo. Por razones prácticas, dividiremos el crecimiento y el cambio durante cada
etapa en tres áreas o dominios: 1) el crecimiento y el desenvolvimiento físico;
2) el desarrollo cognoscitivo que, entre otras cosas, abarca el lenguaje, y 3) el desarrollo y la socialización de la personalidad. También, por razones prácticas, al
iniciar la segunda parte agruparemos de manera un tanto arbitraria el desarrollo
físico con el cognoscitivo y explicaremos el desarrollo de la personalidad y la
Tabla 1–1
Ciclo vital humano
Etapa
Edades
Periodo prenatal
De la concepción al nacimiento
Infancia
Del nacimiento a los 18-24 meses de edad
Comienza a caminar
De 12-15 meses a 2-3 años de edad
Periodo preescolar
De 2-3 a 6 años de edad
Niñez media
De 6 a 12 años de edad aproximadamente
Adolescencia
De 12 años a 18-21 años de edad
Juventud o adultez temprana
De 18-21 a 40 años de edad
Madurez o adultez media
De 40 a 60-65 años de edad
Vejez o adultez tardía
De 60 a 65 años de edad hasta la muerte
contexto Ambiente o situación particulares en que se realiza el desarrollo; el
“trasfondo” del desarrollo.
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6
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
socialización por separado. Pero no olvidemos que, conforme a la aproximación holista, los individuos son criaturas “totales” que no están divididas, de
ninguna forma, en compartimentos.
Aspectos fundamentales del desarrollo humano
La primera etapa del ciclo vital es el desarrollo prenatal.
Con el término desarrollo aludimos a los cambios que, con el tiempo, se producen en el cuerpo y el pensamiento o en otras conductas, los cuales se deben
a la biología y la experiencia. La descripción parece bastante simple, pero las
preguntas que surgen son prácticamente infinitas. ¿Qué nos mueve? ¿Qué nos
hace cambiar y convertirnos en individuos únicos? ¿Qué proporción de quienes somos y de lo que somos es innata y cuál es resultado de lo que nos sucede
en la vida? ¿De qué manera estas fuerzas interactúan y contribuyen a moldearnos? ¿Cómo participamos en nuestro propio desarrollo? ¿Cómo influyen en lo
que llegamos a ser las relaciones con los otros significativos, es decir, las personas que son importantes para uno?
Quizás incluso los prehistóricos miembros de la especie homo sapiens se plantearon las preguntas anteriores al tratar de conocerse a sí mismos y a sus hijos.
Sin embargo, por lo que sabemos, no estudiaron el desarrollo, por lo menos no
con técnicas científicas. En pocas palabras, el método científico recalca que la
investigación debe efectuarse lo más objetiva y sistemáticamente posible y que
las teorías han de ser a la vez comprobables y verificables; además, especifica
los procedimientos con que se alcanzan tales metas. El conocimiento del método científico es un punto de partida indispensable si queremos concebir el
desarrollo desde un punto de vista crítico.
Al aplicar el método científico al desarrollo humano o a cualquier otro aspecto
de la conducta, identificamos dos causas posibles: el comportamiento es biológico y fundamentalmente automático (cuando se dan las condiciones necesarias
para que se realice) o bien proviene de las experiencias únicas de cada individuo.
Todo lo que somos, pensamos, sentimos o hacemos se reduce a estas dos causas
básicas (que casi siempre interactúan para determinar el desarrollo).
Lo anterior no significa que la ciencia sea la única manera de observar las cosas, sino sencillamente lo que es: un método. Éste, si bien tampoco es por fuerza
la mejor forma de observarlo todo ofrece ciertas ventajas, como veremos posteriormente.
Funcionamiento del desarrollo
aproximación holista Las personas son
criaturas “totales”, es decir, de ninguna
manera están “compartimentadas”.
desarrollo Cambios que con el tiempo
se producen en la estructura, el pensamiento y la conducta de una persona
como resultado de influencias biológicas
y ambientales.
otros significativos Personas a cuyas
opiniones un individuo da mucha importancia.
Algunos procesos del desarrollo, entre los que se cuentan el crecimiento durante
el periodo prenatal o el inicio de la pubertad, son esencialmente biológicos. Otros
dependen sobre todo de la experiencia. La adquisición de los patrones del habla
y del acento del barrio donde crecemos o donde aprendemos un idioma mientras vivimos en otro país son ejemplos de un desarrollo influido principalmente
por la experiencia personal.
Sin embargo, la mayor parte del desarrollo a lo largo de la vida proviene de
la interacción entre la biología y las experiencias. No podemos clasificarlo de manera absoluta como biológico o como producto de la experiencia, pues consiste
más bien en una interacción dinámica y permanente entre los dos conjuntos
básicos de causas. Por ejemplo, tal vez usted nació con un potencial intelectual que se basa en la naturaleza de su sistema nervioso central, es decir, su
estructura biológica estableció un rango en el que cabe la inteligencia. Pero la
inteligencia que alcance dependerá de sus experiencias infantiles en el hogar
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
y en la escuela, lo mismo que de muchos otros factores. Acaso nació con ciertas
tendencias de personalidad como la timidez o con un carácter sociable. Su personalidad actual, sin embargo, depende también de las interacciones con otras
personas, del autoconcepto que comenzó a desarrollar en la infancia, de los contextos culturales y sociales en que creció y de muchos otros factores.
Ya pasó la época en que los teóricos se concentraban en aspectos individuales del desarrollo y descartaban todo lo demás. Los debates ya no giran en
torno a aspectos de cognición y personalidad que están en función de la biología
o de la experiencia. Por ejemplo, es claro que el lenguaje se desarrolla a partir
de la interacción de las capacidades innatas con la experiencia: todos los infantes normales poseen al nacer la capacidad del habla y pasan de modo espontáneo por una secuencia que va de la emisión de sonidos simples al balbuceo de
sílabas sin sentido. Pero los niños deben tener contacto con un lenguaje, pues
de lo contrario no podrán producir sus primeras palabras y oraciones. También
muestran con espontaneidad emociones como la ira y el malestar, pero acaban
aprendiendo a controlarlas en el seno de su cultura (Hebb, 1966).
Vemos, también, una interacción en la relación entre las características físicas
heredadas (como el somatotipo, el color de la piel o la estatura) y el autoconcepto y la aceptación social. Además, en la conducta pueden influir expectativas
que se basan en estereotipos: las personas obesas son joviales, los adolescentes
son torpes, los individuos altos son líderes.
Los teóricos discrepan en cuanto a qué proporción de una característica o
conducta es resultado de la biología o de la experiencia. Como veremos posteriormente, sirviéndonos de la inteligencia como ejemplo, algunos teóricos atribuyen la capacidad intelectual a la biología en un porcentaje de entre 75 y 80 por
ciento. En el otro extremo, algunos consideran que apenas 25 por ciento tiene
origen biológico. Como vemos, las controversias del pasado no están del todo
enterradas. Tres contextos estrechamente relacionados, en los que continúa el
debate, son la naturaleza y la crianza, la herencia y el ambiente, la maduración
y el aprendizaje.
La segunda etapa del ciclo vital es la
infancia.
Naturaleza y crianza La forma más antigua de contrastar lo que es innato
y lo que se adquiere con la experiencia es la dicotomía de “naturaleza” o
“crianza”. En este contexto, naturaleza quiere decir biología en un sentido global y en general inmutable, según se advierte en expresiones como “naturaleza
humana” o “es así por naturaleza”. La crianza significa experiencia, haciendo
hincapié en los cuidados, la socialización y, en especial, la aculturación (aprender las características de la cultura en la que se vive y adaptarse a ellas). Por
ejemplo, en el pasado se debatía si los niños al nacer son en esencia “buenos”
o “malos”. Si nacen con tendencias a comportarse en forma positiva con ellos
mismos y con los otros, a compartir, cooperar y trabajar por el bien común, entonces será necesario explicar que la agresividad, la delincuencia y otras conductas
indeseables han sido aprendidas a raíz de experiencias de la niñez o posteriores.
De lo contrario, deberíamos limitarnos a decir que esas personas han nacido
“anormales”, afirmación tautológica que no significa nada: ¿por qué algunos niños son antisociales y malos? Porque son anormales. ¿Cómo sabemos que son
anormales? Porque son malos. Por el contrario, si suponemos que nacen básicamente malos, entonces la conducta socialmente aceptable deberá ser resultado
de la experiencia. Son muy importantes las consecuencias de ambas posturas.
Retomaremos este tema más adelante en este capítulo.
Herencia y ambiente Si bien en la actualidad, el problema de la biología
frente a la experiencia suele darse dentro del contexto de la herencia y del ambiente, el enfoque se desplaza: ahora nos concentramos más en los factores genéticos que pueden originar y predisponer y, por tanto, preparar el terreno para
el desarrollo en interacción con efectos específicos del ambiente físico y social
La tercera etapa del ciclo vital es la del
niño que empieza a caminar.
7
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8
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
La cuarta etapa del ciclo vital es el
periodo preescolar.
del individuo. Los teóricos partidarios de la herencia suponen que hay estructuras biológicas subyacentes, y citan pruebas de experimentos realizados con
animales y procedimientos estadísticos utilizados con seres humanos para corroborar su punto de vista. Señalan asimismo que se han identificado determinados genes que rigen el desarrollo y el comportamiento, resaltando los que
ocasionan defectos como el retraso mental. Por otra parte, las explicaciones ambientales se concentran en experiencias del individuo que pertenecen al pensamiento y el razonamiento, las cuales comprenden factores ambientales como la
nutrición y la salud que pueden favorecer el retraso mental. Como dijimos, en
la actualidad cada punto de vista reconoce la existencia del otro: la herencia y
el ambiente interactúan, pero los teóricos no se ponen de acuerdo respecto de
las contribuciones de cada planteamiento. La postura que adopten determina la
orientación y la índole de su investigación.
Los intrincados detalles de cómo la herencia y el ambiente rigen el desarrollo son temas del capítulo 3.
Maduración y aprendizaje Cuando el desarrollo se estudia en términos
de la maduración y el aprendizaje, a menudo el énfasis se desplaza hacia el
tiempo. Por ejemplo, ¿cómo interactúa el desarrollo de músculos y esqueleto,
que tienen origen biológico, con la práctica, cuyo origen es la experiencia? En
particular, ¿a qué tipo, a qué momentos y a qué frecuencia de la práctica se
debe un desarrollo óptimo de la musculatura y de las habilidades motoras?
Surgen preguntas semejantes al examinar el desarrollo cognoscitivo y de la personalidad, en el cual la maduración neurológica y hormonal interactúa con la
experiencia. ¿De qué manera puede verse influido el inicio de la pubertad, un
proceso biológico, por la experiencia infantil del individuo? En este mismo orden de ideas, ¿en qué forma influye o no el estilo de vida de una mujer en
la menopausia (suspensión de los periodos menstruales por cambios hormonales)? ¿Cuáles son las contribuciones relativas de la maduración y del aprendizaje? ¿Hay periodos “críticos” en que ambos procesos deban interactuar para
alcanzar el desarrollo óptimo? En muchos pasajes de los capítulos siguientes
surgirán preguntas como las anteriores.
Temas adicionales sobre el desarrollo
Hay otras tres consideraciones que ayudan a hacerse una idea general del desarrollo. En algunos aspectos, coinciden con los temas que acabamos de exponer.
Tales consideraciones son las siguientes: etapas o continuidad, periodos críticos o sensibles, y desarrollo activo o pasivo.
etapas Periodos diferenciados, a
menudo con transiciones abruptas de uno
al siguiente.
Etapas o continuidad en el desarrollo Conforme avanza el desarrollo, ¿se
van agregando conductas y capacidades de manera que se acumulan gradualmente comportamientos, habilidades y el conocimiento del mundo circundante?
O bien, ¿el desarrollo se realiza por etapas cualitativamente distintas, de modo
que aprendemos de repente formas nuevas de interpretar nuestro mundo?
Algunos cambios son sin duda graduales y acumulativos, y dan por resultado una organización y un funcionamiento cada vez mayores. Por ejemplo, en
el desarrollo motor, el niño primero mueve los brazos y las piernas de manera
aleatoria, y luego empieza a alcanzar y sujetar los objetos con un propósito.
Más tarde, adquiere y perfecciona poco a poco la capacidad de usar símbolos,
en especial las palabras, hasta que aprende a leer y manejar conceptos numéricos; por último, accede al pensamiento de nivel superior.
En general, la continuidad del desarrollo a lo largo del ciclo de vida es el enfoque que predomina en nuestros días. No obstante, algunos teóricos ponen de
relieve las etapas del desarrollo, como veremos más adelante en este capítulo
y en otras partes del libro. Entre ellos sobresalen los teóricos del desarrollo
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
9
cognoscitivo, para quienes las habilidades cognoscitivas se adquieren en etapas diferenciadas durante las cuales el niño concibe el mundo en una forma
cualitativamente distinta del adulto. Dicho en pocas palabras, piensa de modo
distinto al adulto, afirmación que está respaldada por pruebas convincentes.
En general, sin embargo, la verdad parece encontrarse entre los extremos de
continuidad gradual y etapas abruptas. Se cuenta con pocas pruebas de que el
ser humano realice transiciones rápidas y bruscas de una etapa a la siguiente,
incluso en las teorías que dan mucha importancia a las etapas. Por el contrario,
en la medida en que éstas son significativas, pasamos de manera gradual de
una a otra y con frecuencia fluctuamos entre ellas.
Periodos críticos o sensibles La pregunta de cómo interactúa la maduración con el aprendizaje conduce a otra interrogante afín: ¿hay periodos críticos
durante los cuales ciertos tipos de desarrollo tienen que ocurrir o, por lo contrario, que nunca se darán? Pongamos el caso de los efectos de algunas enfermedades durante el embarazo (capítulo 2). Si una mujer encinta sin inmunidad
contra la rubéola se expone al virus unos dos meses después de la concepción,
es probable que se presenten graves defectos congénitos como sordera e incluso
que aborte. Pero si la exposición ocurre seis meses después de la concepción, el
virus no afectará a la criatura en desarrollo.
Otro ejemplo proviene del mundo animal. Hay un periodo crítico que se da
varias horas después de salir del cascarón, durante el cual los gansos quedan
“ligados” a la madre por el mero hecho de que ésta se encuentre presente; a
este proceso se le llama impronta (capítulo 3). No se observa antes ni después
del periodo crítico. ¿Podría haber un lapso similar en el que los bebés adquieren un apego emocional con sus cuidadores? En términos más generales, ¿existen periodos críticos para aprender cierto tipo de habilidades y de conductas?
Los teóricos no coinciden a este respecto. Si bien las pruebas recientes indican que las experiencias tempranas producen un impacto decisivo y permanente en la arquitectura del cerebro y que inciden directamente en la forma en
que éste se “conecta” (Shore, 1997; vea también Ramey y Ramey, 1998), a menudo es más exacto pensar en función de periodos sensibles u óptimos en los
que se realizan eficaz y adecuadamente ciertos tipos de aprendizaje y de desarrollo, aunque no de modo exclusivo. Por ejemplo, si aprendemos un segundo
idioma en la niñez, nos será más fácil conversar como un hablante nativo que
si lo aprendemos después de la adolescencia. Además, el aprendizaje de ciertos
aspectos del lenguaje resulta más rápido y sencillo en la niñez que en momentos posteriores de la vida. Sin embargo, podemos aprender un segundo idioma
en cualquier momento y, con el esfuerzo suficiente, nos es posible aprender a expresarnos casi como un hablante nativo.
Sin duda existe lo que llamamos aprestamiento, es decir, llegar a un nivel de
madurez en el que es posible aprender una conducta determinada; antes de
alcanzarlo, no es posible. Por ejemplo, un niño de tres meses, por mucho entrenamiento que le demos, no podrá caminar sin ayuda; en ese nivel de maduración, simplemente carece de los músculos y de la coordinación necesarios para
la marcha.
Todavía no se conoce la naturaleza exacta de los tiempos del desarrollo humano, y siguen siendo tema de investigación los periodos óptimos de adquisición
de ciertas conductas.
Desarrollo activo o pasivo Este último tema proviene de la filosofía, pero
resulta muy práctico en la educación y en la vida diaria. Sobre todo cuando somos niños, ¿buscamos en forma activa conocer y entender el mundo, la moral,
los valores, o bien reaccionamos pasivamente a lo que experimentamos y nos
“enseñan”? ¿Nos moldeamos a nosotros mismos o somos moldeados por otros
y por el ambiente físico?
La quinta etapa del ciclo vital es la niñez
media.
periodo crítico Único momento en que
determinado factor ambiental puede
producir su efecto.
periodos sensibles u óptimos Aquellos
en que ciertos tipos de aprendizaje y
desarrollo se realizan en la forma más
adecuada y eficaz, pero no de modo
exclusivo.
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10
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Los teóricos que destacan el desarrollo activo, a menudo llamados “organísmicos”, sostienen que participamos activamente en nuestro desarrollo. Los individuos buscan interactuar con otras personas y también con los sucesos, y al
hacerlo cambian. Actúan sobre los objetos y los sucesos modificándolos también, mientras piensan en lo que experimentan e intentan interpretarlo y entenderlo. La curiosidad y el deseo de conocer y comprender son parte esencial del
desarrollo.
Los teóricos para quienes el desarrollo es un proceso pasivo, conocidos
como “mecanicistas”, piensan que el hombre reacciona de manera pasiva ante
los fenómenos de su ambiente. Desde este punto de vista, se cree que al hombre lo mueven sus pulsiones y motivaciones internas, junto con los incentivos
externos que ofrecen otras personas y el ambiente en general. El desarrollo
lo determinan sobre todo los premios y castigos que nos forman y moldean.
Advierta que, en este contexto, el verbo determinar significa también que todo
cuanto sabemos o hacemos se basa en las condiciones presentes o pasadas.
¿Cuál es entonces la perspectiva correcta?
La respuesta es: ambas. La mayor parte del tiempo enfrentamos activamente
el mundo en toda su complejidad y elaboramos una idea personal de él que
nos orienta. Sin embargo, a menudo no nos queda otra opción que reaccionar
a lo que nos ofrece el mundo físico y social. En otras palabras, nuestra mente
interactúa con las fuerzas de la sociedad y de la naturaleza, interacción que determina lo que hacemos y lo que llegamos a ser.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿Qué se entiende por desarrollo y qué funciones cumplen en él los procesos
biológicos y la influencia de las experiencias?
2. En concreto, ¿de qué manera interactúan herencia y ambiente para influir
en el desarrollo? ¿Hay otros factores que lo modifiquen?
3. De las principales controversias del desarrollo, ¿cuáles se han resuelto y cuáles no? ¿Por qué?
Teorías históricas y contemporáneas del desarrollo
Como señalamos al inicio del capítulo, en la civilización occidental se considera que la niñez se prolonga hasta los 12 años de edad. Viene después la adolescencia que termina a los 18 años y entonces empieza la adultez.
Sin embargo, esa forma de dividir la vida del hombre no siempre ha sido así.
¿Qué es la niñez?
A lo largo de la historia, las actitudes hacia la niñez han variado mucho. En la
Edad Media a los niños los consideraban menores hasta los seis o siete años. Después de los siete los veían como adultos pequeños y se les trataba como tales en
la conversación, en las bromas, en la música, en la comida y en otras actividades
recreativas (Aries, 1962; Plumb, 1971). Los pintores medievales por lo común no
distinguían entre niños y adultos, salvo por su tamaño físico. La ropa, el peinado
y las actividades eran casi idénticas para las personas de todas las edades.
Sin embargo, en el siglo xvii empezó a verse la niñez como un periodo de
inocencia, como sucede en buena medida actualmente; y los padres de familia
comenzaron a tratar de proteger a sus hijos contra los excesos y pecados del
mundo de los adultos. A los niños se les veía menos como integrantes anónimos
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
11
Diagrama de estudio • Principales aspectos del desarrollo humano
Tema
Pregunta
Naturaleza y crianza
¿En qué medida el desarrollo es resultado de factores biológicos innatos (“naturaleza”) y en qué medida es producto de la socialización del individuo (“crianza”)?
Herencia y ambiente
¿En qué medida los factores genéticos específicos preparan el terreno para el desarrollo y en qué medida
influyen, en el desarrollo, factores específicos del ambiente del individuo como el condicionamiento y el
aprendizaje?
Maduración y aprendizaje
¿En qué forma la maduración, de origen biológico, interactúa con el aprendizaje, cuyo origen son las experiencias, para moldear el desarrollo?
Etapas o continuidad
¿Se realiza el desarrollo en etapas cualitativamente diferentes o el individuo acumula de modo gradual
conductas, habilidades y conocimientos en un proceso continuo?
Periodos críticos o sensibles
¿Hay periodos críticos durante los cuales deben ocurrir ciertos tipos de desarrollo o, de lo contrario, que
nunca ocurren?
Desarrollo activo o pasivo
¿Los individuos buscan activamente el conocimiento y la comprensión de sí mismos o reaccionan de manera
pasiva ante lo que experimentan o se les enseña?
de un clan o una comunidad y más como miembros de una familia. En el siglo
xviii, esta actitud había ganado amplio apoyo en las clases medias altas y los niños se ganaron una condición por derecho propio (Aries, 1989; Gelis, 1989).
Si bien parece que al menos ciertas descripciones del niño como “adulto en
miniatura” son exageradas (Pollock, 1983, 1987; Elkind, 1986; Hanawalt, 1993),
no cabe duda de que en la Edad Media se le daba un trato distinto al que recibe
hoy en día. La diferencia se aprecia cuando recordamos la promulgación de leyes referentes al trabajo infantil y la enseñanza obligatoria impuesta a fines del
siglo xix (Kett, 1977). Ya no era posible introducir al niño en el mundo del adulto
en cuanto era físicamente capaz de trabajar.
Cambios en las prácticas de crianza
Al cambiar la actitud hacia los niños,
también se modifica las prácticas de crianza. De ahí que los métodos de disciplina
hayan variado a lo largo de la historia. El castigo físico severo era la norma en algunas regiones de la antigua Grecia, lo mismo que en la Europa y en la América
del siglo xix. Una forma difundida de control consistía en aterrorizar a los niños
con historias de fantasmas y de monstruos (DeMause, 1974).
El siglo xx no sólo significó una transición a prácticas más humanas de
crianza, con protección legal de los derechos del niño, sino que también se pusieron en tela de juicio las ideas preconcebidas acerca de los niños y del desarrollo. En nuestros días se ha generalizado la aceptación de algunas conductas
infantiles juzgadas antaño como peligrosas o no inconvenientes; por ejemplo,
chuparse el pulgar y masturbarse. Los rígidos programas de alimentación, entrenamiento en el control de esfínteres y juego han dado lugar al interés por el
aprestamiento del niño (Wolfenstein, 1955).
Las actitudes hacia los niños también varían entre las culturas. Por ejemplo,
los investigadores descubrieron que, hasta los tres años, los niños japoneses
duermen con sus padres, con sus abuelos o sus hermanos, nunca solos. Esta
práctica parece haber aparecido como parte de un proceso de socialización que
trata de favorecer una relación estrecha entre los niños y sus padres en una cultura que aprecia la armonía colectiva. En cambio, a esa misma edad los niños estadounidenses duermen solos en una habitación aparte, práctica que fomenta
En nuestros días, los niños estadounidenses suelen dormir solos en una habitación
aparte, práctica que fomenta la individualidad y que les ayuda a adaptarse a una
sociedad que da mucho valor a la independencia.
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12
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
la individualidad y que les ayuda a adaptarse a una sociedad que da mucho
valor a la independencia (Nugent, 1994).
Las actitudes hacia la niñez en distintas culturas varían según el porcentaje
de niños (y de adolescentes) que haya. Por ejemplo, las sociedades con más niños sienten a veces la presión de colocarlos en la fuerza laboral más temprano,
en lugar de mantenerlos en la escuela. En la figura 1-1 se aprecian los porcentajes de la población menor de 15 años en algunos países.
¿Qué es la adolescencia?
Aunque en los documentos de la antigüedad, entre éstos los de Grecia, Roma
y China, se menciona un periodo intermedio entre la niñez y la adultez el concepto de la adolescencia prolongada como un periodo independiente del desarrollo es mucho más reciente y en general se limita a las naciones industrializadas. En los siglos xviii, xix y a principios del xx, cuando la mano de obra no
Uganda
Nigeria
Bangladesh
Arabia Saudita
Irak
Afganistán
Egipto
México
Filipinas
India
Panamá
Turquía
Brasil
Israel
Argentina
Tailandia
China
Nueva Zelanda
Singapur
Polonia
Estados Unidos
Rusia
Australia
Canadá
Francia
Ucrania
Reino Unido
Noruega
Suiza
Alemania
Japón
56.2
50.9
41.1
40
48
53.5
40.3
35.9
42.2
38.6
35.6
33.3
32.9
32.7
31.3
26
26.3
25.7
23
20.1
25
19.4
23.3
21.3
22.1
18.6
21.7
23.3
20.1
17.5
16.7
Figura 1-1
Porcentaje de la población menor de 15 años en algunos países Fuente: The State of the World’s children 2008, UNICEF
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
calificada tenía gran demanda, los jóvenes que podían trabajar se convertían en
adultos y se integraban muy pronto a la vida de los mayores. Pero, terminada la
Primera Guerra Mundial, el avance tecnológico y el cambio social rápido obligaron a los jóvenes a permanecer más tiempo en la escuela lo cual los hizo depender financiera y psicológicamente de sus padres. Así, la industrialización
conformó lo que conocemos hoy por adolescencia.
Ya en 1904, G. Stanley Hall anunció la concepción moderna de la adolescencia
como un periodo individual de dependencia, no de autosuficiencia. A mediados del siglo xx, otros teóricos atrajeron la atención sobre esta etapa (por ejemplo, Clark, 1957).
Los adolescentes son muy sensibles a la sociedad que los rodea: a sus reglas
no escritas, sus valores, sus tensiones políticas y económicas. Trazan planes y
se hacen expectativas respecto de su futuro, las cuales dependen en parte del
ambiente cultural e histórico en el que viven. Por ejemplo, los adolescentes
cuya niñez transcurre en un periodo de expansión económica, cuando abunda
el empleo y el ingreso familiar es elevado, esperan encontrar condiciones similares cuando entran en el mercado laboral. Confían en que su nivel de vida sea
al menos semejante al de sus padres y no estarán preparados para aceptar uno
más bajo, en caso de que las condiciones económicas empeoren cuando inicien
la adultez (Greene, 1990).
Las condiciones económicas y culturales pueden hacer de la adolescencia un
preludio brutalmente corto de la independencia o prolongar la dependencia de
la familia. Así, en la Irlanda del siglo xix, la mala cosecha de papas ocasionó
hambrunas que dieron lugar a pobreza y sufrimiento en toda la población. Los
jóvenes permanecieron en el hogar paterno porque debían trabajar y ayudar a
la supervivencia de su familia, lo que retrasó su transición a la independencia
como adultos. En cambio, en Estados Unidos, la Gran Depresión de la década de
1930 impuso responsabilidades imprevistas a los jóvenes: los adolescentes debían crecer lo más rápido posible. Muchos de ellos asumieron obligaciones de
adultos y entraron en el mercado laboral antes de lo que lo hubieran hecho en
condiciones normales.
Los factores culturales e históricos pueden representar una fuente importante
de estrés psicológico durante la adolescencia (consulte “Estudio de la diversidad”, p. 14). Así, en la década de 1950 los adolescentes solían recurrir a los adultos en busca de respuestas a sus múltiples preguntas acerca de la vida y de cómo
ganarse el sustento. Pero cuando los jóvenes de la década de 1960 buscaban figuras de autoridad, se encontraban con incertidumbre y valores antagónicos, lo
mismo que con lo que les parecía hipocresía y egoísmo. Muchos pensaban que el
orden social estaba derrumbándose, situación que favoreció el consumo de drogas, la promiscuidad sexual y la deserción escolar. Algunos nunca se recuperaron
ni siquiera como adultos, aunque muchos lograron por lo menos aprovechar la
experiencia y en su adolescencia se conocieron mejor a sí mismos y sus valores.
Kenneth Keniston (1975) consideraba que los problemas de los adolescentes
nacen de la “tensión entre el yo y la sociedad”, es decir, por una falta de correspondencia entre los sentimientos respecto de lo que son y lo que la sociedad
quiere que sean. Según Keniston, los adolescentes sienten una ambivalencia no
sólo ante el orden social, sino ante sí mismos. Es posible que piensen que la
sociedad es demasiado rígida y dominante, de ahí que intenten escapar asumiendo identidades y roles temporales.
En suma, ahora los investigadores comprenden que el contexto social e histórico del desarrollo es tan importante para la etapa de la adolescencia como las
diferencias individuales (Jessor, 1993). De la misma manera que los niños, los
adolescentes alcanzan la mayoría de edad en un nicho cultural que influye en todos los aspectos de su vida, desde las novedades y las modas hasta la economía
y las oportunidades educacionales, desde el tiempo libre y la salud hasta la nutrición. El nicho cultural define pues lo que es la adolescencia.
La sexta etapa del ciclo vital es la
adolescencia.
13
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14
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD
CUANDO LA GUERRA
INTERRUMPE LA NIÑEZ
¿Qué le sucede al desarrollo del niño
cuando su vida se ve interrumpida por
la guerra? Los diarios publicados de
Zlata Filipovic, niña bosnia atrapada
en el horror de la guerra civil de su
país, nos permiten asomarnos a lo que
significa crecer en medio de bombardeos, muerte y destrucción (Filipovic,
1994). A pesar de los sufrimientos, en
los diarios se refleja la fortaleza de su
personalidad, de su espíritu y de su
unidad familiar. En efecto, la investigación ha demostrado que cinco factores
intervienen para determinar el nivel de
sufrimiento que experimenta un niño
durante la guerra: su estructura psicobiológica; la ruptura de la unidad familiar; el colapso de la comunidad; las
influencias positivas ejercidas por la
cultura; la intensidad, el carácter repentino y la duración de la experiencia bélica (Elbedour y otros, 1993).
Antes que el conflicto entre los bosnios, los servios y los croatas hundiera
a su país en una devastadora guerra
civil, Zlata llevaba una vida normal
de preadolescente en Sarajevo. Tenía
buenos amigos, amaba la música popular, sobresalía en la escuela y vivía con
sus padres en un amplio departamento
donde concurrían amigos y parientes.
Su vida cambió en la primavera de
1992, cuando Sarajevo se convirtió en el
blanco de un intenso ataque serbio. Durante los dos años siguientes, Zlata pre-
senció los horrores de la guerra y dejó de
ser una niña inocente para convertirse
en una adolescente que anhelaba la paz.
La transformación se narra de modo
cronológico en las páginas de su diario
—“Mimmy”— del cual transcribimos algunos extractos:
Jueves, 07/05/92. Querido diario, estaba casi segura de que la guerra terminaría, pero hoy... Hoy una bomba cayó
en el parque delante de mi casa, el parque donde jugaba y me sentaba a platicar con mis amigas. Muchas personas
fueron heridas. Y NINA ESTÁ MUERTA.
Un fragmento de granada de metralla
se le incrustó en el cerebro y murió. Era
una niña dulce y agradable. Asistimos
juntas al jardín de niños, y solíamos jugar en el parque. ¿Es posible que nunca
vuelva ver a Nina? Nina, una inocente
niña de 11 años, víctima de una estúpida guerra. Me siento triste. Lloro y
me pregunto ¿por qué? No hizo nada
malo. Una terrible guerra ha destruido
la vida de una niña pequeña...
Lunes, 29/06/92. Querido diario,
¡¡¡aburrimiento!!! ¡¡¡Gritos!!! ¡¡¡Bombardeo!!! ¡¡¡Personas que son asesinadas!!!
¡¡¡Desesperación!!! ¡¡¡Hambre!!! ¡¡¡Dolor!!! ¡¡¡Miedo!!! ¡Así es mi vida! La
vida de una inocente niña de 11 años.
Una niña en edad escolar sin escuela, sin
la diversión ni la emoción del colegio.
Una niña sin juegos, sin amigos, sin el
sol, sin los pájaros, sin la naturaleza, sin
fruta, sin chocolate ni dulces, sólo con
un poco de leche en polvo. En pocas palabras, una niña sin infancia.
Lunes, 02/08/93. Querido diario, algunas personas me comparan con Ana
Frank [la niña judía holandesa que fue
asesinada por los nazis durante la Segunda Guerra Mundial y que también
dejó un diario]. La comparación me
atemoriza. No quiero tener su mismo
final.
Domingo, 17/10/93. Querido diario,
ayer nuestros amigos de las colinas nos
recordaron su presencia, y ahora tienen el
control y pueden matar, herir, destruir...
ayer fue un día horrible. Quinientas noventa bombas. De las cuatro y media
de la mañana y durante todo el día.
Hubo 6 muertos y 56 heridos. Esa fue
la cuota de ayer...
A veces pienso que sería mejor si siguieran disparando, para que no nos
parezca tan duro cuando comiencen de
nuevo. En cambio, ahora cuando empezamos a relajarnos, comienza OTRA
VEZ. Estoy convencida que esto nunca
terminará. Porque algunos quieren que
no termine, personas malvadas que odian
a los niños y a la gente común. No hemos hecho nada. Somos inocentes. ¡Pero
estamos indefensos!
Aunque la guerra marcó para siempre la niñez de Zlata, la intimidad con
sus padres fortaleció su voluntad de
soportarla. En efecto, la investigación
señala que los adultos contribuyen a
que los niños procesen y enfrenten los
horrores de la guerra e influyen en su
desarrollo moral durante periodos difíciles (Garbarino y otros, 1991).
¿Qué es la adultez?
En las naciones industrializadas, los años de la edad adulta representan aproximadamente tres cuartas partes de la vida. Distinguiremos tres periodos: juventud o
adultez temprana (de 20 a 30 años), madurez o adultez media (de 40 a 50 años) y
vejez o adultez tardía (de 60 o 65 años en adelante). Sin embargo, las normas de la
edad no siempre reflejan cómo se ve un individuo a sí mismo en relación con
la vida adulta. El nivel socioeconómico, el ambiente rural o urbano, la procedencia
étnica, los periodos históricos, las guerras, las depresiones financieras y otros sucesos influyen de manera profunda en las definiciones, en las expectativas y en las
presiones de la adultez, lo mismo que los sucesos de la niñez y de la adolescencia.
Por ejemplo, los adultos que efectúan trabajo físico arduo para sostenerse
pueden alcanzar la plenitud de la vida a los 30 años e iniciar la “vejez” cuando
tienen 50. En cambio, los profesionistas necesitan adquirir tanto una habilidad
analítica madura como seguridad en sí mismos para alcanzar su plenitud. El
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
15
reconocimiento y el éxito financiero quizá les lleguen entre los 40 y 50 o pocos
años después de cumplir 50; y su productividad puede prolongarse hasta después de los 65 y más adelante. En parte, los periodos o las etapas de la vida
adulta dependen también del nivel socioeconómico; cuanto más elevada sea la
clase social de la persona, mayores probabilidades habrá de que se retrase la transición de las primeras etapas a las últimas (Neugarten y Moore, 1968).
En conclusión, los periodos de la juventud y la madurez son los más variables del ciclo de vida. Por el contrario, en la vejez la mayoría de las personas
encontrarán los mismos hitos sociales asociados con la edad avanzada; entre
ellos, la jubilación y los cambios físicos.
El desarrollo y las familias cambiantes
Con los años, también han ido cambiando las actitudes respecto del tamaño de
la familia, su estructura y su función. Antes de la década de 1920, las familias estadounidenses eran numerosas; en general abarcaban a miembros de tres o más
generaciones. Los abuelos, los padres y los hijos vivían a menudo bajo el mismo
techo y realizaban el mismo tipo de trabajo. Se acostumbraba que los hijos permanecieran cerca del hogar, porque sus padres necesitaban ayuda para administrar la granja o la tienda de la familia. Los padres tenían muchos descendientes,
no sólo porque necesitaban su ayuda en el trabajo, sino también porque muchos
morían de enfermedades infecciosas como las de la garganta y el sarampión.
Actualmente la mayoría de los hijos dependen económicamente de sus padres
hasta los 24 o 26 años. Las familias son más pequeñas por el elevado costo de criar
a los hijos hasta que alcancen la madurez, por el uso generalizado de anticonceptivos y el número creciente de mujeres que trabajan. Los hijos reciben una gran
atención individualizada en las familias pequeñas. Por su parte, los padres de familia les ofrecen mayores cuidados psicológicos. Para ejemplificar esto último, en
la tabla 1-2 se incluyen los porcentajes de los adultos jóvenes que, de 1960 a 1995,
vivieron con su familia o en dormitorios universitarios en Estados Unidos.
Las actitudes, los valores y las expectativas de los hijos están relacionados
con la forma en que fueron criados. Incluso en la misma cultura, las familias
aplican prácticas diversas. Por ejemplo, las de las familias de ingreso doble se
Tabla 1–2
La juventud o adultez temprana es la
séptima etapa del ciclo vital.
Los roles de algunos hijos cambian a
veces con el nacimiento de un nuevo
hermano.
Adultos jóvenes que vivieron en casa o en dormitorios universitarios,
en Estados Unidos de 1996–2007
año
Varones
Número
1996
1997
1998
1999
2000
2001
2002
2003
2004
2005
2006
2007
3,213,000
2.909,000
2,845,000
2,636,000
2,387,000
2,520,000
2,610,000
2,631,000
2,720,000
2,660,000
2,840.000
2,849,000
Fuente: U.S. Census Bureau, 2008.
% de la población
año
Mujeres
Número
16
14.5
14.6
13.9
12.9
13.1
13.6
13.5
13.9
13.5
14.3
14.2
1996
1997
1998
1999
2000
2001
2002
2003
2004
2005
2006
2007
1,810,000
1,745,000
1,680,000
1,690,000
1,602,000
1,583,000
1,618,000
1,375,000
1,559,000
1,597,000
1,731,000
1,850,000
% de la población
9.0
8.6
8.5
8.6
8.3
8.1
8.3
7.0
8.0
8.1
8.8
9.3
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16
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
ven influidas por su situación social, sus creencias y sus valores (Jordanova,
1989). Si la madre de una familia numerosa trabaja fuera de casa, los hijos de
mayor edad a menudo cuidan a sus hermanos menores. En esas familias los niños aprenden muchos de sus roles, valores y competencias sociales de sus iguales
y no de sus padres. Los niños de mayor edad aprenden una conducta responsable y protectora; los más pequeños suelen establecer vínculos estrechos con sus
hermanos y un sentido de competencia entre sus compañeros. Casi siempre se
consolidan los vínculos familiares y la afiliación (Werner, 1979). En cambio, los
hijos de padres ricos a menudo son atendidos por nanas. Como tienen menos
contacto con sus padres y hermanos, es posible que no establezcan fuertes vínculos familiares (Coles, 1980).
Las familias adquieren su identidad y aprenden los patrones de crianza del
periodo histórico que les toca vivir, de las normas culturales que los moldean
y de las etapas de desarrollo de sus miembros. La función de la familia se modifica para atender los cambios de las necesidades sociales y los de la propia
familia.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿En qué han cambiado con el tiempo las actitudes hacia la niñez?
2. ¿En qué se han modificado las actitudes hacia la adolescencia en el siglo xx?
3. ¿En qué han cambiado las actitudes hacia la familia?
Estudio del desarrollo humano: métodos descriptivos
Ahora que ya hemos considerado brevemente la naturaleza del desarrollo
humano y sus principales periodos, veremos cómo obtienen sus conocimientos
los estudiosos del desarrollo, concentrándonos en la forma en que realizan su
trabajo. Primero explicaremos los métodos relacionados con la descripción del
desarrollo, lo cual es a veces su meta propiamente dicha. Otras ocasiones estas
técnicas se combinan con los métodos experimentales que abordaremos más
adelante. Al mismo tiempo, iniciaremos el estudio de los teóricos más importantes del desarrollo.
El método de estudio de casos y las teorías
de la personalidad
Los hoy legendarios teóricos de la personalidad que vivieron a principios y a
mediados del siglo xx se sirvieron de un procedimiento llamado estudio de casos. Se trata de una técnica basada en mucho más que la simple observación del
desarrollo. El investigador trata de hacerse una idea completa del individuo
combinando entrevistas, observaciones, pruebas formales y cualquiera otra información accesible (como entrevistas con padres y hermanos). A menudo los
individuos estudiados son personajes famosos, como los ganadores del Premio
Nobel o personas tan viles como los asesinos en serie. Algunas veces se emplea
esta técnica para estudiar algunos trastornos psiquiátricos poco comunes, ya
que no puede recurrirse a otros métodos de investigación por el reducido número de personas que los padecen.
Si bien un buen estudio de casos puede ser útil porque aporta detalles minuciosos, el nivel de detalle es al mismo tiempo una desventaja; se requiere mucho tiempo para ordenar e interpretar los pormenores. También es difícil
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
17
determinar qué causa qué. Por ejemplo, el maltrato físico, el abuso sexual u
otros traumas emocionales de la niñez temprana casi siempre aparecen en los
casos de adultos afectados por el trastorno de personalidad múltiple (Frischholz, 1985). ¿Significa esto que el maltrato del niño es la causa de dicho trastorno? Si lo afirmamos en el caso de un individuo, ¿podemos hacer una generalización a todas las personas que son como él?
Los estudios de casos pocas veces se emplean en la investigación moderna
del desarrollo, pero siguen siendo importantes en el diagnóstico y en el tratamiento clínicos, ya que nos dan una descripción pormenorizada del individuo
cambiante e íntegro dentro de un contexto ambiental. Los principales usuarios
de esta técnica han formulado, además, complejas teorías del desarrollo de la
personalidad humana y de su funcionamiento. A continuación, exponemos dos
de las más conocidas.
Teoría psicoanalítica de Freud Sigmund Freud (1856-1939) se sirvió de
los estudios de casos clínicos de sus pacientes adultos, lo mismo que de sus
propias reminiscencias infantiles, para elaborar lo que más tarde se conocería
como teoría psicoanalítica. Durante más de 40 años, la depuró y convirtió en
una concepción muy compleja del desarrollo y de la naturaleza humanos. Aquí
trataremos los aspectos fundamentales de la teoría freudiana y en capítulos
posteriores examinaremos sus repercusiones.
En la teoría psicoanalítica clásica hay dos secuencias de desarrollo que se superponen en algunos puntos. La primera se refiere a la estructura de la personalidad y a sus componentes fundamentales; la segunda, a las etapas durante las
cuales el desarrollo de la personalidad se ve influido de diversas maneras.
Según Freud, desde su nacimiento el niño está dominado por el id (ello), el
componente primitivo y egoísta de la personalidad. Es decir, representa el “animal” que nos habita y genera impulsos de origen biológico o “deseos instintivos”, que es preciso enfrentar de una u otra maneras. Los impulsos tienen que
ver con cosas como obtener comida y agua, y satisfacer otras necesidades de la
supervivencia, lo mismo que con el sexo y la agresión (en la teoría freudiana,
estos dos últimos son esenciales y en torno a ellos se estructura de manera dinámica la personalidad). El id se rige por el principio del placer: busca la satisfacción inmediata y evita el dolor. Forma parte de una mente inconsciente más
grande que, de acuerdo con Freud, rige la mayor parte de la conducta sin que
nos percatemos de ello. Por ejemplo, cuando empezamos a caminar (e incluso
antes) estamos acumulando temores, culpas y conflictos inconscientes que habremos de encarar a lo largo de la vida.
A medida que avanza el desarrollo, el ego (yo) evoluciona en forma gradual
a partir del id, y con el tiempo se convierte en un componente individual de la
personalidad. Es como el “agente ejecutivo” de los impulsos del id. Es la mente
consciente y se compone de lo que sabemos y pensamos en un momento dado;
nos sirve para conciliar los impulsos del id con la realidad externa. Por ejemplo, si el id envía un impulso sexual, el ego lo enfrentará de alguna manera, ya
sea satisfaciéndolo o desviándolo mediante los mecanismos de defensa (que se
explican más adelante en este capítulo y en el 7). Por tanto, el ego se rige por
el principio de realidad y constantemente debe conciliar los impulsos y otras fuerzas inconscientes con las exigencias y restricciones de la sociedad.
El superego (superyó) empieza a evolucionar a partir del ego durante el
periodo preescolar. Consta de lo que llamamos conciencia, además de lo que
Freud denomina ego ideal: las imágenes y las creencias de lo que deberíamos
ser como personas. Podemos decir que se rige por el principio de moralidad. Interactúa de manera dinámica con el id y el ego; por ejemplo, si el id produce
un impulso sexual y el ego encuentra la manera de satisfacerlo, el superego
intervendrá en caso de que desapruebe lo que el ego se propone hacer. ¿Cómo
Sigmund Freud, autor de la teoría psicoanalítica. Su hija Anna mantuvo viva
la tradición psicoanalítica, a la vez que
profundizó en el ego y los mecanismos
de defensa.
teoría psicoanalítica Teoría que se basa
en las ideas de Freud, quien propuso una
concepción determinista de la naturaleza
humana. Pensaba que la personalidad
estaba motivada por pulsiones biológicas
innatas.
id (ello) Componente primitivo y hedonista de la personalidad.
ego (yo) Componente de la personalidad consciente orientado a la realidad.
superego (superyó) Componente consciente que abarca al ego ideal.
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18
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
intervendría el superego? Podría amenazar y, quizá, liberar grandes dosis de
vergüenza y culpa.
En lo que respecta a la personalidad como un todo, los tres componentes
de Freud pueden desarrollarse con diferente fuerza: una persona con un id
“fuerte” y un superego “débil” tendrá poco control ético y moral sobre su conducta. Una persona con un superego “muy desarrollado” se sentirá abrumada
por sentimientos de culpa y será muy insegura.
Desde un punto de vista distinto, el desarrollo evoluciona a través de las etapas psicosexuales que se incluyen y describen en la tabla 1-3. Aquí, con todo,
el interés se concentra en las zonas erógenas que cambian en los primeros años
de vida. Una zona erógena es una parte del cuerpo que procura intensa gratificación cuando se la estimula. En la primera etapa, que corresponde a gran parte
de la infancia, esa área se concentra en los labios y la boca, de ahí que Freud la
haya llamado etapa oral. La siguiente es la etapa anal, en la cual la zona erógena
se desplaza a la región que rodea el ano y durante la cual suele efectuarse el
entrenamiento en el control de esfínteres. Viene después la etapa fálica, en que
la zona erógena se desplaza a los genitales y permanece allí por el resto de la
vida. Después de esta etapa, de acuerdo con Freud, habría un periodo de latencia
en la niñez media, en el cual las pulsiones sexuales se desactivan; por último,
aparece la verdadera etapa genital, que comienza en la pubertad, cuando los impulsos sexuales predominan una vez más.
Freud tuvo mucho menos que decir respecto de las dos últimas etapas; la
mayor parte de su vida la dedicó a las tres primeras. La observación informal
de las conductas del niño durante las etapas oral, anal y fálica parecen corresponder a lo que él destacó. Los lactantes interactúan fundamentalmente “llevándose los objetos a la boca”; cuando empieza a caminar, al niño le preocupan las funciones eliminatorias; y el preescolar posee al menos una sexualidad
primitiva que le permite sentir la excitación sexual. Freud fue el primer teórico
en llamar la atención sobre estos aspectos del comportamiento, aunque sus explicaciones se parecen muy poco a las que se aceptan hoy en día.
Freud sostuvo que, durante las etapas psicosexuales, pueden presentarse fijaciones capaces de influir en la personalidad por el resto de la vida. Se trata de
“detenciones” que hacen que el adulto siga buscando gratificación en formas
Tabla 1–3 Etapas psicosexuales de Freud
Oral: del nacimiento al año o al año y medio. El niño obtiene placer y gratificación sobre todo de la
estimulación de la boca y de los labios.
EJEMPLO DE FIJACIÓN: oral-incorporativo. El individuo sigue obteniendo una gratificación importante
de actividades como comer, beber y fumar.
Anal: de uno a tres años. El niño obtiene placer y gratificación principalmente de las funciones de
eliminación.
EJEMPLO DE FIJACIONES: anal-retentiva. La personalidad del individuo se caracteriza por la tacañería
y la obstinación, así como por el “estreñimiento emocional” y por la dificultad para expresar sus sentimientos; anal-expulsiva, en la cual el individuo sufre “diarrea emocional” y no puede contener sus
pensamientos ni sus sentimientos.
Fálica: de los tres a los cinco o seis años. La zona erógena se desplaza a los genitales y adquiere
carácter sexual.
PRINCIPAL PROBLEMA A RESOLVER: Complejo de Edipo o de Electra.
Latencia: de los cinco o seis a los 12 años. Los impulsos sexuales permanecen latentes.
etapas psicosexuales Etapas freudianas del desarrollo de la personalidad que
se concentran en las zonas erógenas.
Genital: de los 12 años en adelante. El predominio de los impulsos sexuales retorna con la adolescencia y la pubertad.
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
que sólo son apropiadas para niños. Por ejemplo, si a alguien se le da demasiada o muy poca alimentación durante la infancia, podrá convertirse en un
adulto que mastica chicle, fuma, bebe o habla en exceso. No obstante, aunque
nadie niega que las experiencias tempranas afectan en forma profunda la personalidad posterior, las investigaciones realizadas muchos años después de que
Freud formulara su teoría han ofrecido poco sustento, si acaso, a la influencia
de las fijaciones. Sin embargo, es probable que el lector escuche en las conversaciones cotidianas algunos de los términos de la tabla 1-3.
La dinámica freudiana del desarrollo psicosexual ha despertado acaloradas
polémicas, pero vale la pena explorarla, porque resalta algunos de los problemas que plantea el estudio de casos. Basándose en los informes de sus pacientes
y en su propia niñez, Freud sostuvo que todos los niños experimentan lo que
denominó complejo de Edipo, por el legendario rey de Tebas que mató a su padre,
Layo, y sin saberlo se casó con su madre Yocasta. Según Freud, durante la etapa
fálica el niño siente deseos sexuales por su madre, pero teme que su padre lo castre como castigo (ansiedad de castración). Sin embargo, con el tiempo se identifica
con su padre y procura parecerse lo más posible a él, sobre todo en lo referente a
los principios morales. Está convencido de que su padre no lo castrará si se le asemeja. Y así, a raíz del complejo de Edipo, se forma el superego del niño.
Las mujeres, propuso Freud, experimentan el complejo de Electra, en la etapa
fálica. La designación también proviene de la mitología griega: Electra planeó matar a su madre, Clitemnestra, por haber asesinado a su padre, Agamenón. En este
complejo, la niña siente deseos sexuales por su padre lo mismo que envidia del
pene, que la impulsan a querer poseer el miembro de su padre. Con el tiempo
resuelve el conflicto de manera simbólica, ya sea identificándose con la madre o
bien por la esperanza de tener un hijo varón. Sin embargo, de acuerdo con Freud,
la envidia del pene no genera tanta fuerza motivacional como la ansiedad de castración, así que las niñas adquieren con menos firmeza los principios morales y la
ética personal. De hecho, las mujeres terminan teniendo un superego más débil.
Como se habrá de imaginar, las investigaciones posteriores no confirmaron
la hipótesis de los conflictos de Edipo y de Electra en los preescolares. Pero
examinaremos las pruebas en el capítulo 7, en el que las explicaremos dentro del
contexto del desarrollo sexual.
A pesar de su subjetividad e hincapié en la sexualidad, la teoría psicoanalítica
revolucionó la forma en que concebimos la personalidad y la motivación, preparando así el terreno para otras teorías más objetivas y precisas. Las aportaciones
perdurables de Freud incluyen la idea de la mente inconsciente, la cual conserva
su vigencia aunque hoy no reciba tanta atención. No siempre sabemos por qué
hacemos las cosas y por lo menos parte de lo que hacemos es resultado de necesidades y deseos como los que Freud le atribuyó al id. Asimismo propuso la hipótesis de mecanismos de defensa del ego como la negación (no querer enfrentar
la realidad) y la racionalización (alejarse de lo que deseamos cuando no podemos
obtenerlo), las cuales todavía son formas aceptables en que el ego supera la frustración y otros aspectos desagradables de la vida cotidiana.
En conclusión, la teoría freudiana constituye un ejemplo excelente de la necesidad de ser eclécticos al estudiar las teorías del desarrollo y de la conducta en
general; tomemos pues lo bueno y lo que funciona, no desechemos en su totalidad una teoría tan sólo porque una parte no se sostiene.
En cuanto a la opinión de que nuestros motivos básicos son por completo
egoístas y “malos” en cierto modo, consulte el recuadro “Tema de controversia” (página 20) en el cual encontrará más información de éste y otros planteamientos sobre la naturaleza humana.
Teoría psicosocial de Erikson A Erik Erikson (1904-1994) se le considera neofreudiano, porque su teoría del desarrollo de la personalidad se deriva de la de
19
La madurez o adultez media es la octava
etapa del ciclo vital.
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20
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
TEMA DE CONTROVERSIA
¿SON LAS PERSONAS
INTRÍNSECAMENTE BUENAS,
MALAS O NINGUNA DE LAS
DOS COSAS?
La naturaleza esencial del hombre (y
de la mujer) es una cuestión antiquísima que aparece en los escritos filosóficos y religiosos que en la actualidad
sigue vigente. ¿Somos intrínsecamente
buenos en el “fondo” de la personalidad con motivos positivos hacia nosotros mismos y hacia los demás? ¿Somos
intrínsecamente malos con propensión
a la agresión y a la conquista? ¿O nacemos con una esencia neutral en este aspecto? Reflexione sobre su opinión de
la gente en general, basándose en personas que conoce y en aquellas de que ha
leído u oído hablar en los medios, tanto
en términos positivos como negativos.
¿Cómo llegaron a ser así? ¿Son los individuos altruistas, orientados a la
gente, y buenos por naturaleza o es su
conducta un medio para alcanzar fines
egoístas? ¿Son los malos (los que abusan de los niños, los violadores y los
asesinos en serie) personas intrínsecamente buenas que en algún momento
de su vida fueron pervertidas por la sociedad? ¿O son así por la crianza y por
las experiencias de la vida, pues al nacer no eran ni buenos ni malos?
John Locke (1632-1704) fue un filósofo inglés para quien todo hombre es
al nacer una tabula rasa, expresión la-
teoría psicosocial Según Erikson, hay
fases del desarrollo durante las cuales
la capacidad del individuo para experimentar determina los grandes ajustes al
ambiente social y con el yo mismo (o sí
mismo).
tina que significa “pizarra en blanco”.
Este argumento se deduce lógicamente
de la posición empirista de que todo
lo que sabemos y todo lo que somos
nos llega de la experiencia a través de
los sentidos. Por tanto, nada puede ser
“congénito” fuera de los procesos biológicos fundamentales que nos permiten
desarrollarnos y crecer. John B. Watson
(1878-1958) profundizó en las ideas de
Locke. Watson era un conductista radical quien una y otra vez afirmó que
podría tomar un niño normal y, con
control absoluto sobre su ambiente, convertirlo en el tipo de persona que quisiera: hábil o torpe, buena o mala (por
ejemplo, vea Watson, 1925). En conclusión, lo que somos y lo que seremos
depende por completo de la sociedad.
Poco tenemos que decir al respecto según la concepción mecanicista de que
somos pasivos y de que el ambiente
nos moldea (página 10).
Mientras tanto, otro empirista, Thomas Hobbes (1588-1679), propuso que
el hombre es intrínsecamente egoísta
y necesita una formación estricta y un
control permanente para convertirse en
miembro cooperativo de la sociedad.
En una postura muy similar se basa la
teoría psicoanalítica de Freud: la idea
central son los motivos egoístas de supervivencia, de sexo y de agresión; no
hay nada positivo ni altruista. Estas
ideas son muy semejantes a la doctrina
cristiana del pecado original: el ser hu-
mano posee tendencias heredadas que
lo impulsan a buscar el interés personal
y a violar los derechos de los demás. En
conclusión, la vida diaria exige que tratemos de controlar nuestros impulsos y
deseos obscuros.
Por último, Jean Jacques Rousseau
(1712-1778) adoptó un punto de vista
contrario, pues sostuvo que el hombre
es intrínsecamente bueno al nacer, pero
que lo corrompen los “males” de la sociedad. De manera parecida, Abraham
Maslow y Carl Rogers, fundadores de la
psicología humanista (tema que se estudia en el capítulo 13), afirman que el yo
interno es básicamente bueno, con motivos positivos para sí y para los otros. En
forma activa buscamos el crecimiento y
la realización personal; al mismo tiempo
nos interesan el amor, la afiliación y el
bienestar de quienes nos rodean.
¿Cuál de las dos concepciones es correcta? No hay una respuesta tajante.
Se sabe que los niños de muy corta
edad perciben el malestar de la gente y
se sienten perturbados (Hoffman, 1981),
lo cual indica que la empatía es innata;
pero es evidente que, ante todo, están
orientados a procurarse placer y evitar
el dolor. También es evidente que deben aprender los principios y valores
morales de su ambiente social. En conclusión, sigue discutiéndose si aprendemos a ser buenos miembros de la sociedad después de ser malos, buenos o
neutrales por nacimiento.
Freud, si bien con un acento ligeramente distinto. Erikson, discípulo de Freud,
ideó una teoría que no contradice en forma directa el psicoanálisis, pero que concede menos importancia a las fuerzas inconscientes y mucho más a las funciones
del ego. Erikson se concentró fundamentalmente en cómo la interacción social
contribuye a moldear la personalidad; de ahí el nombre de su método: teoría
psicosocial. Basándose en estudios de casos y en minuciosas observaciones de
personas de diversas culturas, su teoría se distingue de la de Freud porque abarca
el ciclo de vida humano completo en lugar de limitarse a los primeros años.
Erikson se decepcionó de la teoría psicoanalítica, pues pensaba que ésta se
ocupaba tan sólo de los extremos de la conducta. Si bien estaba convencido de
que el desarrollo se realiza por etapas y que las primeras correspondían a las
propuestas por Freud, subrayó la forma en que las “crisis” o los conflictos sociales se resuelven en cada etapa (vea la tabla 1-4). Este énfasis difiere mucho de
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
21
la importancia concedida por Freud a la maduración sexual como elemento decisivo del desarrollo de la personalidad. Aunque coincidía con él en que las experiencias tempranas ejercen un influjo muy significativo, veía en el desarrollo
de la personalidad un proceso dinámico que se prolonga durante toda la vida.
Además, a pesar de aceptar al menos de modo tácito que la gratificación de los
impulsos y las pulsiones es el factor que rige la vida, consideraba igualmente importante la “síntesis” del ego, la ordenación y la integración de las experiencias.
El concepto medular de la teoría de Erikson es el de identidad del ego, sensación fundamental de lo que somos como individuos en cuanto al autoconcepto
y la imagen personal. Una parte de nosotros se basa en la cultura en la que
crecemos, comienza por las interacciones con quienes nos cuidan durante la infancia y sigue con las que tenemos con otras personas fuera del hogar conforme
crecemos y maduramos. Aunque la teoría de Erikson sigue siendo descriptiva, es
menos subjetiva que la de Freud. Al insistir en las interacciones sociales, indica
que los progenitores y otras personas podrían favorecer un buen desarrollo, así
como lo que sería posible hacer sin ayuda.
En relación con las ocho etapas de la tabla 1-4, Erikson propuso que cada una
se basa en lo que sucedió antes. Aun cuando los ajustes que el individuo realiza
en cada etapa pueden alterarse o invertirse más adelante, el curso adecuado del
desarrollo es la resolución “positiva” en cada etapa. Por ejemplo, los individuos
a quienes se niega afecto y atención durante la infancia lo compensan si se les
ofrece más atención en etapas posteriores. Pero el desarrollo se realiza con mayor facilidad cuando los humanos obtienen lo que necesitan e inician su vida
con un buen sentido de confianza en los demás y en el mundo que los rodea.
Además, cada conflicto está presente a lo largo de la vida aunque sólo es “decisivo” en una etapa. Por ejemplo, las necesidades de autonomía cobran especial
valor para el niño que comienza a caminar, pero durante toda la vida requiere
probar el grado de autonomía que puede expresar en cada nueva relación.
Métodos objetivos de obtención de datos
sobre el desarrollo
En seguida nos ocuparemos de medios más objetivos con que se estudian el
desarrollo y la conducta. Entre ellos figuran los siguientes: la observación sistemática, los cuestionarios, las encuestas y las pruebas psicológicas. También
explicaremos la correlación como herramienta descriptiva.
Observación sistemática
Según el ambiente en el que se lleva a cabo la
investigación, hay dos métodos generales para observar y describir el comportamiento: la observación naturalista u observación de campo (en la que los
investigadores abordan situaciones cotidianas para observar y registrar el comportamiento, procurando mantenerse lo más objetivos posible) y la observación de laboratorio (en la cual se crean situaciones controladas para provocar
la conducta de interés). Un ejemplo de observación de campo se ofrece en “Estudio de la diversidad” en la página 23. A continuación incluimos un ejemplo
hipotético. Supongamos que al investigador le interesa saber cómo juegan los
niños cuando están juntos y si comparten o no los juguetes. Una vez filmado
un niño con una cámara de vídeo mientras juega y definidas en forma rigurosa
las conductas de interés, el observador registrará de modo independiente los
casos en que se dan las conductas y comparará los resultados con los de sus
colegas para eliminar cualquier error o subjetividad. Al final tendrá un registro
objetivo de la conducta tal como se da espontáneamente y no cómo tendría
lugar en condiciones artificiales como las de un laboratorio.
¿De veras lo tendrá? Descartando problemas prácticos (entre éstos que las
conductas de interés no se produzcan), existe siempre la posibilidad de que
observación naturalista o de campo
Método en que el investigador acude a
las situaciones comunes, observa y registra la conducta procurando mantenerse lo
más objetivo posible.
observación de laboratorio Método en
que el investigador crea situaciones controladas, cuyo fin es producir la conducta
de interés.
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22
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Tabla 1–4 Etapas psicosociales de Erikson
1. Confianza frente a desconfianza (del nacimiento al año de edad). Desde los primeros cuidados que recibe, el niño descubre la confiabilidad fundamental de su ambiente. Si sus necesidades
se satisfacen en forma constante y si recibe atención y afecto, se forma una impresión global del
mundo como un lugar seguro. En cambio, si su mundo es incongruente, doloroso, estresante y
amenazador, aprende a esperar más de lo mismo y a pensar que la vida es impredecible y que no
vale la pena.
2. Autonomía frente a vergüenza y duda (del año a los tres años). Los niños descubren su
cuerpo y la manera de controlarlo. Exploran la comida y la ropa, aprenden a controlar los esfínteres y nuevas formas de exploración. Cuando comienzan a hacer las cosas sin ayuda, adquieren
el sentido de seguridad y de control de ellos mismos. En cambio, aprenden a sentir vergüenza
y a dudar de ellos si fracasan, si se les castiga o se les considera desordenados, torpes, impropios o malos.
3. Iniciativa frente a culpa (de los tres a los seis años). Los niños exploran el mundo por sí
mismos. Descubren cómo funciona y la manera de influir en él. Para ellos, contiene personas
y cosas reales e imaginarias. Si sus exploraciones y actividades suelen ser eficaces, aprenden a
tratar con las cosas y con las personas en forma constructiva, y el sentido de iniciativa. Pero si se
les critica o se les castiga en forma excesiva, aprenden a sentirse culpables por muchos de sus
actos personales.
4. Laboriosidad frente a inferioridad (de los seis a los 12 años). Los niños adquieren numerosas habilidades y competencias en la escuela, en el hogar y en el mundo exterior. De acuerdo con
Erikson, el sentido del yo se enriquece con el desarrollo realista de tales competencias. La comparación con los compañeros es cada vez más importante. En esta etapa perjudica muchísimo una
evaluación negativa del yo en comparación con otros.
5. Identidad frente a difusión del ego (de los 12 a los 18 años, aproximadamente). Antes
de la adolescencia, el niño aprende varios roles: estudiante o amigo, hermano mayor, atleta,
músico. Durante la adolescencia es importante ordenar e integrar estos roles en una sola
identidad congruente. El joven busca los valores y las actitudes fundamentales comunes a
tales roles. Se produce lo que Erikson llama difusión del ego, si no se forma una identidad central o si no logra resolver un gran conflicto entre dos roles con sistemas de valores
antagónicos.
6. Intimidad frente a aislamiento (aproximadamente de los 18 a los 40 años). Este es el conflicto central en los últimos años de la adolescencia y en los primeros de la adultez. La intimidad
abarca más que la sexualidad. Es la capacidad de compartir con otra persona de uno u otro sexos,
sin miedo a perder la identidad personal. El establecimiento de la intimidad se ve influido por la solución de los cinco conflictos anteriores.
7. Generatividad frente a ensimismamiento (de los 40 a los 65 años). En la adultez, una
vez resueltos en parte los conflictos precedentes, los hombres y las mujeres pueden concentrarse más en ayudar a otros. A veces los padres “se encuentran a sí mismos” al ayudar a sus
hijos. Los individuos pueden dirigir su energía a la solución de los problemas sociales, sin que
experimenten conflicto alguno. Pero si no se resuelven los conflictos anteriores, a menudo predomina la preocupación por el yo en cuestiones de salud, de necesidades psicológicas y de
comodidad, entre otras.
8. Integridad frente a desesperación (de los 65 años en adelante). En las últimas etapas de la
vida, es normal que las personas examinen su vida anterior y se juzguen. El resultado será un sentido
de integridad, si descubren que les satisface el hecho de que su vida haya tenido significado y haya
sido participativa. Pero las invadirá la desesperación, si su vida les parece una serie de esfuerzos mal
encaminados y de oportunidades fallidas.
Fuente: adaptado de Childhood and Society de Erikson (1963).
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
23
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD
ESTUDIO NATURALISTA
DE LA CONDUCTA
SOCIAL DEL NIÑO
David Day y sus colegas (1979) se sirvieron de un estudio naturalista de la conducta social de los niños para evaluar
lo que sucede cuando a los que tienen
necesidades especiales, por una incapacidad física o mental, se les integra con
niños comunes en los grupos preescolares. Se les observó mientras el profesor
y sus asistentes participaban con ellos en
actividades como construcción de bloques, arte y relato de historias.
El procedimiento de evaluación comenzó con la realización de un perfil
de cada niño. El perfil contenía el número de hermanos, el orden de nacimiento y las experiencias preescolares;
el historial médico del niño; la estructura de su familia y, entre otras cosas,
las razones por las que sus padres lo
habían inscrito en el programa; las necesidades especiales del niño debidas a
una discapacidad física o intelectual, a
abuso real o posible y a estrés emocional. Se incluyeron varios índices del desarrollo, entre ellos los resultados de las
pruebas del desarrollo y las mediciones
de los psicólogos.
Una vez realizados los perfiles, se
comenzó a observar a los niños. Cada
uno fue observado varias veces durante
un periodo de entre cinco y 10 días, a intervalos de 30 segundos y en varios momentos de la jornada escolar. Tras cada
serie de observaciones, se codificó su
conducta en hojas de datos bajo los encabezados: participación en el trabajo,
cooperación, autonomía, interacción verbal, uso de materiales, mantenimiento
de la actividad y consideración. También se anotaron las observaciones de la
conducta de los miembros del personal.
Los datos obtenidos podían servir
para contestar preguntas como: ¿los niños comunes prestan atención a su trabajo o son distraídos por los que tienen
necesidades especiales? ¿Terminan la
tarea? ¿Muestran consideración por otros,
tanto los de la población general como
los que tienen necesidades especiales?
¿Cómo es la interacción verbal? ¿Qué
discapacidades interferirán más con las
interacciones normales?
Los datos de los estudios preliminares en los que se aplicó este procedimiento contenían resultados interesantes. Algunos niños con discapacidades
físicas graves se comunicaban con bastante normalidad con otros, pero les
era muy difícil hacerlo a quienes tenían
problemas de habla. Los niños comunes
que convivían con compañeros discapacitados mostraban mayor consideración
por otros, sin que disminuyeran la interacción verbal ni el aprendizaje (Day y
otros, 1979).
Queda todavía mucho por evaluar,
pero al parecer los niños con necesidades especiales se benefician de los
ejemplos y de la ayuda que reciben de
sus compañeros sanos. Éstos a su vez
mejoran sus habilidades sociales y sus
actitudes positivas, sin menoscabo de
los logros de lenguaje y de aprendizaje
(Turnbull y Turnbull, 1990).
las cosas cambien ante la mera presencia de un observador, en especial si usa una
cámara. Incluso los niños pequeños juegan en forma diferente cuando los observa un adulto, además de que no siempre es posible o ético observarlos sin
que lo sepan. Esto resulta más problemático en el caso de niños de mayor edad
y de adultos. Hay otros problemas más en lo referente a la ética: si un niño
empieza a golpear a otro en un conflicto por un juguete, ¿debe intervenir el observador? Sin embargo, si pueden resolverse estos problemas, la observación
naturalista será un método muy útil que suministra abundante información sobre
lo que la gente hace en la vida real.
En el laboratorio se aplican diversas técnicas para obtener las conductas de
interés, las cuales después pueden observarse en condiciones rigurosamente
controladas. Un ejemplo es la prueba de “la situación desconocida” ideada
por Mary Ainsworth (1973) para estudiar la calidad del apego entre madre e
hijo (vea el capítulo 5). Varios niños experimentan los mismos hechos en orden
idéntico: un extraño entra en la habitación, la madre sale y regresa, el extraño
sale y regresa. Desde una cámara de observación, los investigadores registran
las reacciones de los niños. Compare estas condiciones con lo que podría suceder si intentáramos estudiar esas conductas en situaciones no controladas de
campo como el hogar de los sujetos, donde quizás habría que esperar largo
tiempo para ver lo que hace el niño frente a un desconocido.
¿Pero se comportan los niños necesariamente igual en un ambiente de laboratorio y en su hogar “natural”? Es probable que lo hagan en los ambientes de
investigación como en la prueba de la situación desconocida, pero quizá no
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24
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
podamos decir lo mismo de todas las conductas ni de todas las edades. No hay
forma de estar absolutamente seguros. Ni los resultados de la investigación de
campo ni los de la de laboratorio son por completo satisfactorios; ambos tienen ventajas y desventajas. Cuando se interpretan los resultados de un estudio
sobre el desarrollo, siempre hay que tomar en cuenta el ambiente en el que se
realizó y evaluarlos en función de éste.
Cuestionarios y encuestas
La novena etapa del ciclo vital es la vejez
o adultez tardía.
En el método de “lápiz y papel” se formulan
preguntas sobre las conductas pasada y actual. La limitación más evidente es
que el investigador sólo recibe la información que la gente está dispuesta a dar
o que puede ofrecer. El aspecto positivo, sin embargo, es la posibilidad de incluir a un gran número de participantes y de calificar las respuestas por computadora. Pese a sus limitaciones, las encuestas pueden ser de gran utilidad.
Un ejemplo es la Encuesta Nacional sobre el Consumo de Drogas (National
Household Survey on Drug Abuse, NHSDA), que se expone en el capítulo 11.
Se trata de un cuestionario confidencial aplicado cada año por una división del
Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos (U.S. Department of Health and Human Services) a miles de personas (más de 18,000 en 1996)
de 12 años en adelante, que viven en el hogar o en otros ambientes no institucionales. Es, sin duda, la mejor encuesta de su tipo, pues ofrece muchos detalles
sobre los consumidores de drogas por edad, sexo, raza u origen étnico, escolaridad y condición de empleado o desempleado, en relación con las drogas de
consumo común. Sin embargo, las cifras tienden a ser menores que las reales.
Por ser la drogadicción reprobable e ilegal, algunos consumidores o adictos no
dicen la verdad por más que se les garantice una absoluta confidencialidad.
Otro problema, característico también de las encuestas en general, radica en que
no todos los que se seleccionan para llenar el cuestionario aceptan participar (por
lo normal se registra 20 por ciento de negativas en la encuesta del NHSDA (National Survey on Drug Use and Health)), lo que puede inflar el número de “no
consumidores” en los resultados.
Evaluación psicológica En la investigación del desarrollo con frecuencia
se aplica la evaluación de la inteligencia. Como veremos con más detalle en
capítulos posteriores, la evaluación consta fundamentalmente de preguntas y
problemas con los que se evalúa el cociente intelectual (CI), o sea una medida
aproximada del funcionamiento intelectual reciente. En este contexto, también es
común el uso de las pruebas de personalidad. En el caso de los niños, dichos
instrumentos consisten a veces en listas de cotejo que llenan los padres u otros
cuidadores. Los ejercicios de asociación de palabras y las pruebas para completar oraciones llegan a usarse directamente con los niños. Por ejemplo, podría
pedírseles que completen una idea como “Mi padre siempre...”.
Algunas veces también se recurre a pruebas “proyectivas” en las cuales se presenta a los niños una serie de imágenes ambiguas y se les pide que las interpreten, reaccionen ante ellas, las analicen o las ordenen para crear una historia. Se
supone que al hacerlo proyectarán sus ideas, actitudes y sentimientos. Por ejemplo, en un estudio, un grupo de niños de cuatro años de edad participó en un
juego denominado paseo campestre de osos. El experimentador contó una serie
de historias referentes a una familia de osos de peluche. A los niños les entregaban
imágenes de los osos y los invitaban a terminar la historia (Muelle y Tingley, 1990).
Hay que tener presentes tres consideraciones cuando se interpretan los resultados conseguidos con la evaluación psicológica. Primero, las pruebas han de
ser confiables, o sea que deben generar puntuaciones similares en aplicaciones
consecutivas. Segundo, deben tener una validez satisfactoria, es decir, tienen que
medir lo que se proponen. Y, tercero, las mejores pruebas de este tipo están estandarizadas. Esto significa que han sido aplicadas a muestras representativas de per-
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
25
sonas para establecer normas con las cuales comparar después las respuestas del
individuo. La estandarización abarca también la inclusión de instrucciones y de
procedimientos que permitan aplicarlos en la misma forma en cada ocasión.
Si una prueba no es confiable, ni válida, ni ha sido estandarizada, no es
posible saber lo que significan los datos obtenidos. Por tal razón, la Asociación
Psicológica Americana (American Psychological Association, APA) establece que
esa información debe acompañar a las pruebas estandarizadas. Por su parte,
los investigadores del desarrollo suelen utilizar los instrumentos que han resultado más confiables y válidos.
Diseños de investigación del desarrollo
Por ser el desarrollo un proceso dinámico y continuo, su estudio, a diferencia de
otras investigaciones, suele concentrarse en el cambio a lo largo del tiempo. ¿Cómo
recaban los investigadores datos acerca de las modificaciones en el desarrollo? Hay
tres formas: el diseño longitudinal, el diseño transversal y un diseño híbrido de secuencias de cohortes; los tres se ilustran en forma gráfica en la figura 1-2.
El diseño longitudinal
En un diseño longitudinal se estudia en repetidas
ocasiones a un grupo de individuos en varios momentos del ciclo vital. Por
ejemplo, los investigadores siguen el desarrollo en áreas como la adquisición
del lenguaje, el desarrollo cognoscitivo y las habilidades físicas. O bien, realizan el seguimiento desde la niñez hasta la adultez para averiguar si persisten
las características de la personalidad temprana.
Algunos procesos del desarrollo se analizan a fondo examinando a los sujetos cada semana o incluso diariamente. Por ejemplo, podría evaluarse de manera semanal a un grupo de niños de dos y tres años de edad para hacerse
una idea detallada de su desarrollo lingüístico. Los diseños longitudinales han
sido utilizados en los estudios del cambio durante muchos años. Un ejemplo famoso es el estudio clásico realizado con niños “superdotados” que Lewis Terman
diseño longitudinal Estudio en que a los
mismos sujetos se les observa sin interrupción durante un periodo.
Figura 1-2
75
Diseño de secuencias de cohortes
Diseño transversal
Diseño longitudinal
Diseños de investigación longitudinal, transversal y de secuencias de cohortes. Los renglones
diagonales (vea el renglón de la parte inferior
casi horizontal) representan estudios longitudinales y las columnas verticales (vea columna
de la izquierda destacada en una pantalla)
representan estudios transversales. La ilustración completa es un diseño de secuencias de
cohortes; muestra las cuatro cohortes de edad
Promedio
65
55
que van a estudiarse en diferentes momentos.
45
35
25
15
1960
1970
1980
1990
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26
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
inició en 1921 y que todavía continuaba en 1987 (Schneidman, 1989). Se concluyó en el siglo xxi.
Los estudios longitudinales tienen algunas desventajas. Por ejemplo, cuando
se investiga la inteligencia los sujetos pueden adquirir experiencia y familiarizarse con las pruebas y mostrar avances muy distintos a los relacionados con el
desarrollo. Además, existe un límite al número de estudios longitudinales que
un investigador llega a efectuar durante su vida. En general, la investigación longitudinal exige mucho tiempo tanto de los investigadores como de los sujetos.
Otro problema es la posibilidad de sesgo. Inicialmente, el investigador elige a
sujetos que son representativos de la población de interés. Al avanzar el estudio,
algunos se enferman, se van de vacaciones, se mudan de domicilio o simplemente
dejan de participar en el proyecto, de modo que los restantes ya no son representativos de la población elegida. Por ejemplo, un estudio dedicado al cambio de personalidad podría sesgarse porque los sujetos restantes tienden a mostrar mayor
cooperación y estabilidad emocional, lo cual haría pensar a los investigadores que
las personas suelen ser más cooperativas y estables conforme envejecen. Por lo demás, los que participan en este tipo de investigación a veces son más sanos, ricos
y sensatos que sus compañeros (Friedrich y Van Horn, 1976).
El investigador llega a mudarse también, perder interés e incluso morir si el
estudio dura mucho tiempo. Terman murió en 1956, pero su trabajo no se ha
interrumpido. Otro ejemplo es el Estudio de Orientación de Berkeley (Berkeley
Guidance Study) del cambio de personalidad (Casper y otros, 1987, 1988), que
comenzó en 1928 y en el que han intervenido muchos investigadores importantes durante 60 años. Los propósitos y métodos originales pueden volverse
obsoletos por la dificultad de incorporar nuevas técnicas y aun así obtener resultados comparables a los anteriores.
Pese a todo, los estudios longitudinales aportan datos pormenorizados sobre el desarrollo individual que no se consiguen con otros medios; de ahí que
sigan realizándose cuando se dispone de suficientes recursos.
diseños transversales Método para el
estudio del desarrollo en que se observa
una muestra de individuos de una edad y
se compara con una o más muestras de
individuos de otras edades.
El diseño transversal El diseño transversal compara a personas de distinta
edad en un momento determinado. Aunque no puede evaluar el desarrollo individual, ofrece la ventaja de ser más rápido, barato y controlable que la investigación longitudinal. Un ejemplo es un estudio sobre el cambio en la comprensión del sarcasmo en los niños, en el cual se comparó a un grupo de alumnos
de tercero y sexto grados con adultos (Capelli y otros, 1990). A partir de las
diferencias de aquello a lo que los niños prestan atención, los investigadores
llegaron a la conclusión de que los de menor edad, por lo general, no reparan
en algunas pistas cuando alguien está siendo sarcástico; por ejemplo, cuando el
contexto contradice lo que se ha dicho o cuando se usa un tono distinto de voz.
En otras palabras, el nivel del pensamiento y de comprensión del lenguaje determina en parte la compresión del sarcasmo.
Los diseños transversales exigen una selección rigurosa de los participantes,
para asegurarse de que los resultados se deban a diferencias de desarrollo y no
a otras variaciones que existen entre los grupos. No suele ser un requisito difícil
de cumplir en los niños, pero con adultos de edades muy diversas no resulta fácil y a veces es imposible. Surgen, en particular, problemas de comparabilidad
en los estudios de los cambios en la inteligencia del adulto relacionados con el
envejecimiento. Otros factores, entre los que se cuentan la salud y la educación
públicas, se han modificado de manera sustancial en décadas recientes, así que
en un momento dado los adultos de diferente edad no suelen ser comparables.
Por ejemplo, la educación influye de manera profunda en las puntuaciones de
las pruebas de inteligencia, pero la instrucción que una persona de 70 años recibió en la décadas de 1930 y 1940 difiere en muchos aspectos de la de una persona de 30 años en las décadas de 1970 y 1980. A tales diferencias se les llama
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
27
efectos de cohorte: diremos que una cohorte de 30 años se distingue en muchos
aspectos importantes de una cohorte de 70 años. Por esta razón las primeras
investigaciones dedicadas al cambio intelectual mostraron una exagerada disminución en la vejez. En el capítulo 16 las examinaremos a fondo.
Diseño de secuencias de cohortes Dados los problemas que plantean los dos
métodos que acabamos de describir, en la actualidad los investigadores tienden a
combinarlos en lo que se conoce como diseño de secuencias de cohortes. Así, un
investigador podría comenzar con un grupo de niños de cuatro años de edad, otro
de seis y otro más de ocho, y estudiar luego cada cohorte durante algunos años.
Esto le permite realizar comparaciones longitudinales o transversales.
La correlación como herramienta descriptiva
¿Ver la violencia en la televisión hace a los niños más violentos y agresivos? La
respuesta es afirmativa, aunque en formas que los investigadores todavía tratan de descifrar por medio de investigaciones experimentales.
Antes de que tales investigaciones comenzaran a efectuarse, sin embargo,
las pruebas de una posible relación entre la violencia en la televisión y la agresión infantil se realizaban más o menos así: se medía el número de horas que
un grupo de niños pasaba viendo programas violentos, luego se utilizaba una
segunda medida, digamos una escala de agresividad; por último, se comparaban las dos medidas. Había a todas luces una relación si los niños que veían
muchos programas violentos eran más agresivos y los que veían programas
poco violentos eran menos agresivos.
La técnica estadística con que los investigadores miden tales relaciones es
la correlación; ésta produce un número que fluctúa entre 0 y +1.00 o entre 0 y
–1.00. A la primera se le llama correlación positiva. En nuestro ejemplo, al aumentar una variable (ver programas violentos), también aumenta la otra (agresividad). Lo que significa que las dos variables “cambian” en la misma dirección:
los niños que pasan más horas viendo ese tipo de programas son también más
agresivos en la escala y a la inversa.
Para ilustrar la correlación negativa, suponga que descubrimos que los niños
que ven más programas violentos en la televisión son menos agresivos (resultado que un freudiano podría predecir al señalar que ver esos programas es
una forma aceptable de liberar los impulsos agresivos que de lo contrario se
expresarían en la realidad). De ser así, un mayor número de horas dedicadas
a ver programas violentos correspondería a puntuaciones más bajas en la escala de agresividad, mientras que un menor número de horas de ver violencia
en la televisión correspondería a puntuaciones más altas. En otras palabras, las
medidas se invertirían: cuando una aumenta, la otra disminuye y a la inversa.
Las medidas cambian en dirección opuesta, produciendo un número negativo.
Como marco general de referencia, las correlaciones entre 0 y .20 o entre 0
y –.20 se consideran débiles o inexistentes; las correlaciones entre .20 y cerca de
.60 —tanto positivas como negativas— son moderadas; las que rebasan el .60,
tanto en dirección positiva como negativa, son fuertes.
Conviene tener presente que la correlación no nos indica nada sobre la causalidad, es decir, sobre las causas y los efectos. Contamos con abundantes pruebas experimentales de que ver violencia en la televisión vuelve a los niños
más agresivos, pero esto no es posible deducirlo exclusivamente de la correlación positiva. Una correlación nos señala que existe un patrón y nada más.
Basándonos sólo en la correlación, podría ser verdad que ver violencia en la
televisión intensifica la agresividad, pero también podría ser cierto lo contrario: quizá los niños agresivos por naturaleza prefieran ver programas violentos. En tal caso, la agresividad sería la causa que los hace verlos. Hay muchas
¿Se debe la estatura al peso o viceversa,
o más bien son resultado de alguna combinación de factores genéticos y ambientales? Los investigadores aplican la técnica
de la correlación para medir la correspondencia entre estas dos variables.
diseño de secuencias de cohortes
Combinación de diseños longitudinales y
transversales.
correlación Proposición matemática de
la relación o correspondencia entre dos
variables.
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28
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
otras posibilidades: tal vez los niños más agresivos son así porque sus padres
son violentos y les imponen castigos muy severos (conducta que tiende a hacerlos más agresivos) y porque los padres también eligen programas violentos
para toda la familia.
En suma, aunque la correlación no es un indicador de la causa ni de los efectos, constituye una herramienta excelente de la investigación cuando se emplea
e interpreta en forma correcta.
REPASE Y APLIQUE
1. Al desarrollar su teoría, Freud se basó en estudios de casos de sus pacientes;
¿cómo pudo este procedimiento producir un sesgo en su teoría?
2. Mencione dos métodos de observación objetiva, lo mismo que las ventajas
y desventajas de cada uno.
3. Describa los problemas de los cuestionarios y de las encuestas.
4. Explique por qué la confiabilidad, la validez y la estandarización son importantes en las pruebas psicológicas.
5. Describa los procedimientos, las ventajas y limitaciones más importantes
de los tres diseños de la investigación dedicada al desarrollo.
6 Explique por qué la correlación no es lo mismo que la causalidad y dé un
ejemplo original.
Estudio del desarrollo humano: métodos experimentales
En la sección anterior se aludió a que sólo los experimentos suministran información confiable respecto de las relaciones causales. En ésta, examinaremos
con mayor detalle el método experimental en el contexto de varias aproximaciones teóricas que son importantes para estudiar y entender el desarrollo.
La búsqueda de la causalidad
conductismo radical Suposición de que
sólo la conducta observable y mensurable
puede estudiarse en forma científica.
El ser humano siempre ha sentido curiosidad por el funcionamiento de las cosas. Las usa, las modifica y las manipula para ver qué sucede. Construye una
balsa con piedras y ésta se hunde. La construye con ramas y troncos y flota.
Deja que se llene de agua y entonces vuelve a hundirse. Asusta a un animal salvaje y éste huye. Lo sorprende y le clava una lanza y el animal no llega lejos. Estas pruebas simples, a menudo realizadas por la necesidad de sobrevivir, son
algunos de los primeros experimentos.
A lo largo de su historia, el hombre ha seguido realizando experimentos; éstos se han vuelto cada vez más intrincados y complejos. Sin embargo, la verdadera experimentación no se aplicó a todos los aspectos del desarrollo humano
sino hasta principios del siglo xx, a partir de los conductistas radicales. En el
conductismo radical (de “estímulo-respuesta” o de “E-R”) se considera que
sólo vale la pena estudiar lo directamente observable. Pensamientos, sentimientos, conocimiento y cosas afines son conductas encubiertas que no se ven ni se
miden. Esta escuela psicológica postula que los investigadores deben limitarse
a analizar la conducta manifiesta, o sea, la que puede observarse y medirse de
modo objetivo.
En esta teoría, y también en las contemporáneas que expondremos más adelante, los experimentos psicológicos adoptan dos modalidades principales: los
que se concentran en los individuos, estudian y evalúan el comportamiento de
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
29
un sujeto tras otro, y los que se concentran en grupos de individuos y los evalúan de manera colectiva mediante promedios. El diseño experimental, expresión
general que designa las consideraciones necesarias para efectuar experimentos
significativos, depende del método que se escoja.
Experimentos que se concentran en los individuos
Los diseños de un solo sujeto están ejemplificados en la obra de B. F. Skinner, cuya
investigación se expone a fondo en el capítulo 3. Un sujeto —una rata, una paloma, un chimpancé o un ser humano— es expuesto a contingencias que se
prevé alteren o modifiquen el comportamiento. Una contingencia es la relación
entre el comportamiento y sus consecuencias. Los diseños de un solo sujeto
casi siempre se realizan en el contexto del condicionamiento, el cual consiste en
aplicar las contingencias a la conducta. La demostración del condicionamiento
suele empezar con el registro de las conductas conforme ocurren para obtener
una línea de base. Se procede luego a manipular las contingencias para ver
cómo cambia el comportamiento. La modificación de la conducta, que puede ser
un método eficaz para eliminar los comportamientos negativos y establecer los
adecuados, por lo general se realiza de la siguiente manera: primero se identifican y se definen en forma rigurosa los casos de la conducta y se registra la línea
de base con que se dan; después se proporcionan de manera contingente recompensas o castigos para comprobar si la conducta cambia para mejorar.
Condicionamiento y aprendizaje
El aprendizaje es un cambio más o menos permanente del potencial de conducta debido a la práctica o a la experiencia. La definición consta de tres elementos esenciales: 1) el cambio es permanente y lo normal es que persista durante toda la vida del sujeto; 2) lo que en
verdad cambia es el potencial de conducta (el sujeto puede aprender algo que
influirá o no más tarde en la conducta), y 3) el aprendizaje exige cierto tipo de
experiencia (no proviene ni del crecimiento ni de la maduración). En comparación con los experimentos de condicionamiento, en los concernientes al aprendizaje y a los procesos cognoscitivos suelen participar grupos de sujetos.
contingencia Relación entre la conducta
y sus consecuencias.
aprendizaje Proceso básico del desarrollo en que el individuo cambia por la
experiencia o la práctica.
Los conductistas suponen que el hombre es un ser reactivo, por lo cual estudian cómo responden las personas al
ambiente en lugar de investigar lo que
piensan o sienten en relación con esas
respuestas.
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30
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Experimentos que se concentran en los grupos
Los psicólogos experimentales que estudian el desarrollo tienden a realizar
experimentos de grupos para descubrir los principios generales aplicables a
todos los seres humanos. Desde este punto de vista, las diferencias individuales representan un problema. Por ejemplo, se supone que la memoria funciona
esencialmente de la misma manera en todos. Pero a algunas personas les resulta más fácil memorizar la información, diferencia que puede estar relacionada con diferencias neurológicas o con experiencias tempranas de aprendizaje
y práctica. Tales diferencias interfieren cuando se trata de formular una teoría
general. ¿Cómo resuelven los investigadores el problema de las diferencias individuales? En esencia, con el uso de promedios. Investigan la memoria en grupos de personas y luego promedian las puntuaciones.
Como veremos posteriormente, hay que considerar muchas cosas cuando se
efectúan experimentos de grupos que aportan información decisiva sobre el desarrollo y el comportamiento. Examinémoslas en su contexto, comenzando con
la teoría del aprendizaje, escuela de pensamiento e investigación psicológica
que sentó las bases de este tipo de experimentación.
Teoría del aprendizaje y conductismo Los primeros teóricos del aprendi-
teóricos del aprendizaje Designación
que se aplica generalmente a los conductistas radicales que se concentran en este
proceso.
definiciones operacionales Procedimientos que emplea el investigador al
realizar experimentos.
zaje estudiaron lo que llamaron conductas instrumentales, es decir, las que sirven
para producir determinadas consecuencias; por ejemplo, estudiaron conductas
como el recorrido de una rata por un laberinto para alcanzar una “caja meta” y
obtener comida, usando para ello medidas como el tiempo que tarda el animal
en llegar a la meta en ensayos repetidos. Un ensayo consiste en colocar a la rata al
inicio del laberinto y medir luego su avance hacia la caja meta. Entre otras cosas,
el análisis se concentra en la cantidad de ensayos que realiza antes de recorrer el
laberinto sin cometer errores (por ejemplo, entrar en corredores sin salida).
Los teóricos del aprendizaje emplearon conceptos como aprendizaje, motivación, pulsiones, incentivos e inhibiciones, que son conductas encubiertas. Como
afirma Clark Hull (1884-1952), se trata de términos científicos en la medida
en que se definen a partir de operaciones observables (por ejemplo, vea Hull,
1943). Así, una definición operacional de la “pulsión del hambre” se formula
como el número de horas de privación alimenticia que sufre la rata antes del experimento o quizá como el porcentaje de disminución de su peso corporal por
debajo del normal. El aprendizaje puede definirse de modo operacional en función de la reducción progresiva del tiempo que tarda la rata en alcanzar la caja
meta luego de varios ensayos. ¿Se aprende con mayor rapidez si se aumenta la
motivación mediante la pulsión del hambre? Hasta cierto punto. Después, el
animal estará demasiado débil para recorrer el laberinto.
Los teóricos diseñaron fórmulas de aprendizaje y de conducta promediando
la conducta de sujetos individuales, lo que con el tiempo les permitió proponer
“leyes” generales del aprendizaje. Un ejemplo es la curva clásica de aprendizaje
que aparece en la figura 1-3. El aprendizaje de una habilidad, como tocar un
instrumento musical, se caracteriza por un mejoramiento inicial acelerado que
luego se hace cada vez más lento. Supongamos que un niño está aprendiendo
a tocar la guitarra. Al principio mejorará rápidamente en la colocación de los
dedos, en la pulsión de las cuerdas y en la creación de acordes, pero pasarán
muchos años antes que se convierta en virtuoso, si es que lo logra. La curva de
aprendizaje puede explicar la adquisición de habilidades complejas, a pesar
de haberse obtenido de las observaciones sobre cómo mejora con el tiempo el
recorrido de una rata por los laberintos.
Elementos del diseño experimental de grupos
En los primeros experimentos, como el anterior, percibimos los elementos básicos del diseño experimental
que se aplican en general actualmente. He aquí un ejemplo que los ilustra. En
la ya clásica investigación de cómo aprenden los niños la conducta agresiva
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
31
Figura 1-3
Desempeño
Curva clásica del aprendizaje
Fuente: adaptada de Hull, 1943.
Práctica con el tiempo
por observación e imitación (Bandura, 1965; vea también Bandura, 1969), preescolares de ambos sexos fueron asignados en forma aleatoria a tres grupos y éstos veían una película en que un modelo adulto “golpeaba” de ciertas maneras
a un muñeco inflado. Al final de la película, un grupo veía que el modelo era
“recompensado” con elogios por otro adulto; el segundo grupo veía que el modelo era “castigado”, mientras que en el tercer grupo el modelo no recibía consecuencia alguna. Había, pues, tres tratamientos experimentales que constituían
la variable independiente, es decir, la que manipula el experimentador para
comprobar los efectos que tiene en la conducta.
A continuación, los investigadores permitieron a los niños jugar con el muñeco, y contaron los actos agresivos que reproducían, es decir, los que habían
visto realizar al modelo. Estos actos representaban la variable dependiente, lo
que el experimentador mide para determinar si la variable independiente produjo algún efecto. Los resultados se incluyen en la figura 1-4, en la que las barras de color gris oscuro representan el número promedio de actos imitados en
cada grupo en esta fase del experimento, a la cual se dio el nombre de prueba de
desempeño. Como habrá notado, las consecuencias que recibió el modelo influyeron profundamente en la imitación de los niños: la imitación de las conductas agresivas fue mucho menor entre los niños y las niñas que vieron al modelo
castigado. Pero adviértase que los niveles globales de ambos sexos fueron muy
diferentes en la prueba de desempeño.
En la siguiente fase del experimento, llamada prueba de aprendizaje, los investigadores ofrecieron recompensas a todos los niños por reproducir en lo posible
la conducta del modelo. Ahora las cosas cambiaron de modo considerable. Observe con atención las barras de color gris claro: todos reprodujeron elevados
niveles de agresión sin importar lo que habían visto que le ocurría al modelo
y las diferencias antes grandes entre varones y mujeres se redujeron considerablemente. La conclusión fue que los niños aprenden pronto a realizar actos
agresivos cuando los ven en las películas o en la televisión, ya sea que los exterioricen o no en ese momento.
En comparación con la investigación hipotética de la rata que ya explicamos, el experimento de Bandura tuvo una buena validez ecológica: lo que
se hizo en el laboratorio corresponde bastante a lo que podría suceder en el
mundo real. Urie Bronfenbrenner (vea el capítulo 3) caracteriza a la psicología estadounidense del desarrollo como “la ciencia de la conducta extraña del
niño en situaciones igualmente extrañas con adultos extraños durante un corto
periodo” (1979). No siempre es así.
Sin embargo, los investigadores no hacen generalizaciones absolutas a partir de un solo experimento como el de Bandura; por ejemplo, no afirman que
ver a los adultos comportarse de manera agresiva aumenta la agresividad del
niño. Por el contrario, querrán repetir o replicar el experimento utilizando
variable independiente Variable que
se manipula en un experimento para
observar sus efectos en la variable
dependiente.
variable dependiente Variable que
cambia en un experimento cuando se
manipula la variable independiente.
validez ecológica Nivel en que el investigador aplica lo que sucede en el mundo
real.
replicación Repeticiones sistemáticas
de experimentos para determinar si los resultados son válidos y generalizables.
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32
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Figura 1-4
Prueba de aprendizaje
Prueba de desempeño
Número promedio de respuestas imitativas
Imitación que hacen los niños de un modelo
adulto al que vieron que era recompensado,
castigado o que no sufría consecuencia alguna
por la conducta agresiva contra un muñeco.
Fuente: adaptado de Bandura, 1969.
5
4
3
2
1
0
Niños
Niñas
Modelo premiado
Niños
Niñas
Modelo castigado
Niños
Niñas
Sin consecuencias
a otros niños, varias clases de agresión filmada o televisada, lo mismo que varias medidas de la conducta infantil.
En resumen, la investigación experimental con grupos consta de los siguientes pasos:
1.
2.
3.
4.
REPASE Y APLIQUE
Definir el problema y formular hipótesis sobre las causas y sus efectos.
Definir las variables independientes y dependientes.
Efectuar el experimento y recabar los datos.
Interpretar lo que sucedió y extraer conclusiones que se basen en los resultados.
1. ¿Por qué es importante entender la causalidad en el desarrollo humano?
2. ¿Cuáles fueron las aportaciones perdurables de los primeros conductistas?
3. ¿Cómo diseñaría usted un experimento para estudiar la relación entre el hecho
de que los niños ven televisión y la conducta prosocial como ayudar y compartir? Especifique las definiciones operacionales y las variables dependientes.
La cognición en las teorías del desarrollo
La psicología experimental ha recorrido un largo camino y se ha alejado de la
concepción tan estrecha postulada por los conductistas radicales; en la actualidad los estudiosos del desarrollo prefieren ocuparse de procesos internos como
pensar y sentir. Pero siguen insistiendo en la necesidad de verificarlos a través
de la conducta observable o mensurable. Lo que algunos llaman el “conductismo cognoscitivo” moderno, estudia, con la vista puesta siempre en pruebas
basadas en la investigación objetiva, la forma en que procesamos la información, cómo influyen las interacciones con los otros en el concepto del yo, cómo
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
33
Diagrama de estudios • Métodos de investigación
Método
Descripción
Estudio de casos
Mediante una combinación de entrevistas, observaciones, pruebas formales y otro tipo de información, el
investigador trata de obtener una idea completa de un individuo en particular.
Observación naturalista
Los investigadores acuden a ambientes cotidianos, observan y registran la conducta manteniéndose lo
más objetivos posible.
Observación de laboratorio
El investigador organiza situaciones controladas que producirán la conducta de interés.
Encuesta
Por medio de cuestionarios o entrevistas, el investigador hace preguntas sobre la conducta pasada y la
actual.
Pruebas psicológicas
A un individuo se le formulan una serie de preguntas y problemas cuyo fin es evaluar su inteligencia o su
personalidad.
Correlación
Se emplean métodos estadísticos para determinar hasta qué punto dos variables aumentan o disminuyen
una en relación con la otra.
Experimento con un solo sujeto
Un sujeto es expuesto a la vez a contingencias que supuestamente alteran o influyen en la conducta.
Experimento de grupo
Se somete a dos o más grupos de sujetos a tratamientos que difieren en una sola variable, llamada variable independiente. Si la conducta de los grupos difiere, el investigador llegará a la conclusión de que la
diferencia se debió a la variable independiente.
se desarrolla la cognición y muchos otros temas relacionados con la mente y
su funcionamiento. No obstante, el conductismo tradicional sigue vivo en lo
tocante a los procesos fundamentales del aprendizaje.
Las teorías cognoscitivas adoptan diversas formas. Aquí expondremos tres
aproximaciones generales, cada una con temas que retomaremos varias veces a
lo largo de los siguientes capítulos: la teoría del procesamiento de información,
la teoría cognoscitiva social y la teoría del desarrollo cognoscitivo.
Teoría del procesamiento de información
Desde la década de 1960, los psicólogos del desarrollo han concentrado la atención
en los procesos cognoscitivos internos. Sin duda, la forma más popular de estudiar la cognición humana es la teoría del procesamiento de información.
El ser humano procesa información sin cesar. Es lo que usted hace en este
preciso momento al fijarse en las letras y en las palabras, y al excluir los estímulos visuales y sonoros irrelevantes del entorno. Mientras lee, traduce las palabras y las oraciones en hechos y en ideas, reflexiona sobre ellos y (en teoría)
los almacena para consulta posterior; por ejemplo, cuando realice un examen
acerca de estos temas.
Muchos teóricos recurren a analogías computacionales cuando construyen
modelos de cómo funcionan la memoria y otros aspectos de la cognición. Una
computadora consta de hardware (la máquina propiamente dicha) y de software
(los programas que dirigen sus operaciones). Por analogía también nosotros
tenemos hardware (el sistema nervioso central) y software (las estrategias naturales y
aprendidas con que procesamos la información). La información se introduce
en las computadoras, que después efectúan con ella ciertas operaciones, la guardan y generan una salida. Nosotros prestamos atención selectiva a la información, la percibimos, la asociamos, la calculamos y la manipulamos de diversas
maneras. Después la almacenamos en la memoria y la recuperamos conforme
teoría del procesamiento de información
Teoría del desarrollo humano que se sirve
de la computadora como analogía de la
forma en que la mente humana recibe,
analiza y almacena la información.
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34
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
vamos necesitándola. Por último, podemos generar una “salida” en forma de
respuesta, ya sea en palabras o acciones.
Pero esto no significa que la computadora y el hombre aprendan y recuerden las cosas exactamente de la misma manera. En primer lugar, el hardware
electrónico de una computadora es muy distinto a nuestro cerebro: no guardamos la información en bits (ceros y unos) como hace la computadora. En
segundo lugar, ésta lleva a cabo un procesamiento serial, es decir, procesa un
elemento de información después de otro, aunque las más modernas funcionan con tanta rapidez que tendemos a olvidarlo. En cambio, el hombre puede
prestar atención a más de una cosa y pensar en varias al mismo tiempo, usando
para ello el procesamiento en paralelo. Por ejemplo, si usted es un conductor
experto y se encuentra en un trayecto de la autopista, logrará pensar en lo que
se requiere para mantener el automóvil en el camino y al mismo tiempo pensar
en otras cosas; por ejemplo, en los maravillosos momentos que pasará al lado
de la persona a quien va a ver.
En términos generales, el modelo de la computadora funciona muy bien y
ha generado muchísimas preguntas importantes de investigación. Por ejemplo,
algunos investigadores estudian cómo se desarrolla el procesamiento de la
información en el niño, dando prioridad a la codificación, proceso consistente
en identificar los aspectos centrales de un objeto o hecho para formarse una
representación interna de ellos (Siegler, 1986). En comparación con los adultos,
¿los niños de diversas edades seleccionan diferentes aspectos, o quizá menos, de
un objeto para guardarlos como imagen mental? ¿Los niños de edades diferentes utilizan distintas estrategias para codificar o recuperar la información
de la memoria? Apenas en los últimos años los teóricos han diseñado experimentos para dar respuesta a las preguntas anteriores o, en palabras de algunos
de ellos, para descubrir cómo se reprograma a sí misma la “computadora humana” para trabajar con material nuevo (Klahr y otros, 1987).
Teoría cognoscitiva social
cognición social Pensamiento, conocimiento o comprensión que incluyen el
mundo social.
teoría del desarrollo cognoscitivo
Enfoque que se concentra en el desarrollo del pensamiento, del razonamiento y
de la solución de problemas.
Veremos también muchos otros ejemplos de una aproximación distinta al estudio de la cognición, inspirada más en la psicología social que en el mundo
de las computadoras. Conocida con el nombre de cognición social, pone de
relieve las creencias, las actitudes y otras “unidades” del conocimiento, junto
con su origen. Estas teorías se valen de conceptos como el yo (o el sí mismo), o
sea, el sentido que tiene el individuo de lo que es. Además, los teóricos de la
cognición social a menudo se concentran en la forma en que influyen las situaciones sociales —en comparación con las características del individuo— en su
desarrollo y en su conducta. Estudian cómo difiere la conducta entre situaciones
señalando; por ejemplo, que una persona normalmente honesta podría comportarse de manera muy distinta si tiene buenos motivos para ello.
Los teóricos cognoscitivos sociales admiten que los niños y los adultos observan su propia conducta, la de otros y también las consecuencias, como vimos en
el experimento de aprendizaje por observación realizado por Bandura. Hasta
los niños de corta edad prevén las consecuencias a partir de la observación
de hechos pasados. Los individuos se forman opiniones sobre sí mismos y sobre otros, y después se comportan de manera congruente con aquéllas (Miller,
1989). En conclusión, estos teóricos también se apartan mucho del conductismo
radical que los antecedió.
Teoría del desarrollo cognoscitivo
La teoría del desarrollo cognoscitivo se concentra en el pensamiento, el razonamiento y la solución de problemas, dando especial importancia a cómo se
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
35
Piaget nunca perdió su interés por los
pensamientos y la conducta de los niños.
desarrollan estos procesos desde la infancia. Jean Piaget (1896-1980) ejemplifica
esta línea de investigación, aunque en la actualidad se ha generado un gran
interés por el método de Lev Vygotsky que se orienta a la cultura y el cual se
expone en el capítulo 4.
Piaget pensaba que la mente no se limita a responder a los estímulos sino
que crece, cambia y se adapta al mundo. Él y otros psicólogos cognoscitivos,
entre ellos Jerome Bruner y Heinz Werner, reciben el nombre de estructuralistas,
por su interés en la organización del pensamiento y la forma en que la mente
manipula la información (Gardner, 1973b).
Las investigaciones de Piaget se inspiraron en su trabajo inicial con las pruebas de inteligencia (vea el capítulo 8), para cuya estandarización fue contratado. Pronto empezaron a interesarle los errores más que los aciertos, porque le
daban pistas sobre la manera en que pensaban los niños. Captó patrones uniformes en las respuestas equivocadas, lo cual le indicaba que los niños piensan en
formas cualitativamente distintas a los adultos. En otras palabras, las diferencias no se limitan sólo a cuánto saben los pequeños, sino que incluyen además la
forma en que conocen.
Como veremos más a fondo en capítulos posteriores, Piaget y sus colegas diseñaron pruebas para evaluar el desarrollo del niño y averiguar cómo piensan
en varios niveles cognoscitivos. Basándose en sus hallazgos, Piaget propuso las
etapas del desarrollo cognoscitivo que se resumen en la tabla 1-5.
Un aspecto central de la teoría piagetana es considerar a la mente como un
participante activo en el proceso de aprendizaje. La persona asimila la información o la experiencia si corresponde a su estructura mental. En caso contrario, simplemente la rechaza o la acomoda. Así, pues, la asimilación consiste
en interpretar las nuevas experiencias a partir de las estructuras actuales de la
mente, llamadas esquemas, sin modificarlas. Por el contrario, la acomodación
consiste en modificar los esquemas para integrar las nuevas experiencias. En
general, en las situaciones de aprendizaje se da una interacción entre ambos
procesos: interpretamos lo que experimentamos basándonos en lo que ya sabemos y, como las nuevas experiencias pocas veces son idénticas a las anteriores,
advertimos y procesamos también las diferencias. Pongamos el caso de una
asimilación En la teoría de Piaget, proceso de integrar la nueva información a
los esquemas existentes.
acomodación Término con que Piaget
designa el acto de modificar los procesos
del pensamiento cuando un objeto o suceso nuevos no encajan en los esquemas
actuales.
esquemas Término con que Piaget designa las estructuras mentales que procesan la información, las percepciones y las
experiencias; los esquemas del individuo
cambian con el crecimiento.
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36
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Tabla 1–5 Etapas del desarrollo cognoscitivo de Piaget
1. Etapa sensoriomotora (del nacimiento a los dos años). El niño descubre el mundo observando, tomando las cosas con las manos, llevándoselas a la boca o por medio de otras acciones.
La inteligencia se basa en los sentidos y en el movimiento corporal, comenzando con los reflejos
simples que dan origen a conductas voluntarias más complejas.
2. Etapa preoperacional (de los dos a los siete años, aproximadamente). El niño se forma conceptos y utiliza símbolos como el lenguaje para comunicarse mejor. Los conceptos se limitan a su
experiencia personal inmediata. En esta etapa posee nociones muy estrechas, a veces “mágicas”,
de la causalidad y le es difícil clasificar los objetos o los hechos. No tiene teorías globales y generales, sino que se sirve de sus experiencias diarias para crear conocimientos específicos. No hace
generalizaciones sobre las clases de objetos (por ejemplo, todas las abuelas) ni percibe las consecuencias de una cadena de eventos.
3. Etapa de las operaciones concretas (de los siete a los 11 o 12 años). El niño comienza a
pensar de manera lógica, a clasificar a partir de varias dimensiones y a entender los conceptos
matemáticos, a condición de que aplique esas operaciones a objetos o hechos concretos o por
lo menos imaginables en forma concreta. Empieza a utilizar la lógica en su pensamiento, pero le
cuesta mucho entender que un animal puede ser al mismo tiempo “perro” y “terrier”; sólo llega a
realizar una clasificación a la vez. Sin embargo, un niño de siete años sabe que los terriers son un
grupo más pequeño dentro del grupo más grande, el de todos los perros. También ve como “perros
pequeños” a otros subgrupos como los terriers y los poodles, y como “perros grandes” a los golden
retrievers y a los San Bernardo. En este tipo de pensamiento se refleja el conocimiento de la jerarquía en la clasificación.
4. Etapa de las operaciones formales (de los 11 o 12 años en adelante). El niño puede
analizar las soluciones lógicas a los conceptos concretos y abstractos. También puede pensar en
forma sistemática en todas las posibilidades y encontrar soluciones lógicas; llega a realizar
proyecciones al futuro, recordar el pasado en la solución de problemas y razonar mediante
la analogía y la metáfora. Este tipo de pensamiento no necesita ya estar ligado a objetos ni
a hechos físicos. Permite preguntar y contestar preguntas hipotéticas (“¿Qué sucedería si le
digo esto a esa persona?”); permite además “entrar en la cabeza” de los otros y asumir sus
roles e ideales.
persona que, después de manejar únicamente vehículos automáticos, aprende
a conducir un automóvil de cinco velocidades. Asimilará maniobras como manipular el volante, el acelerador y los frenos; al mismo tiempo acomodará el
embrague y el cambio de velocidades.
Como veremos más adelante, otros investigadores han aplicado las teorías
de Piaget no sólo al conocimiento del mundo físico, sino también a aspectos
como el razonamiento moral y la forma en que adquirimos el sentido del yo.
Aunque Piaget ha recibido críticas, no podemos negar que su teoría ha ejercido
un influjo significativo y que sigue ampliándose.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿En qué se distinguen la teoría del procesamiento de información y la teoría
cognoscitiva social?
2. ¿En qué se distinguen la teoría de Piaget, la del procesamiento de información y la del aprendizaje social?
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
Según Piaget, los niños aprenden
explorando activamente lo que está
en su ambiente.
La ética en la investigación del desarrollo
Los investigadores deben observar, desde luego, algunos principios éticos
cuando efectúan sus estudios con seres humanos. Nunca deberán perjudicarlos
de manera consciente ni violar los derechos básicos del hombre, y tampoco querrán hacerlo. Este principio cobra especial importancia cuando realizan trabajos
con grupos “dependientes”, como los niños o las personas muy ancianas. Pero la
ética de la investigación del desarrollo a menudo resulta más compleja de lo que
parece a simple vista, como se advierte en la siguiente situación hipotética.
Ema, una niña de tres años que acaba de separarse de su madre en el primer
día de clases, entra en un cuarto con un adulto desconocido vestido con bata
blanca de laboratorio. El investigador le pide que se siente en una silla alta
y que introduzca la cabeza en un aparato en forma de casco a través del
cual observará algunas fotografías. Para mantener inmóvil la cabeza, la niña
deberá morder una barra de goma dura. Ema retrocede, frunce el ceño y comienza a temblar. A pesar de la insistencia de su maestra para que haga lo que
le dice el “doctor”, parece incapaz de seguir las instrucciones. Pronto aparecen lágrimas en sus mejillas.
El escenario anterior podría ocurrir cuando se investigan los movimientos
oculares y el procesamiento visual de los niños. Parece un procedimiento inofensivo, pero la ansiedad que crea llega a ser un serio problema para un pequeño.
Los investigadores han de hacerse siempre preguntas como las siguientes: ¿son los
resultados de la investigación lo bastante importantes como para justificar que
se someta a estrés a individuos vulnerables? ¿Es ético probar a las personas sin
darles información que les permita entender el propósito del experimento?
Normas para una investigación ética
Casi todos coinciden en que los experimentos con seres humanos son necesarios, sobre todo si queremos conocer y controlar el impacto de fenómenos
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38
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
TEMA DE CONTROVERSIA
EL EXPERIMENTO DE WATSON
CON “EL PEQUEÑO ALBERT”
Dado a conocer inicialmente en 1920, el
experimento de John B. Watson y Rosalie
Rayner con “el pequeño Albert” marcó
un hito en los anales de la psicología:
es uno de los más citados. Se incluye
casi en todos los libros de introducción
a la psicología y al desarrollo, casi siempre al abordar el condicionamiento y el
aprendizaje. Aquí vamos a examinarlo
desde otra óptica: la de la ética en la investigación psicológica.
El experimento se efectuó de esta
manera: a un niño de 11 meses llamado
Albert B. se le enseñó a temer a una rata
blanca de laboratorio por medio del
condicionamiento clásico (capítulo 3).
En un principio no sentía miedo. Luego
se realizaron varios “ensayos” en que
un experimentador le presentaba la
rata mientras otro, situado detrás de Albert, producía un ruido fuerte y aterrorizador al golpear una barra de acero
con un martillo. Albert adquirió así un
gran temor a la rata y (en menor grado)
a cualquier objeto blanco, afelpado o
peludo. Aunque las condiciones del experimento eran más complejas y, a veces, azarosas, y la respuesta de temor
no siempre era tan predecible ni tan
profunda como se lee en muchos libros,
Albert aprendió reacciones compatibles
con las de una fobia, esto es, un temor
extremo e irracional a un objeto o a una
situación.
¿Fue ético el experimento de Watson y Rayner a juzgar por los criterios
contemporáneos? Hoy nos sentimos inclinados a contestar con un rotundo
J. B. Watson, Rosalie Rayner y Albert.
“¡no!” por varias razones. Por ejemplo,
no parece ético exponer varias veces a
un niño indefenso a una situación tan
aterradora. Además, se corre el riesgo
de causarle un daño psicológico permanente: las fobias tienden a persistir
una vez adquiridas. Y no sabemos si
su madre sabía lo que iba a suceder y
mucho menos si dio un consentimiento
informado para que lo sometieran a los
procedimientos.
Por otra parte, en aquella época no
existían las normas éticas modernas
que rigen la investigación psicológica,
de modo que al menos desde el punto de
vista técnico ni Watson ni Rayner son
culpables. Otro aspecto es que en ese
momento se conocía poco sobre la ad-
quisición de fobias y de otros miedos
por parte del niño. Por tanto, podría
afirmarse que los riesgos de Albert se
compensaban con los posibles beneficios que aportaría conocer los orígenes
de esos temores. Watson y Rayner no
podían saber si persistiría el miedo de
Albert; de hecho, ésa era una de las preguntas de su investigación.
Pese a todo, una cosa es evidente: el
experimento realizado con el pequeño
Albert no podría ni debería llevarse a
cabo hoy.
Fuente principal de los detalles del experimento: Harris, 1979.
ambientales potencialmente nocivos. Un caso frecuente es la investigación de
los efectos que la violencia de la televisión tiene en los niños, otro es la investigación de los efectos que los anuncios televisados tienen en conductas nocivas
como el tabaquismo, como se advierte en la reciente controversia (y eliminación) del personaje “Joe Camel” (de la marca de cigarrillos del mismo nombre)
por su atractivo para los niños.
No obstante, los posibles beneficios han de conciliarse con los derechos de los
participantes en el estudio. Para alcanzar el equilibrio, el investigador tiene que
considerar si un proyecto podría producir “un efecto negativo en la dignidad y
en el bienestar de los participantes” (American Psychological Association, 1973),
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Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
que no pueda justificarse por los posibles resultados de la investigación. ¿Justificarían tales resultados el daño que le causaría a Ema? ¿Qué decir del experimento de J. B. Watson con un bebé que se menciona en el recuadro “Tema de
debate” de la página anterior?
Los siguientes principios básicos han sido propuestos por la Asociación para
la Investigación del Desarrollo Infantil (Society for Research in Child Development, 1990) para orientar a los investigadores honestos y de prestigio.
Protección contra daño
Ningún tratamiento ni condición experimental deberán causar daño mental o físico. El daño físico se evita con facilidad; en cambio, a menudo resulta difícil determinar lo que es el daño psicológico. Por ejemplo, en los estudios dedicados a la obediencia, ¿es razonable dar órdenes a los
niños para averiguar si las obedecerán? Otro ejemplo lo constituye el fracaso
en las pruebas. Supongamos que un investigador quiere demostrar que un
niño de nueve años entiende un concepto en particular y no así uno de cinco.
Todos los que tengan cinco años experimentarán fracaso tras fracaso, se percaten o no de ello. ¿Es ético someter a los pequeños (o a cualquier persona) a la
vergüenza de tratar de solucionar un problema que supera su capacidad? ¿Les
comunicamos la verdad o les mentimos haciéndoles creer que lo resolvieron
sin importar los resultados?
La mayoría de las asociaciones de investigación cuentan con comités de
evaluación, los cuales se cercioran de que los proyectos no perjudiquen a los
participantes. En Estados Unidos, las normas federales para la investigación social y psicológica con seres humanos estipulan que el estudio deberá entrañar
un riesgo mínimo, o sea, que éste no deberá ser mayor al que afrontamos en
la vida diaria ni en la realización de pruebas psicológicas ordinarias (U.S. Department of Health and Human Services, 1983). Los comités de evaluación, por
ejemplo, sienten la responsabilidad de proteger el derecho de la gente a la autoestima y no aprueban situaciones que no mejoren su autoconcepto (Thompson, 1990).
Consentimiento informado
Las asociaciones profesionales más importantes están convencidas de que las personas deben participar en los experimentos en forma voluntaria, que tiene que informárseles la naturaleza y las consecuencias de los experimentos y que no debe ejercerse sobre ellas ninguna
coacción. Cada una de las condiciones anteriores refleja un aspecto del consentimiento informado. Como ni los infantes ni los niños de corta edad pueden
dar este tipo de autorización, sus padres lo dan por ellos. Los investigadores
deben ser sensibles también a otras formas de inducción. Por ejemplo, a un
alumno de nueve años o a un anciano de 70 no les es nada fácil decir que “no”
a alguien que parece ser un profesor o un administrador (Thompson, 1990).
Además, los adultos y los niños deben estar en libertad de suspender su participación en cualquier momento, por cualquier razón y sin que se intente
evitar esa decisión.
Sin embargo, hay un conflicto entre el consentimiento informado y el “engaño” que a veces es necesario en la investigación con seres humanos. La regla
general establece que no podrá engañarse a los sujetos en formas que puedan
influir en su decisión de participar, aunque puedan ocultárseles los propósitos
de la investigación. Pero en el segundo caso, debe informárseles todo con oportunidad y tiene que explicárseles la verdadera naturaleza de la investigación.
Privacidad
La información obtenida en un proyecto de investigación debe
ser confidencial. La mayoría de los investigadores publican sus “cifras”, pero
no pueden darse a conocer los nombres ni la información de los sujetos sin
su autorización por escrito. Fuera de los investigadores, ningún organismo
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40
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
ni persona tendrán acceso a los registros de los participantes: información
sobre su vida privada, sobre sus ideas y fantasías. Las puntuaciones de las
pruebas han de protegerse contra el mal uso por individuos o grupos ajenos
al proyecto.
Conocimiento de los resultados Los individuos tienen el derecho a conocer los resultados de la investigación en un lenguaje comprensible para ellos.
Cuando participan niños, los resultados se darán a conocer a sus padres.
Tratamientos benéficos Todo niño que interviene en un estudio tiene el derecho a aprovechar los tratamientos benéficos que se ofrezcan a otros participantes. Por ejemplo, si un niño es asignado a un grupo de comparación en el
estudio de una nueva vacuna y no la recibe, tendrá el derecho de recibirla más
tarde. En términos generales, el investigador deberá ofrecer los beneficios del
proyecto a todos los sujetos a cambio de su participación.
REPASE Y APLIQUE
1. Explique cómo concilian los investigadores los conflictos entre el principio
del consentimiento informado y la necesidad del engaño.
2. ¿Por qué la privacidad y la confidencialidad son importantes en la investigación del desarrollo?
RESUMEN
Principales aspectos del desarrollo humano
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El desarrollo es el conjunto de cambios producidos a
lo largo del tiempo en el cuerpo, en el pensamiento o
en la conducta de una persona, debidos a la biología
y a la experiencia.
La controversia entre naturaleza o crianza alude a si
ciertos rasgos tienen origen biológico (“naturaleza”)
o se adquieren a través de la experiencia (“crianza”).
(Véase el diagrama de estudio de la página 11.)
En la actualidad, la controversia se concentra en los
factores genéticos que rigen el desarrollo y la forma
en que interactúan con factores en el ambiente del
individuo.
Un problema afín es determinar qué tanto depende
el desarrollo de la maduración y en qué medida se
ve influido por el aprendizaje.
Otras preguntas concernientes al desarrollo son si
éste se realiza en forma gradual o por etapas, si hay
periodos críticos en que deben ocurrir ciertos tipos
de desarrollo y si la gente busca activamente el conocimiento o reacciona de manera pasiva ante sus
experiencias.
Teorías históricas
y contemporáneas del desarrollo
■
■
■
■
■
Hasta fines del siglo xix, los niños eran introducidos
en el mundo de los adultos tan pronto como estaban
preparados físicamente para el trabajo.
Poco después del siglo xvii se reconoció que la niñez
es un periodo de inocencia; entonces comenzaron a
cambiar las actitudes hacia los niños.
En el siglo xx se produjo una transición a prácticas
más humanas en la crianza del niño.
La adolescencia prolongada como un periodo separado del desarrollo es un concepto reciente que
predomina sobre todo en las naciones industrializadas. En la experiencia de la adolescencia influyen
en forma poderosa factores económicos, culturales e
históricos.
La adultez suele dividirse en tres periodos de edad:
juventud o adultez temprana, madurez o adultez media y vejez o adultez tardía. Cada individuo los experimenta de modo diferente, dependiendo de factores
como el nivel socioeconómico, la procedencia étnica
y los sucesos históricos.
booksmedicos.org
Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
■
Las familias adquieren su propia identidad y sus patrones de crianza de los hijos, que se ven influidos
por las condiciones históricas y culturales.
■
Estudio del desarrollo humano: métodos descriptivos
■
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■
■
En el método de estudio de casos, el investigador
procura hacerse un panorama completo del individuo mediante entrevistas, observaciones, pruebas
formales y otro tipo de información. (Vea el diagrama de estudio de la página 33.)
Freud basó su teoría psicoanalítica en el estudio de
casos de sus pacientes adultos.
Freud pensaba que el infante está dominado por
el id (ello), el cual genera deseos instintivos que
ha de enfrentar. El id se rige por el principio del
placer.
De acuerdo con Freud, el ego (yo) se forma a partir
del id y funciona como su “agente ejecutivo”. El ego
se rige por el principio de realidad.
En la teoría freudiana, el superego (superyó) se forma
a partir del ego y constituye lo que llamamos conciencia; se rige por el principio de moralidad.
Freud propuso además que el desarrollo se realiza
en una serie de etapas psicosexuales que se concentran en determinadas zonas erógenas.
Freud pensaba que los niños experimentan el complejo de Edipo y sienten deseos sexuales por su madre, pero que terminan identificándose con el padre
y tratando de parecerse a él en lo posible; por su
parte, las niñas experimentan un complejo similar,
al que denominó complejo de Electra.
Erik Erikson formuló una teoría psicosocial del desarrollo, en la cual las “crisis” o conflictos sociales se
resuelven en cada una de las etapas.
El concepto central de la teoría de Erikson es la identidad del ego, o sea el sentido básico de lo que somos
como individuos.
■
■
■
En una observación naturalista o de campo, los investigadores acuden a ambientes comunes, observan y registran la conducta, procurando mantenerse
lo más objetivos posible en relación con los sujetos;
en la observación de laboratorio, crean situaciones
controladas que provocan la conducta de interés.
En los cuestionarios y en las encuestas se formulan
preguntas sobre la conducta pasada y la actual.
En el estudio del desarrollo, a veces se emplean pruebas de inteligencia y de personalidad. Éstas han de
ser confiables, es decir, producir puntuaciones similares en una y otra aplicaciones; deben ofrecer una
gran validez, o sea medir lo que se proponen. Se estandarizan para poder comparar las puntuaciones con
normas establecidas.
En un diseño longitudinal, se estudia a un grupo de
individuos varias veces en diversos momentos de la
vida. En los diseños transversales, se compara a individuos de distinta edad en un momento determinado. Se da el nombre de diseño de secuencias
de cohortes a la combinación de los dos diseños anteriores.
La correlación estadística sirve para establecer una
relación entre dos variables. La correlación no es sinónimo de causalidad.
Estudio del desarrollo humano: métodos experimentales
■
■
■
■
En los diseños experimentales de un solo sujeto,
a éste se le somete a contingencias que se supone
modifican su conducta o en todo caso influyen en
ella.
El aprendizaje es un cambio relativamente permanente en el potencial de la conducta atribuible a la
práctica o a la experiencia.
Los primeros teóricos del aprendizaje estudiaron las
conductas instrumentales, que sirven para producir consecuencias.
En un experimento de grupo, los sujetos son asignados al azar a grupos diversos a los que se aplica con
exactitud el mismo tratamiento en todos los aspectos menos uno. La diferencia de tratamiento es la
variable independiente y la conducta obtenida es
la variable dependiente.
La cognición en las teorías del desarrollo
■
■
Métodos objetivos de obtención de datos sobre
el desarrollo
■
41
■
■
■
Una aproximación muy común en el estudio de la
cognición humana es la teoría del procesamiento de
información. En este enfoque se comparan los procesos mentales con el funcionamiento de una computadora.
En la teoría cognoscitiva social, el interés se concentra en las creencias, en las actitudes y en otras unidades de conocimiento. Un concepto importante es el
yo (o sí mismo), esto es, el sentido que tiene el individuo de lo que es.
La teoría del desarrollo cognoscitivo se concentra en
el pensamiento, en el razonamiento y en la solución
de problemas, con hincapié especial en cómo se desarrollan tales procesos.
Jean Piaget investigó la forma en que el individuo
crece, cambia y se adapta al mundo. Un aspecto central de su teoría establece que la mente participa de
manera activa en el proceso de aprendizaje.
En la teoría de Piaget, la información que se presenta a una persona es asimilada si encaja en una
estructura mental existente (esquema). Si no encaja,
la mente la rechazará o se acomodará a ella modificando sus esquemas. La mayoría de las situaciones
de aprendizaje suponen una interacción entre ambos
procesos.
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42
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Ética de la investigación del desarrollo
■
voluntaria en los experimentos y deben comunicárseles los detalles de su naturaleza y posibles consecuencias; 3) la información obtenida en un proyecto ha
de ser confidencial; 4) a los participantes se les comunicarán los resultados de la investigación; 5) todos
ellos tendrán el derecho de aprovechar los tratamientos benéficos que se den a los otros participantes.
La Asociación para la Investigación del Desarrollo
Infantil (Society for Research in Child Development)
propone los siguientes principios básicos para orientar a los investigadores: 1) ningún tratamiento ni
condición experimental debe causar daño mental o
físico; 2) las personas tienen que participar en forma
CONCEPTOS BÁSICOS
contexto
aproximación holista
desarrollo
otros significativos
etapas
periodos críticos
periodos sensibles u óptimos
teoría psicoanalítica
id (ello)
ego (yo)
superego (superyo)
etapas psicosexuales
teoría psicosocial
observación naturalista o de campo
observación de laboratorio
diseño longitudinal
diseño transversal
diseño de secuencias de cohortes
correlación
conductismo radical
contingencia
aprendizaje
teóricos del aprendizaje
definición operacional
variable independiente
variable dependiente
validez ecológica
replicación
teoría del procesamiento
de información
cognición social
teoría del desarrollo cognoscitivo
asimilación
acomodación
esquemas
UTILICE LO QUE APRENDIÓ
Imagine que lo ha contratado una empresa de investigación para que estudie la influencia que la computadora
tiene en varias cohortes de edad en su país. Sospecha
que “la revolución de la computación” ejerce hoy un
efecto más generalizado sobre la sociedad de lo que
suele creerse y que probablemente es diferente en los
niños, los adultos jóvenes y los adultos de mayor edad.
Debe colaborar para definir lo que quiere averiguar con
la investigación y ayudar a la empresa de investigación
a diseñar el proyecto. Para cumplir estas metas es necesario que se formule las siguientes preguntas:
■
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■
■
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¿Cuáles son algunos de los problemas importantes
de la investigación?
¿Qué corazonadas tiene que podría formular a
modo de hipótesis?
¿Qué grupos de edad va a estudiar?
¿Desea realizar una encuesta simple de actitudes y
de prácticas o efectuar un experimento?
¿Qué tipos de problemas podrían dificultar la investigación?
L E C T U R A S C O M P L E M E N TA R I A S
Bell-Scott, P., Guy-Sheftall, B., Joyster, J., Sims-Wood,
J., DeCosta-Willis, M. y Fultz, L. (1991). Double
stitch: Black women write about mothers and daughters. Boston: Antología de historias, poemas y ensayos es critos por afroame ri canas. La metá fora
del bordado prepara la escena para las ricas imágenes de redes eficaces entre madres, hijas y el clan
familiar.
Bowlby, J. (1990). Charles Darwin: A new life. Nueva
York: Norton. Riguroso análisis psicológico de las
luchas internas de Darwin y de su vida familiar, lo
mismo que sus logros como naturalista.
Coles, R. (1990). The spiritual life of children. Boston:
Houghton Mifflin. Por medio de palabras y fotografías de niños, este famoso maestro y psiquiatra infantil comparte con el lector algunas ideas sorprenden-
booksmedicos.org
Capítulo 1 Teorías y métodos de investigación
tes y profundas sobre el significado de la vida y de
la experiencia humana.
Filipovic, Z. (1994). Zlata’s diary: A child’s life in Sarajevo. Nueva York: Viking. Libro que contiene el diario personal de una muchacha atrapada en la lucha
por tomar Sarajevo durante la guerra entre Bosnia y
Servia.
Gies, F. y Gies, J. (1990). Life in a medieval village. Nueva
York: Harper & Row. Dos hábiles historiadores reconstruyen las costumbres, las prácticas y las condiciones sociales en la Inglaterra rural de la Edad Media.
Hewett, S. (1991). When the bough breaks: The cost of neglecting our children. Nueva York: Basic Books. Impactante comentario social sobre la difícil situación actual de los niños en Estados Unidos.
Kagan, J. (1984). The nature of the child. Nueva York:
Basic Books. Este renombrado psicólogo del desarrollo presenta la investigación de las últimas décadas.
43
Explica los efectos de las experiencias tempranas y,
al mismo tiempo, afirma que hay numerosas oportunidades de lograr transformaciones en los últimos
años de la niñez y de la adolescencia.
Miller, P. (1989). Theories of developmental psychology
(2a. ed.). Nueva York: W. H. Freeman. Miller ofrece
una excelente síntesis de las principales teorías del
desarrollo, lo mismo que una explicación muy útil
sobre la función que tienen en la psicología del desarrollo.
Stoller, E. P. y Gibson, R. C. (1994). Worlds of difference: Inequality in the aging experience. Thousand
Oaks, CA: Pine Forge Press. Los autores ofrecen lecturas, tomadas de las ciencias sociales y de la literatura, que describen la diversidad de fuerzas que dan
forma a la vida de las personas cuando envejecen.
En el libro se subraya la influencia tan importante
que los factores históricos y sociales ejercen sobre el
desarrollo a lo largo de la vida.
CAPÍTULO
2
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Desarrollo prenatal
y parto
TEMARIO
Crecimiento y desarrollo prenatal
Periodos y trimestres
Concepción y periodo germinal
El periodo embrionario
El periodo fetal
Tendencias del desarrollo
Influencias prenatales del ambiente
Edad de la madre
Salud y nutrición de la madre
Atención médica prenatal
Periodos críticos en el desarrollo prenatal
Los teratógenos y sus efectos
Parto
Etapas del parto
Primeras impresiones
Métodos de parto
Complicaciones del parto
El desarrollo de la familia
Transición a la paternidad y la maternidad
Los inicios del apego
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Investigación en Hispanoamérica
Psicoprofilaxis perinatal: preparación corporal y psíquica de la mujer embarazada para el nacimiento
José Salvador Sapién López / Diana Isela Córdoba Basulto
FES Iztacala, UNAM
Se observaron cualitativamente las actividades que un grupo de 17
mujeres embarazadas y sus acompañantes realizaron durante la segunda mitad de embarazo bajo indicaciones de dos instructoras. La
técnica de profilaxis perinatal incluyó rutinas de ejercicios de fisioterapia
obstétrica, relajación corporal y mental, técnicas de ventilación, posición
de decúbito lateral izquierdo, extensión abdominal, simulacro de trabajo de parto, simulacro de expulsión, examen antes del trabajo de
parto, preparación de ida al hospital para parto, explicación de la rutina
hospitalaria para parto, consejos sobre atención al recién nacido,
pláticas sobre lactancia materna a libre demanda, y cuidados y recomendaciones para mantener la salud en el embarazo. Se discuten los
resultados y se concluye que la profilaxis perinatal es recomendable
como medio educativo y preventivo a favor de la salud materno-infantil.
[…] En su origen, la psicoprofilaxis perinatal fue un entrenamiento
dado a mujeres durante el embarazo para que tuvieran un parto menos
doloroso. Como encontró Chevalier (1982), parir para muchas mujeres
es un acontecimiento traumático, por lo que necesitan una preparación
en tres planos: ejercicios de gimnasia médica, información sobre funciones sexuales, menorrea, concepción, embarazo y alumbramiento, y
aprendizaje de la distensión corporal ante el dolor.
[…] El método fue desarrollado por Velvovski en la ex Unión Soviética al inicio del tercer decenio del siglo pasado al recuperar los hallazgos
de Pavlov sobre reflejos condicionados (Von Braüne, 2003). En 1950, los
neurofisiólogos Platonov y Velvoski y los obstetras Ploticher y Shugan
le hicieron otras aportaciones. El objetivo era que el parto ocurriera sin
que la mujer sintiera dolor, puesto que se habían obtenido evidencias
de que las emociones pueden alterar las sensaciones del trabajo de parto.
[…] Así, el propósito del presente trabajo es dar a conocer la psicoprofilaxis perinatal, tal como se practica en una institución de salud del
sector público de la Ciudad de México, para lo que se recurrió a la observación de tipo etnográfico en el lugar. La finalidad última es recomendarla como un método educativo y de entrenamiento dirigido a mujeres
embarazadas y parejas para el nacimiento. Por falta de espacio, ahora
sólo se hace hincapié en las actividades psicoprofilácticas para mujeres.
[…] Las actividades y los contenidos más destacados, en diferentes rubros, fueron los siguientes:
1) Rutina de ejercicios de fisioterapia obstétrica
2) Relajación corporal y mental
3) Técnicas de ventilación
4) Posición de decúbito lateral izquierdo
5) Extensión abdominal
6) Simulacro del trabajo de parto
7) Simulacro de expulsión
8) Examen antes del trabajo de parto
9) Preparación de la ida al hospital para el parto
10) Explicación de la rutina hospitalaria para el parto
11) Consejos sobre cómo atender al recién nacido
12) Acompañamiento a la embarazada en tocología
13) Lactancia materna a libre demanda
14) Cuidados y recomendaciones para mantener la salud en el embarazo
[…] La metodología cualitativa fue útil para recuperar las actividades psicoprofilácticas para mujeres. La psicoprofilaxis perinatal del
hospital es semejante a numerosas propuestas psicoprofilácticas que
pueden encontrarse en la literatura del tema, pero ésta es una práctica
que ha recibido retroalimentación durante años, dejando de ser sólo
una proyección o promesa imaginaria.
La psicoprofilaxis perinatal es una actividad sanitaria educativa y
preventiva en reproducción. El conocimiento de lo que va a ocurrir y sentir y el entrenamiento en las técnicas para manejar el dolor y responder
a él, ayudan a la mujer a enfrentar el parto. De los trabajos de parto en
el país, entre 15 y 20 por ciento presentan algún problema imprevisto,
pero la psicoprofilaxis perinatal permite que este proceso se desarrolle
con más facilidad (cfr. Romero, 2003).
La psicoprofilaxis perinatal está cerca de ser un servicio integral,
ya que un servicio de este tipo incluye actividades educativas junto a
los servicios médicos, con lo que se reconoce el impacto preventivo de
la educación en la salud y la necesidad de ofrecer atención de mayor
calidad (Rodríguez, Corona y Pick, 1998).
La aceptación de las mujeres de la psicoprofilaxis perinatal significa que es un espacio donde se promueven y se ejercen derechos
reproductivos asociados a la maternidad y a la salud temprana del
individuo, ya que, como lo plantea Figueroa (1996), estos derechos
“pretenden asegurar a la persona humana la libre determinación sobre
el número y el espaciamiento de los hijos; esto es, la capacidad de decidir si, cuándo y cómo tenerlos, el control de su sexualidad, el acceso
a la información, servicios y asesoramiento al respecto, así como la
satisfacción de ciertos derechos humanos básicos, para que las decisiones reproductivas adquieran un sentido integral” (p. 72).
La psicoprofilaxis perinatal busca un desarrollo saludable de los
embarazos y partos y el posponer al menos tres años una próxima
gestación. Así, por una parte, se adhiere a una meta institucional en
boga (Córdoba, 2005), que es la de reducir el número de hijos que
han de tener las parejas; por otra, en congruencia con un hallazgo antropológico sobre mortalidad materna en los Altos de Chiapas (Garza
y Freyermuth, 2000), alienta la reducción de la paridad para evitar el
desgaste físico de las mujeres.
[…] El escaso apoyo que en los centros hospitalarios se proporciona a los departamentos que ofrecen servicios de psicoprofilaxis, o
la inexistencia de estos departamentos, constituyen indicadores de que
en México prevalece el modelo médico de salud, que se erige como el
mejor facultado para diagnosticar y restablecer o controlar alteraciones
orgánicas y funcionales del cuerpo (Mercado, 1996).
La psicoprofilaxis perinatal logró incidir positivamente en lo que
Abric (2001) denomina las prácticas y representaciones de mujeres
que cursan un embarazo a fin de mejorar su salud sexual y reproductiva, pero también sus percepciones y organismo. Ha promovido la
participación activa, consciente, informada y hábil de la mujer alrededor del nacimiento, pero esto ha sido contrapuesto a lo que ocurre comúnmente en la práctica ginecoobstétrica. Por ello, se requiere mayor
diálogo y colaboración entre los profesionales de la medicina y la psicología sobre la atención y preparación perinatal de las mujeres.
FUENTE: Revista Psicología y Salud, julio-diciembre, año/vol. 17,
núm. 0 02, Universidad Veracruzana, Xalapa, México, pp. 219-229.
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46
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Objetivos del capítulo
Cuando termine este capítulo podrá:
1. Describir los tres periodos del desarrollo prenatal y las principales características de cada uno.
2. Explicar las tendencias generales que se obser van en el crecimiento y el
desarrollo prenatales.
3. Explicar la impor tancia de los periodos críticos en el desarrollo prenatal, sobre
todo en lo referente a los teratógenos.
4. Resumir los factores ambientales que influyen en el desarrollo prenatal.
5. Mencionar y describir las tres etapas del par to.
6. Explicar los beneficios y las limitaciones de los avances médicos en el par to.
7. Describir el par to natural o preparado.
8. Resumir los cambios necesarios para hacer la transición a la paternidad o a
la maternidad.
9. Explicar los factores del apego entre progenitor e hijo.
e concibe un nuevo ser, y aproximadamente a la semana el padre y la madre saben que existe. No todos están preparados para la experiencia de
la procreación. Pero, para quienes lo están, la noticia de que se ha dado
la concepción es un momento maravilloso. Las pruebas son positivas: “¡Vamos
a tener un hijo!”
Además de las compras y los préstamos que obtienen para prepararle todo
al bebé y que caracterizarán buena parte de los siguientes nueve meses, los futuros padres comienzan a reflexionar sobre muchos aspectos, sobre todo si se
trata de su primer hijo. “La vida ya no será igual en casa...“ “¿Qué tipo de progenitor seré?” “¿Será niño o niña?” “¿Debemos averiguarlo o esperar hasta que
nazca?” “¡Hemos decidido seguir adelante, vamos a tener un bebé! Excelente...”
“¿Cómo será?” “¿Y qué nombre le pondremos...?”
Todo es alegría. Pero los meses anteriores al nacimiento generan a veces gran
tensión. Los padres primerizos, sobre todo, suelen preocuparse demasiado. La
madre imagina que su hijo será atractivo, tranquilo e inteligente, y que algún
día cumplirá sus sueños; pero también podría imaginar que el hijo presentará
malformaciones, será débil o feo, o traerá el caos a la familia (BruschweilerStern, 1997). Lo mismo sucede con el padre. Los futuros padres se preguntan si
el parto habrá de ser una prueba difícil y si será doloroso o peligroso. Quizá convenga que no sepan lo que les espera cuando nazca su hijo y que no empiecen a
consumir buena parte de su tiempo y energía en ello.
En este capítulo examinaremos la secuencia biológicamente programada de
procesos que culminan en el nacimiento de un niño, resaltando lo que marcha
con normalidad, pero también señalando lo que puede salir mal (tema que retomaremos en el capítulo 3 al hablar de la herencia). El desarrollo prenatal suele
darse en un ambiente seguro y rigurosamente controlado —el útero materno— y
sigue una secuencia ordenada. Pero incluso en el útero hay influencias ambientales que inciden en el desenvolvimiento. En consecuencia, hasta un recién nacido
puede mostrar características individuales que no siempre son congénitas (innatas o hereditarias). Expectativas y ansiedades, ventajas y privaciones, estabilidad
y alteraciones, salud y enfermedades de la familia influyen no sólo en la vida del
niño después del nacimiento, sino también en su desarrollo prenatal. El parto es
S
congénito
Innato o hereditario.
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
47
El baby shower es uno de los rituales de
preparación para el nacimiento.
un proceso biológicamente programado, pero en gran medida lo definen los contextos culturales, históricos y familiares donde tiene lugar.
Crecimiento y desarrollo prenatal
El desarrollo de un individuo comienza con la fertilización. Un óvulo unicelular
fertilizado, que sólo se ve con un microscopio y contiene toda la información
genética necesaria para crear un nuevo organismo. Sin embargo, a menudo
éste no se desarrolla. Se estima que entre 50 y 70 por ciento de los óvulos fertilizados se pierden en las dos primeras semanas (Beller y Zlatnik, 1994; Grobestein y otros, 1983). Y quizá 25 por ciento de los supervivientes desaparezcan
por abortos espontáneos durante el embarazo.
Periodos y trimestres
El desarrollo prenatal puede estudiarse a partir de trimestres o de periodos
o etapas relacionadas con el niño en crecimiento. Los trimestres dividen los
nueve meses del embarazo en segmentos de tres meses. El primer trimestre
abarca desde la concepción hasta las 13 semanas de vida, el segundo de las 13
semanas a cerca de las 25 semanas y el tercero desde las 25 semanas hasta el
nacimiento, que por lo regular tiene lugar a las 38 semanas (266 días) después
de la concepción. Los periodos son más específicos que los trimestres y reflejan
los hitos del desarrollo. Éstos se describen en el diagrama de estudio de la
página 48.
Concepción y periodo germinal
Las mujeres nacen con todos los óvulos, u ovocitos, que tendrán en su vida
(unos 400,000), que suelen “madurar” uno tras otro a lo largo de los años reproductivos. Hacia el décimo día después de iniciado el periodo menstrual regular, un óvulo es estimulado por hormonas y comienza un periodo repentino
de crecimiento que dura de tres a cuatro días. Al terminar el decimotercero
Esquema de un óvulo humano al momento
de la concepción. Sólo un espermatozoide
fertilizará el óvulo, aunque varios han comenzado a penetrar la parte que lo cubre.
trimestre Los tres segmentos temporales de igual duración que comprenden el
periodo de gestación.
periodos
óvulos
mujer.
Etapas.
Células reproductoras de la
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48
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Diagrama de estudio • Principales hitos del desarrollo prenatal
Trimestre
Primero
Periodo
Germinal
Embrionario
Semanas
Tamaño y peso
Principales procesos
1
El cigoto monocelular se multiplica y
origina un blastocisto.
2
El blastocisto se adhiere y penetra en
el revestimiento uterino. Empiezan a
formarse las estructuras que alimentan
y protegen al organismo en desarrollo:
saco amniótico, corión, saco vitelino,
placenta y cordón umbilical.
3–4
6 milímetros
Aparecen un cerebro y una médula espinal primitivos. Empiezan a desarrollarse
el corazón, los músculos, la espina dorsal y el aparato digestivo.
5–8
2.54 centímetros
Se forman algunas estructuras externas
(cara, brazos, piernas, dedos de las
manos y de los pies) y órganos internos. Empieza a desarrollarse el sentido
del tacto y el embrión puede moverse.
9–13
Ocho centímetros; menos de 28 gramos
Se inicia un crecimiento rápido de
tamaño. El sistema nervioso, los órganos y los músculos se organizan y se
conectan; aparecen nuevas capacidades de conducta (pataleo, succión del
pulgar, apertura de la boca y práctica
de la respiración). Los genitales externos están bien formados y se observa
el sexo del feto.
Segundo
13–25 o 26
30.5 centímetros; 817 gramos
El feto sigue creciendo rápidamente. En
la mitad de este periodo la madre siente
sus movimientos. El vernix y el lanugo
aparecen para evitar que la piel del feto
se agriete con el líquido amniótico. En
la semana 24 ya están presentes todas
las neuronas que producirá el cerebro.
Los ojos son sensibles a la luz y el niño
reacciona frente al sonido.
Tercero
25 o 26–38
51 centímetros; 3.4 kilogramos
En este periodo el feto tiene probabilidades de sobrevivir en caso de nacer.
Sigue aumentando de tamaño. Los pulmones maduran gradualmente. Las capacidades sensoriales y conductuales
aumentan con el rápido crecimiento del
cerebro. En la mitad de este periodo
aparece una capa de grasa debajo de
la piel. Los anticuerpos de la madre se
transmiten al feto para protegerlo contra
las enfermedades. Casi todo los fetos
giran y se colocan con la cabeza hacia
abajo en preparación para el parto.
Fetal
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Capítulo 2
o decimocuarto día se rompe el folículo (saco) que rodea al óvulo y éste se libera. Emprende entonces su recorrido descendente por una de las dos trompas
de Falopio (figura 2-1). Se da el nombre de ovulación a la liberación del óvulo.
La mayor parte del tiempo la ovulación ocurre hacia el decimocuarto día
después de comenzada la menstruación. Un óvulo maduro sobrevive tres días
aproximadamente. Los espermatozoides del varón, que en un adulto normal se
producen a un ritmo de mil millones diarios, sobreviven hasta dos o tres días
después de ser eyaculados en la vagina. Este tiempo significa que hay un lapso
de varios días, antes y después de la ovulación, durante el cual las relaciones
sexuales pueden dar por resultado la concepción. Si no se fertiliza el óvulo, éste
sigue su recorrido por las trompas de Falopio y se desintegra en el útero, como se
aprecia de manera gráfica en la figura 2-1.
Los espermatozoides y los óvulos son células individuales; cada una contiene exactamente la mitad de la estructura genética del nuevo ser, como veremos en el capítulo 3. Los procesos que culminan en la unión de las dos células
resultan notables. En el periodo de máxima fertilidad en la juventud del varón,
unos 300 millones de espermatozoides se depositan en la vagina en cada coito.
Pero sólo uno de ellos penetrará y fertilizará el óvulo, lo que determinará el
sexo y los rasgos genéticos del nuevo ser.
Para los diminutos espermatozoides, el recorrido hasta un posible encuentro
con el óvulo en una de las trompas de Falopio es largo y difícil. Deben ascender
por un conducto de unos 30 centímetros de longitud que contiene fluidos ácidos
potencialmente letales y obstáculos como la mucosidad. Sin embargo, al final
sólo uno de ellos llega al sitio correcto en el momento oportuno y penetra la membrana celular del óvulo para iniciar la fertilización. En las siguientes 24 horas, el
material genético de los padres se “fusiona” y se traduce en un ser vivo (Beller
y Zlatnik, 1994), denominado cigoto (palabra griega derivada de un verbo que
significa “acoplar o unir”).
Así pues, el periodo germinal comienza con la concepción y la fertilización, prosigue hasta que el organismo en desarrollo llega al útero y se implanta
Trompa de
Primera
Falopio
Tercera
segmentación
segmentación
Esperma- Cigoto
Segunda
tozoide
segmentación
Desarrollo prenatal y parto
49
trompas de Falopio Dos conductos que
dan a la parte superior del útero y que
transportan los óvulos del ovario al útero.
ovulación liberación del óvulo hacia una
de las dos trompas de Falopio; se realiza
por lo regular a los 14 días posteriores a
la menstruación.
espermatozoide Célula reproductora
masculina, llamada también gameto.
cigoto Primera célula de un ser humano
que se produce con la fertilización; óvulo
fertilizado.
periodo germinal Después de la concepción, periodo de división muy rápida
de la célula y de la diferenciación celular
inicial que dura unas dos semanas.
Figura 2-1
Se muestra el recorrido del huevo fertilizado
mientras se dirige del ovario al útero. El desarrollo fetal comienza con la unión del espermatozoide y del óvulo en la parte superior de la
trompa de Falopio. En los siguientes días, el
Blástula
huevo fertilizado, o cigoto, desciende por la
trompa de Falopio y comienza a dividirse. Las
divisiones celulares continúan durante una
semana hasta que se forma la blástula. En
este momento, la blástula ha llegado al útero.
En los siguientes días se anidará en la pared
uterina.
Fertilización
Ovulación Óvulos
(huevos)
Cérvix
Implantación
Útero
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50
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
(como veremos luego); la implantación concluye unas dos semanas después de
la concepción.
En el periodo germinal, la célula se divide y se organiza con rapidez. Al cabo
de las 48 horas posteriores a la concepción, el cigoto unicelular se divide y genera dos células. Luego se efectúa la segunda división celular en cada célula,
que genera cuatro, etc. La tasa de división celular se acelera, de modo que en el
sexto día se han producido más de 100 células (todas más pequeñas, pero con
copias exactas del material genético del cigoto original).
¿Por qué se dan los gemelos? A veces la primera división celular del cigoto produce dos células idénticas que se separan después y se convierten en
dos individuos. El resultado son los gemelos monocigóticos (idénticos). Como
provienen de una misma célula, siempre son de igual sexo y comparten los mismos rasgos físicos.
En otros casos dos óvulos son liberados al mismo tiempo y cada uno se une a
un espermatozoide distinto, originando así gemelos dicigóticos (fraternos). Los
rasgos genéticos heredados por estos gemelos pueden ser tan similares o diferentes que de los de cualquier otra pareja de hermanos. Es posible que sean del
mismo sexo o no. Algunos medicamentos para la fertilidad, que aumentan el número de óvulos que maduran en un determinado mes, incrementan también las
probabilidades de concebir gemelos, trillizos y hasta sixtillizos.
Los gemelos idénticos (fotografía superior)
tienen los mismos genes y rasgos físicos,
entre ellos el sexo; los gemelos fraternos
(fotografía inferior) pueden ser semejantes o diferentes como los hermanos
que nacen en diferentes periodos.
gemelos monocigóticos (idénticos) Los
que proceden de la división de un solo
óvulo fertilizado.
gemelos dicigóticos (fraternos) Los que
proceden de la fertilización de dos óvulos
distintos por dos espermatozoides.
blástula Esfera hueca y líquida de células que se forma varios días después de
la concepción.
periodo embrionario Segundo periodo
prenatal que abarca del final de la segunda semana al término del segundo
mes posterior a la concepción. En esta
etapa se constituyen las estructuras y
principales órganos del nuevo ser.
embrión De un verbo griego que significa “engrosarse”.
Diferenciación Hacia el final de la primera semana, las células se han convertido en una blástula —conglomerado de células en torno a un centro lleno
de líquido—, la cual se ha abierto camino hasta el útero. Entonces, las células
inician el proceso de diferenciación, es decir, empiezan a separarse en grupo, según su función futura. Algunas se desplazan hacia un lado de la esfera hueca
y forman un disco embrionario, en donde se desarrollará la criatura. El otro
grupo de células empieza a transformarse en las estructuras de apoyo que alimentarán y protegerán al embrión. Es el momento en que el embarazo puede
diagnosticarse con algunas pruebas urinarias caseras: las células de las estructuras de apoyo comienzan a segregar una hormona fácil de detectar llamada
gonadotropina coriónica humana (GCH), que impide la ovulación y el ciclo menstrual siguientes (Nilsson y Hamberger, 1990).
Implantación La blástula, que ahora flota en el útero, comienza a penetrar
en el revestimiento uterino, rompiendo pequeños vasos sanguíneos para obtener nutrientes. Este proceso provoca cambios hormonales que indican el inicio
del embarazo. Al cabo de unos cuantos días, si todo marcha bien, la blástula se
anida en la pared uterina.
Sin embargo, el proceso decisivo de implantación dista mucho de ser automático. Más de 50 por ciento de las blástulas no se anidan exitosamente: algunas por no estar totalmente formadas, otras por lo inhóspito del ambiente del
útero (Beller y Zlatnik, 1994). Una implantación fallida puede ocasionar lo que
parece ser un abundante y tardío periodo menstrual, de modo que la mujer ni
siquiera se percata de que estuvo embarazada temporalmente.
El periodo embrionario
El periodo embrionario principia cuando termina la implantación. Se trata de
un lapso de gran desarrollo y crecimiento estructural que se prolonga hasta
dos meses después de la concepción (el término embrión proviene de un verbo
griego que significa aflorar o engrosarse).
Dos procesos muy importantes tienen lugar en forma simultánea durante
esta etapa: 1) la capa externa de las células produce todos los tejidos y las estructuras que albergarán, nutrirán y protegerán al niño por el resto del periodo
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
51
prenatal; 2) las células del disco embrionario interior se diferencian y se convierten en el embrión propiamente dicho.
Las estructuras de sostén La capa externa de las células da origen a tres
estructuras: el saco amniótico, membrana llena de una sustancia acuosa, denominada líquido amniótico, que sirve para amortiguar y proteger al embrión;
la placenta, masa de tejido en forma de disco que crece en la pared del útero y
hace las veces de filtro parcial, y el cordón umbilical, cuerda de tejido con dos
arterias y una vena que conecta a la madre con el niño.
La placenta está formada en parte por los tejidos de la pared uterina y sigue
creciendo hasta el séptimo mes de embarazo. Permite que la madre y el embrión intercambien materiales; no deja entrar las partículas mayores de materia
extraña, pero sí los nutrientes. Así, llegan al embrión enzimas, vitaminas e incluso anticuerpos que protegen contra las enfermedades, mientras que los productos de desecho de la sangre del embrión llegan a la madre para ser eliminados. Los azúcares, las grasas y las proteínas también la atraviesan para llegar al
embrión, no así algunas bacterias o sales. Advierta que la madre y el embrión
no comparten el mismo sistema sanguíneo. La placenta permite el intercambio
de materiales nutritivos y de desecho por difusión a través de las membranas
celulares, casi siempre sin intercambio de células sanguíneas.
Por desgracia, los virus contraídos por la madre durante el embarazo sí pueden atravesar la barrera de la placenta, lo mismo que drogas dañinas y otras
sustancias que alcanzan a llegar al torrente sanguíneo de la madre (aspecto que
estudiaremos más adelante en este capítulo).
El embrión Durante las seis semanas de este periodo, el embrión desarrolla los
brazos, las piernas, los dedos de las manos y de los pies, un corazón que late, el
cerebro, los pulmones y el resto de los órganos principales. Al finalizar el periodo,
podemos reconocerlo como un ser humano como se aprecia en la figura 2-2.
El embrión crece con mucha rapidez y cambia todos los días. Inmediatamente
después de la implantación, aparecen tres capas bien diferenciadas: el ectodermo,
o capa exterior, se convertirá en la piel, los órganos sensoriales y el sistema nervioso; el mesodermo, o capa intermedia, se transformará en músculos, sangre y
sistema excretorio; el endodermo, o capa interior, se convertirá en el sistema digestivo, en los pulmones, en la tiroides, en el timo y en otros órganos. Al mismo
tiempo, empiezan a desarrollarse el tubo neural (rudimento del sistema nervioso
y del cerebro) y el corazón. Al terminar la cuarta semana después de la concepción (y por tanto, apenas a las dos semanas de haberse iniciado el periodo embrionario), el corazón empieza a palpitar y el primitivo sistema nervioso ya está
funcionando. Sin embargo, a las cuatro semanas el embrión mide apenas seis
milímetros de largo.
Durante el segundo mes, se desarrollan con rapidez todas las estructuras que
reconocemos como propias del ser humano. Los brazos y las piernas crecen a partir de pequeños botones situados a los costados del tronco. Hacia el primer mes,
los ojos se vuelven visibles, en apariencia a ambos lados de la cabeza; el rostro
cambia casi todos los días. Los órganos internos —pulmones, aparato digestivo y
sistema excretorio— empiezan a formarse, aunque todavía no son funcionales.
Abortos espontáneos
Muchos abortos espontáneos ocurren en el periodo
embrionario. Suelen deberse a un desarrollo inadecuado de la placenta, del cordón umbilical y del embrión (Beck, 1988), o a una implantación fallida. Una
vez más, muchas sustancias tóxicas pueden atravesar la placenta, entre éstas algunas que provocan el aborto espontáneo. Como veremos luego, también son
factor de riesgo una salud precaria y la desnutrición de la madre. En promedio,
casi 90 por ciento de los abortos espontáneos se dan a las 12 o 13 semanas, pero
son muy infrecuentes después de la vigésima semana.
saco amniótico Membrana llena de
líquido que alberga al embrión o al feto.
liquido amniótico Líquido que sirve de
amortiguador al embrión o al feto y los
protege.
placenta Masa de tejido en forma de
disco que se forma a lo largo de la pared
del útero, por la que el embrión recibe
nutrientes y elimina los desechos.
cordón umbilical “Cuerda” de tejido que
conecta la placenta al embrión; contiene
dos arterias y una vena fetales.
abortos espontáneos Expulsión del
organismo prenatal antes que sea viable.
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52
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Figura 2-2
Periodo embrional Esta ilustración de tamaño
normal muestra el crecimiento del embrión y del
feto de los 14 días a las 15 semanas.
14 días
18 días
24 días
4 semanas
6.5 semanas
7.5 semanas
11 semanas
15 semanas
9 semanas
El periodo fetal
periodo fetal Etapa final del desarrollo
prenatal que comprende desde el inicio
del segundo mes posterior a la concepción hasta el nacimiento. Durante este
periodo todos los órganos maduran y se
vuelven funcionales.
feto Palabra de origen francés que
significa “embarazado” o “fecundo”.
El periodo fetal abarca desde el inicio del tercer mes hasta el nacimiento, es
decir, cerca de siete meses del periodo prenatal de 266 días. Durante esta etapa,
los órganos y sistemas maduran y se vuelven funcionales. El feto (palabra francesa que significa “embarazado” o “fecundo”) comienza a patear, se agita, voltea la cabeza y, finalmente, gira también el cuerpo. Aun con los ojos todavía
cerrados herméticamente, comienza a entrecerrarlos. También frunce el ceño,
abre la boca, practica la respiración dentro del líquido amniótico y efectúa movimientos de succión (quizás hasta se chupa el pulgar).
En el tercer mes se perfeccionan las estructuras físicas. Aparece el iris de los
ojos (todavía situados a los costados de la cabeza) y se forman todos los nervios necesarios para conectar los ojos con el cerebro. Los dientes empiezan a
desarrollarse debajo de las encías; los oídos comienzan a surgir a ambos lados
de la cabeza; y empiezan a formarse las uñas de los dedos de las manos y de
los pies. En el feto comienzan a desarrollarse la glándula tiroides, la glándula
del timo, el páncreas y los riñones. Los órganos sexuales alcanzan su desarrollo
completo en el varón y en la mujer. El hígado empieza a funcionar y el estómago comienza a moverse.
En la duodécima semana se han desarrollado ya las cuerdas vocales y los botones gustativos; y las costillas y las vértebras han comenzado a osificarse (se
endurecen y se convierten en hueso). Aunque el feto todavía no puede sobrevivir por sí mismo, ha adquirido casi todos los sistemas orgánicos. En esta fase
mide apenas 7.5 centímetros de largo todavía y pesa cerca de 14 gramos.
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
53
Los detalles estructurales, como los labios, las uñas de los dedos de los pies
y las yemas de los dientes adultos aparecen en los siguientes meses. Órganos
básicos como el corazón, los pulmones y el cerebro maduran y alcanzan el
nivel indispensable para la supervivencia.
En el cuarto mes, el cuerpo aumenta de tamaño, de modo que la cabeza ya
no parece tan desproporcionada como antes. El músculo cardiaco se fortalece y
empieza a latir rápidamente, de 120 a 160 veces por minuto.
En el quinto mes, el feto adquiere la fuerza suficiente para asir, lo que
aumenta el número y la fuerza de sus movimientos. La madre siente los codos,
las rodillas y la cabeza del feto mientras se mueve en los periodos de vigilia.
En el sexto mes, el feto mide cerca de 30 centímetros y medio de largo y pesa
cerca de 680 gramos. Los ojos están ya totalmente formados y los párpados
permanecen abiertos. Continúa la formación de huesos, el cabello de la cabeza
sigue creciendo y el feto comienza a enderezar su postura para que los órganos
internos adopten su posición correcta.
En esta fase es particularmente notable el desarrollo del cerebro, cuyo tamaño se sextuplica (Moore, 1988). Al comenzar el segundo trimestre, prácticamente no existen ondas cerebrales y los patrones eléctricos se parecen a los de
la muerte cerebral en el adulto. Pero antes de cumplirse las 24 semanas, se observan barruntos de actividad eléctrica, lo que indica que el cerebro empieza a
ser funcional. Se sientan las bases para percibir el dolor y efectuar asociaciones
corticales (Kuljis, 1994). El desarrollo del cerebro permite regular otras funciones orgánicas, como la respiración y el sueño.
Un feto sano alcanza la edad de viabilidad al final del segundo trimestre, o
sea, después de 24 semanas. Ahora tiene 50 por ciento de probabilidades de sobrevivir fuera del útero, a condición de que reciba cuidados intensivos de excelente
calidad. Sin embargo, más de la mitad de los fetos que nacen en este momento
presentan defectos serios. En cambio, en la vigesimoquinta semana casi el 80 por
ciento sobreviven (69 por ciento sin problemas serios); en la vigesimonovena semana sobreviven más de 90 por ciento con buenos pronósticos, siempre que se les
proporcione una atención esmerada (Allen y otros, 1993; Kantrowitz, 1988).
A pesar de los adelantos de la medicina y de cuidados muy especializados,
no es favorable el pronóstico para los niños que nacen en periodos anteriores.
Por ejemplo, a las 23 semanas apenas sobreviven el 15 por ciento, y cinco de
cada seis sufren defectos o problemas médicos serios (Allen y otros, 1993). Además, la atención especializada de niños muy prematuros es muy costosa.
El tercer trimestre Considere el primer trimestre como el periodo en que se
constituyen las principales estructuras y el segundo trimestre como el periodo
en que maduran los órganos, sobre todo el cerebro, en preparación para la supervivencia básica. El tercer trimestre es un lapso de maduración generalizada
del cerebro y de “prueba” para el sistema: el frágil feto se transforma en un
bebé vigoroso y adaptable.
A los siete meses, el feto pesa alrededor de 1.360 kgs. Su sistema nervioso
está lo suficientemente maduro como para controlar la respiración y la deglución. Durante el séptimo mes, el cerebro se desarrolla rápidamente, formando
los tejidos que se convertirán en centros localizados de varias actividades sensoriales y motoras. El feto es sensible al tacto y llega a percibir el dolor; hasta
puede poseer el sentido del equilibrio.
¿El feto logra oír a los siete meses? Por supuesto. Desde hace mucho se sabe
que puede sobresaltarse al escuchar sonidos fuertes emitidos cerca de la madre,
reacción casi ausente cuando oye sonidos moderados. Esto se debe, en parte, a
que los sonidos provenientes del exterior de la madre se amortiguan, pero también a que el feto está rodeado por varios sonidos que se producen en el interior
de ella. Hay sonidos digestivos que produce la madre al beber, al comer y al deglutir. Hay sonidos que produce la respiración. Y los hay del sistema circulatorio
edad de viabilidad Edad (hacia las
24 semanas) en que el feto tiene 50 por
ciento de probabilidades de sobrevivir
fuera del vientre materno.
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54
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Etapas del desarrollo prenatal
(A) Un organismo bicelular muestra
la primera segmentación pocas horas
después de la fertilización. (B) El periodo
germinal a los dos días: todavía no
se efectúa la diferenciación celular.
(C) Embrión a los 21 días. Advierta lo primitivo de la médula espinal. (D) Embrión
a las cuatro semanas. Se distinguen ya la
cabeza, el tronco y la cola. Para entonces
ya comenzaron a funcionar el corazón y
el sistema nervioso. (E) Embrión a las
cinco semanas. Los brazos y las piernas
empiezan a formarse partiendo de los
lados del tronco. (F) Feto de nueve semanas que muestra el cordón umbilical
que lo conecta a la placenta. (G) Feto de
16 semanas que muestra la conexión del
cordón umbilical con la placenta. Todos
los órganos internos son ya por completo
funcionales. (H) Feto de 20 semanas. En
esta etapa todos los órganos internos han
comenzado a funcionar y el feto es capaz
de patear, girar la cabeza y hacer expresiones faciales.
A
B
C
D
E
F
G
H
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
55
que corresponden al ritmo cardiaco de la madre. De hecho, se afirma que el nivel de ruidos internos en el útero alcanza la misma altura que el de una fábrica
pequeña (Aslin y otros, 1983; Restak, 1986).
En lo que respecta al desarrollo motor global, el feto puede asir y hacer muecas desde las 15 semanas, hacia el inicio del segundo trimestre; responde con
movimientos reflejos a la estimulación de las plantas de los pies o los párpados.
A las 20 semanas aparecen los sentidos del gusto y del olfato. A las 24 semanas
está más desarrollado el sentido del tacto. Las respuestas a los sonidos son más
uniformes después de 25 semanas. A las 27 semanas el feto gira la cabeza al
proyectarse luz sobre el abdomen de la madre y las exploraciones cerebrales
permiten verificar sus reacciones. Algunas de estas reacciones —expresiones faciales, voltear, patear y agacharse— pueden ser movimientos intencionales que
lo hacen sentirse más cómodo (Fedor-Freybergh y Vogel, 1988).
En el octavo mes el feto aumenta hasta 227 gramos de peso por semana. Comienza a prepararse para vivir en el mundo exterior. Aparecen capas de grasa
bajo la piel que lo protegerán contra los cambios de temperatura que enfrentará
al nacer. El índice de supervivencia de los niños que nacen al octavo mes es superior a 90 por ciento en hospitales bien equipados, pero sigue habiendo riesgos.
La respiración a veces es difícil; la pérdida inicial de peso puede ser mayor que
en el caso de niños a término; y el control de la temperatura llega a representar
un problema porque no se han formado por completo las capas de grasa. Por tal
razón, a los niños que nacen en esta etapa suelen colocarlos en incubadoras y se
les brinda el mismo tipo de atención que a los que nacen antes.
La sensibilidad y la conducta del feto también se desarrollan con rapidez en
el octavo mes. Hacia mediados de este mes, el feto abre los ojos y puede verse
las manos (aunque el útero esté a oscuras). Es posible que la conciencia aparezca
a las 32 semanas más o menos, pues muchos de sus circuitos nerviosos ya están perfeccionados. Los registros cerebrales muestran periodos de reposo que
se parecen a los del sueño.
Durante el noveno mes, el feto presenta ciclos diarios de actividad y sueño. Se
piensa que su capacidad auditiva ha alcanzado plena madurez (Shatz, 1992). El
feto sigue creciendo a lo largo del mes. Coloca la cabeza hacia abajo en preparación para recorrer el canal de parto. La vernix caseosa (capa protectora parecida al
queso) comienza a descamarse y por lo regular se disuelve el fino vello corporal
(llamado lanugo) con que nacen algunos niños. Los anticuerpos que protegen contra enfermedades pasan de la madre al feto y complementan sus incipientes reacciones inmunológicas. Una o dos semanas antes del nacimiento, el futuro bebé
desciende a medida que el útero se sitúa más abajo en la zona pélvica. Aumenta de
peso a una tasa más lenta; los músculos y el útero de la madre inician contracciones esporádicas e indoloras; y las células de la placenta empiezan a degenerarse.
Así, en unos nueve meses más o menos, el cigoto unicelular se convierte en
10 billones de células organizadas en órganos y sistemas. El niño está listo para
nacer. Pero antes de explicar este proceso, debemos considerar otros aspectos
del periodo prenatal.
Tendencias del desarrollo
En el periodo prenatal (y a lo largo de la niñez), el crecimiento físico y el desarrollo
motor presentan tres tendencias generales. Si bien se observan diferencias individuales en el momento en que aparecen los diversos aspectos y las tendencias son
sólo eso (no leyes ni principios), los niños suelen seguir las mismas secuencias a
medida que su cuerpo crece y que se perfeccionan sus habilidades motoras.
Primero, el desarrollo se efectúa de arriba del cuerpo hacia abajo, o de “la cabeza a la cola”; a esto se le llama tendencia cefalocaudal. En el periodo prenatal,
la cabeza del feto está desproporcionadamente más grande que el resto del cuerpo
tendencia cefalocaudal Secuencia del
crecimiento que ocurre primero en la cabeza y avanza hacia los pies.
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56
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
y pasarán años antes de que haya una mejor proporción. (A propósito, la tendencia cefalocaudal del crecimiento físico explica en parte por qué los primeros pasos
del niño son vacilantes: su cabeza es muy pesada.) Algo semejante se observa en
el desarrollo motor: el niño controla primero los movimientos oculares y de la cabeza, después los de brazos y manos y, finalmente, los de las piernas y los pies.
Segundo, el desarrollo avanza de la porción media del cuerpo hacia afuera o
de “lo próximo a lo lejano”; es la tendencia proximodistal. Primero se desarrolla
la parte interna de los brazos y la parte superior de las piernas; y los bebés extienden la mano y cogen los objetos con toda ella mucho antes de que puedan tomar
cosas como los guisantes y los trozos de zanahoria con los dedos y el pulgar.
Por último, está la tendencia de lo general a lo específico: en un principio el
feto reacciona a un pinchazo en la piel con movimientos gruesos, generalizados y
de todo el cuerpo; pero éstos se vuelven más localizados y específicos después del
nacimiento y en la niñez temprana. Pero advierta que incluso los niños pequeños
mueven todo el cuerpo cuando aprenden a escribir, quizás hasta la lengua. Sólo
más tarde limitan la acción a movimientos de los dedos, a la mano y a la muñeca.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿Por qué es tan notable la unión de un espermatozoide con un óvulo para
generar un ser humano?
2. ¿Qué problemas especiales se presentan durante el desarrollo prenatal?
3. Explique las tres etapas prenatales y los progresos que se dan en cada una.
4. Describa las tres tendencias generales del crecimiento y dé un ejemplo de
cada una.
Influencias prenatales del ambiente
tendencia proximodistal Secuencia del
crecimiento que se realiza de la parte
media del cuerpo hacia afuera.
tendencia de lo general a lo específico
Tendencia a reaccionar ante los estímulos
primero con movimientos generalizados
del cuerpo entero, los cuales después se
vuelven locales y específicos.
Hasta ahora nos hemos concentrado principalmente en los procesos normales del
desarrollo, pero que ocurren sólo en condiciones ambientales normales. Las condiciones ideales comprenden un saco amniótico bien desarrollado, con un amortiguador de líquido amniótico; una placenta y un cordón umbilical plenamente
funcionales; suficiente suministro de oxígeno y de nutrientes; y, cosa no menos
importante, ausencia de organismos patógenos y productos químicos tóxicos.
En Estados Unidos, casi todos los embarazos (entre 92 y 95 por ciento) dan por
resultado bebés sanos y a término. Con todo, cada año unos 150,000 o más niños
(entre 5 y 8 por ciento de partos con producto vivo) nacen con defectos congénitos.
Estas deficiencias abarcan desde defectos físicos o mentales mínimos que inciden
poco en el desarrollo futuro hasta anomalías graves que causan una muerte segura
y casi inmediata. Aunque con frecuencia suponemos que estas anomalías se manifiestan sólo en familias con una estructura genética defectuosa (según veremos en
el capítulo 3), en realidad pueden sucederle a cualquiera y sólo una pequeña proporción es resultado de factores heredados. La mayoría de los defectos congénitos
provienen de influencias ambientales presentes en el periodo prenatal o durante
el parto. En conclusión, la herencia y el ambiente interactúan para originarlos.
En esta sección empezaremos a examinar la edad y la salud de la madre en general. Después estudiaremos las cosas nocivas que puede ingerir o a las que está
expuesta y la manera en que afectan al niño que se desarrolla dentro de su cuerpo.
Edad de la madre
La edad de la madre interactúa con el desarrollo prenatal del niño en formas que
todavía no conocemos del todo. Las madres muy jóvenes están más expuestas a
abortos espontáneos o a procrear hijos con defectos congénitos, quizá porque su
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Capítulo 2
organismo aún no está maduro. La tasa de mayor éxito corresponde a las madres
de 20 a 30 años. En lo que respecta a las madres de mayor edad, hay una teoría
que señala sencillamente que estas mujeres cuentan con óvulos más viejos
(recuerde que los óvulos se formaron al nacer). El envejecimiento lograría hacer que los óvulos se vuelvan defectuosos y afectan al desarrollo. O podría haber
más riesgo de que se dañen, porque el envejecimiento significa más tiempo de
contacto con agentes nocivos (Baird y Sadornick, 1987). El cuerpo de las madres
de edad también es más viejo, y esto podría generar una implantación imperfecta. Otro factor llegaría a ser que tienen un equilibrio hormonal distinto.
Cualquiera que sea la causa, el índice de algunos defectos o anomalías prenatales aumenta con la edad, sobre todo en las primerizas. Por ejemplo, el índice del síndrome de Down —que incluye importantes malformaciones físicas
y retraso mental— muestra un incremento sostenido en las mujeres de más de
35 años. En las mujeres de 45 o más años, el riesgo crece en uno en cada 25 nacimientos, en comparación con el riesgo de uno en cada 800 nacimientos en
las mujeres menores de 35 años. Aun cuando las estadísticas citadas no significan por fuerza que las mujeres mayores no deban procrear (uno de cada 25
representa apenas una probabilidad de cuatro por ciento), las mujeres mayores
deben tener esta información presente al decidir si se embarazan o no. La edad
avanzada en el embarazo es uno de los primeros puntos que surge en la orientación prenatal a los futuros padres, como veremos en el capítulo 3.
Salud y nutrición de la madre
Si la mujer empieza el embarazo sana y en buenas condiciones físicas, si consume una dieta balanceada rica en proteínas y en calcio y si aumenta unos 11.3
kilogramos, tendrá mayores probabilidades de dar a luz un niño saludable.
Pero en algunas partes del mundo —entre ellas ciertas regiones de Estados
Unidos—, las madres están desnutridas o mal alimentadas y no aumentan el
suficiente peso durante el embarazo.
La desnutrición fetal puede deberse a una dieta mal balanceada de la madre y
a deficiencias de vitaminas, proteínas u otras sustancias, lo mismo que a problemas en los procesos digestivos o del metabolismo global. Los síntomas más notorios de la desnutrición fetal son bajo peso al nacer, tamaño más pequeño de la
cabeza y tamaño general menor que el de recién nacidos que han permanecido
el mismo tiempo en el seno materno (Metcoff y otros, 1981; Simopoulos, 1983).
Las mujeres mal alimentadas también sufren más abortos espontáneos, dan a luz
en forma prematura o pierden a su hijo poco después del nacimiento.
Los efectos que la desnutrición tiene en el desarrollo del niño son evidentes
en los países azotados por la hambruna o la guerra. Se registran índices elevados
de abortos espontáneos y de partos con producto muerto; los niños de madres
mal alimentadas contraen pronto enfermedades y no crecen en forma normal si
no se hacen ajustes dietéticos de inmediato. Otro resultado lamentable es que la
desnutrición puede disminuir el desarrollo del cerebro al final del periodo fetal
y al inicio de la infancia, problema que tal vez nunca logre superarse ni siquiera
con una buena alimentación. Incluso en una sociedad tan desarrollada como la
estadounidense, se estima que entre 3 y 10 por ciento de los infantes manifiestan
signos de desnutrición (Simopoulos, 1983). Como observan Zeskind y Ramey
(1981), la mayor parte de los casos de desnutrición fetal se da en familias pobres.
Sin embargo, es posible obtener excelentes beneficios con los programas de
suplementos alimenticios que se inician en el momento del nacimiento. En un
gran estudio a largo plazo efectuado en Guatemala, la salud de los niños que
los recibieron en la infancia y en la niñez temprana mejoró casi de inmediato.
Aún más sorprendentes fueron los beneficios a largo plazo conseguidos con
un programa especial de suplementos proteínicos. Años más tarde, los adolescentes y los adultos jóvenes a quienes se les habían suministrado dichos suplementos desde el nacimiento lograron puntuaciones mucho más elevadas en las
Desarrollo prenatal y parto
57
El equilibrio hormonal y el desarrollo de
tejido en madres primerizas de edad
avanzada pueden constituir un factor en
el elevado índice de defectos o anomalías
prenatales que registra esta población.
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58
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Los efectos que la desnutrición tiene en
el desarrollo del niño son dolorosamente
evidentes en los países asolados por la
hambruna o la guerra.
pruebas de conocimientos, de aritmética, de lectura, de vocabulario y de rapidez en el procesamiento de información que aquellos a quienes no se les han
dado complementos nutricionales antes de los dos años de edad. La diferencia
fue notable en los miembros de las familias más pobres y en los que recibieron
una buena instrucción primaria (Pollitt y otros, 1993).
¿Cómo afecta al feto la duración de un periodo de enfermedad y desnutrición?
La investigación con animales ha demostrado que la madre puede proteger al
feto contra los efectos de la desnutrición a corto plazo, utilizando sus propias
reservas almacenadas. También llega a proteger sus propios tejidos contra efectos serios y prolongados. Al parecer, tanto la madre como el feto están en condiciones de recuperarse de una desnutrición moderada (Jones y Crnic, 1986). Por
tanto, si una madre bien alimentada pasa por un periodo de desnutrición durante el embarazo, es posible que los efectos no duren mucho tiempo, siempre
que el niño reciba una buena dieta y cuidadores responsables (Stein y Susser,
1976). Asimismo, en caso de que la desnutrición fetal haya sido relativamente
breve, a veces puede compensarse con programas de nutrición infantil o con
programas combinados de salud, nutrición y cuidado del niño.
Atención médica prenatal
Uno de los mejores indicadores de niños sanos y a término son las cinco o más
visitas prenatales al médico o a un centro de atención médica que comienzan en
el primer trimestre de embarazo. Una buena atención suele abarcar un historial
médico completo, un examen exhaustivo y asesoría sobre los riesgos posibles.
Incluye asimismo una evaluación y recomendaciones respecto de la alimentación adecuada durante el embarazo. En Estados Unidos los programas de salud
pública destinados a la población general, cuyo fin es ofrecer atención prenatal
a las embarazadas que de lo contrario no la recibirían, han logrado reducir la
mortalidad infantil y los índices de nacimientos prematuros (Murphy, 1993).
Periodos críticos en el desarrollo prenatal
Los efectos de algunas influencias ambientales dependen del momento del desarrollo en que ocurran. Por desgracia, muchos de ellos se producen antes de
que la mujer se entere de que está embarazada.
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
Figura 2-3
Periodos críticos en el desarrollo prenatal. El color más tenue representa periodos de extrema sensibilidad; el color más intenso, periodos menos sensibles.
PERIODO GERMINAL
1
2
FETO (semanas)
16
20–36
cerebro
EMBRIÓN (semanas)
3
SNC
corazón
4
ojo
5
6
7
8
12
indica el sitio común de acción del teratógeno
corazón
brazo
ojo
oído
38
paladar oído
dientes
pierna
genitales externos
sistema nervioso central
corazón
brazos
ojos
piernas
dientes
paladar
por lo regular
no vulnerable
a teratógenos
muerte prenatal
genitales externos
oído
grandes defectos de estructura
La figura 2-3 indica los periodos críticos del desarrollo prenatal, es decir, aquellos en que el niño es más vulnerable a desarrollar diversos defectos por acción
de teratógenos, o sea enfermedades, sustancias químicas o cualquier otra cosa
capaz de dañarlo. (Teratógeno proviene de una palabra griega que significa
“creador de monstruos”.) Advierta que los principales defectos del sistema nervioso central y del corazón pueden deberse a enfermedades que la madre contrae o a sustancias que ingiere al inicio del periodo embrionario. (Antes de la
implantación, el niño no suele ser vulnerable a los teratógenos porque todavía
no está conectado con el cuerpo de la madre.)
Algunas veces la exposición de la madre a un teratógeno en particular daña
sin remedio al embrión o al feto. De esta manera operan los venenos ingeridos
en forma accidental. Pero, por lo regular los teratógenos aumentan el riesgo de
daño. Una compleja interacción de factores determinará si se produce el daño:
el grado y la duración de la exposición, la etapa de desarrollo del feto, la salud
general de la madre y algunos factores genéticos.
Un ejemplo trágico lo constituye la talidomida, tranquilizante moderado
que ingirieron algunas embarazadas entre 1959 y 1960 para atenuar las náuseas y otros síntomas de los mareos matutinos. Se pensaba que era inofensiva,
pero en los siguientes dos años nacieron 10,000 niños con graves deformidades
por consumirla. Un estudio minucioso de los embarazos reveló que la índole
de la deformidad dependía del momento en que se consumía el medicamento.
El niño nacía sin oídos si la madre lo ingería entre los días trigésimo cuarto y
trigésimo octavo después de su último periodo menstrual. Si lo consumía entre
defectos fisiológicos y defectos
menores de estructura
teratógenos Agentes tóxicos de
cualquier tipo que causan anomalías
o defectos congénitos.
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60
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
los días trigésimo octavo y cuadragésimo séptimo, nacía sin brazos o con brazos cortos; y si lo ingería durante la última parte de ese lapso, el niño venía al
mundo sin piernas o con piernas cortas (Schardein, 1976).
Nivel y duración de la exposición Una pequeña exposición a un agente
tóxico quizá no cause efecto alguno, porque el metabolismo de una madre sana
puede descomponer o eliminar con rapidez las sustancias tóxicas. A menudo
un medicamento o agente químico deben alcanzar cierta concentración, o nivel
de umbral, en un órgano fetal o en una capa tisular para surtir efecto. Por otra
parte, a veces hasta una dosis pequeña de medicamento se desplaza en poco
tiempo por el cuerpo de la madre sin provocarle daño permanente, pero puede
quedar atrapado en el tejido inmaduro del feto (Hutchinson, 1991).
Los teratógenos y sus efectos
Es sorprendente la diversidad de factores ambientales capaces de deteriorar el
desarrollo prenatal. Medicamentos, enfermedades, hormonas, factores hematológicos, radiación —así como la edad de la madre, la alimentación, el estrés y el
tipo de atención prenatal— intervienen de modo significativo en el desarrollo
del embrión y del feto. Es posible que haya otras drogas y agentes ambientales
cuya influencia aún no se conoce.
Algunos medicamentos y sustancias químicas pueden ser convertidos en
productos de desecho y eliminados por el cuerpo maduro de la madre, pero no
por el embrión ni el feto. Así pues, pueden causar daño grave los que atraviesan la barrera de la placenta, los que quedan “atrapados” y se acumulan en el
niño y que alcanzan el nivel de umbral. Desde este punto de vista, casi ningún
medicamento ni sustancia química —ni siquiera un producto por lo regular inofensivo como la aspirina— es inocuo durante el embarazo.
Enfermedades de la madre
bacterias Microorganismos que causan
infecciones pero que no pueden atravesar
la barrera de la placenta.
virus Organismos ultramicroscópicos
que se reproducen sólo en células vivas
y que pueden cruzar la barrera de la
placenta.
síndrome de inmunodeficiencia adquirida
(SIDA) Enfermedad mortal causada por
el virus de inmunodeficiencia humana.
Cualquier persona puede contraerla por
contacto sexual o por exposición a la
sangre o agujas infectadas.
No todas las enfermedades afectan al embrión
ni al feto. Por ejemplo, en general las bacterias no atraviesan la barrera normal
de la placenta; por tanto, incluso una infección bacteriana grave causa poco o
ningún efecto al feto, a condición de que se trate y no deteriore mucho la salud
general de la madre. Sin embargo, organismos más pequeños como algunos
virus —en especial la rubéola o el sarampión, el herpes simple y muchas variedades de virus causantes de resfriado y de influenza— sí la atraviesan y pueden ocasionar daño. La rubéola, por ejemplo, llega a causar ceguera, defectos
cardiacos, sordera, lesión cerebral y deformidad de las extremidades al feto o
al embrión, según el periodo en que la madre la contraiga. En la tabla 2-1 se da
un resumen de algunas de las enfermedades de la madre y de otros problemas
de salud que lograrían afectar al embrión o al feto.
Por lo regular, las enfermedades pueden llegar al niño por tres rutas: en forma
directa a través de la placenta, como sucede en el caso de la rubéola y del virus
de inmunodeficiencia humana (VIH); indirectamente a través del líquido amniótico, como a veces ocurre con la sífilis y la gonorrea; durante el trabajo de parto y
el parto, cuando se da un intercambio de sangre y de otros líquidos corporales. El
VIH también llega a contraerse después del nacimiento por amamantamiento.
Las infecciones de la madre afectan al embrión o al feto en varias formas.
Pueden originar abortos espontáneos o partos con producto muerto. Pueden
producir tejidos y órganos defectuosos o malformados y a veces provocar la
muerte. En otras ocasiones no tienen efecto alguno, sobre todo cuando la madre posee anticuerpos contra la enfermedad.
El virus de inmunodeficiencia humana (VIH), causante del síndrome de
inmunodeficiencia adquirida (SIDA), es uno de los más devastadores que
pueden transmitirse al embrión o al feto. Aunque el número de niños con esta
enfermedad todavía es reducido, ha venido aumentando con rapidez. En 1989,
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Capítulo 2
Tabla 2–1
Efectos de las enfermedades de la madre
durante el embarazo
Síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). Es una enfermedad incurable, por lo general
intratable y casi siempre mortal, ocasionada por el virus de inmunodeficiencia humana (VIH).
El sistema inmunológico se colapsa y el paciente muere a causa de lo que normalmente serían
infecciones bacterianas o virales menores. (Vea en el texto la explicación de cómo la madre
puede contagiar a su hijo.)
Diabetes. La diabetes de la madre puede originar numerosas malformaciones físicas; a veces,
también, parto con producto muerto. El feto logra alcanzar un crecimiento mayor al normal, lo
que aumenta las probabilidades de que haya problemas durante el parto. La diabetes se controla en general con una dieta especial.
Gonorrea. Muchos son portadores de esta infección bacteriana, pero no manifiestan los síntomas. La gonorrea puede causar ceguera si la madre la transmite durante el parto. Por tal razón,
después del nacimiento al recién nacido se le administran de manera rutinaria gotas de nitrato
de plata. La gonorrea puede tratarse con antibióticos, aunque siguen evolucionando cepas cada
vez más resistentes a los antibióticos.
Herpes simple. El virus del herpes genital puede cruzar la barrera de la placenta, pero la infección es mucho más común en el momento del parto. Entre los riesgos para el recién nacido
se encuentran la ceguera, problemas neurológicos, retraso mental y muerte en un elevado
número de casos. Se recomienda la cesárea si la madre sufre herpes activo en el momento en
que habrá de nacer el niño. En la actualidad, el herpes simple es incurable.
Hipertensión. La elevada presión crónica puede tratarse con medicamentos, pero a veces
causa abortos espontáneos si no se controla durante la gestación.
Influenza. Las cepas de este virus atraviesan la barrera placentaria. Los efectos más comunes son el aborto espontáneo al inicio del embarazo o un trabajo prematuro de parto. Si
no se controla la fiebre de la madre, el feto puede morir.
Factor Rh. Este tipo de incompatibilidad entre la madre y su hijo es una enfermedad, porque
un componente proteínico de la sangre de ella llega a originar defectos congénitos graves o
hasta la muerte del feto. La mayoría de las mujeres son Rh positivas, pero algunas no tienen
este componente sanguíneo y son Rh negativas. Si una madre Rh negativa tiene un hijo
Rh positivo y la sangre de los dos entra en contacto a través del intercambio placentario o
durante el nacimiento, el torrente sanguíneo de la madre comienza a acumular anticuerpos
que atacan y destruyen los eritrocitos fetales. El primogénito por lo general no corre peligro
alguno (y la madre nunca); pero los hijos siguientes están muy expuestos si son Rh positivos. Puede tratarse a las madres Rh negativas para evitar que acumulen los anticuerpos
(Kiester, 1977; Queenan, 1975).
Rubéola. Si el virus de esta enfermedad se contrae en las primeras 16 semanas de
gestación (pero después de la implantación), por lo común se recomienda interrumpir el
embarazo, pues son muy elevados los riesgos de daño al embrión o al feto. No obstante, a
veces los progenitores deciden continuarlo y algunos procrean hijos normales.
Sífilis. Es una infección bacteriana que pocas veces atraviesa la barrera de la placenta durante
la primera mitad del embarazo. Tiene mayores probabilidades de transmitirse conforme se
aproxima el nacimiento o durante éste. Puede ocasionar trabajo prematuro de parto y aborto
espontáneo, ceguera, úlceras y lesiones cutáneas. Se trata con antibióticos y éstos no afectan
al feto ni al embrión. A menudo se recomienda la cesárea temprana de una a dos semanas
antes del nacimiento.
Toxemia gravídica. Se desconocen las causas de la preeclampsia y de la eclampsia que
sufren algunas mujeres en el tercer trimestre. Los síntomas maternos son hipertensión,
visión borrosa e hinchazón de la cara y de las manos. La eclampsia puede ocasionar daño
o muerte al cerebro del feto. Ambas formas de toxemia logran controlarse con reposo en
cama y con una dieta especial.
Fuente: Complete Home Medical Guide (1985), The Columbia University College of Physicians and Surgeons.
Desarrollo prenatal y parto
61
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62
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
547 infantes murieron de SIDA; en 1993, cerca de 1,800 nacieron con el padecimiento (Nozyce, M. y otros, 1994). Aún se desconoce por qué algunos hijos de
madres seropositivas se infectan con el virus, pero muchos otros no. Algunas
encuestas indican un promedio aproximado de 24 por ciento (Gabiano y otros,
1994); otras citan un promedio de 15 a 40 por ciento, entre ellos los que lo contraen in utero (en el útero), en el trabajo de parto, en el parto o en el amamantamiento (Conner y otros, 1994).
Medicamentos legales e ilegales Los estudios señalan que muchas mujeres
consumen diversos medicamentos cuando están embarazadas. Un estudio efectuado en Michigan con cerca de 19,000 mujeres reveló que ingerían un promedio
de tres medicamentos que requieren prescripción médica (Piper y otros, 1987). Se
ha demostrado que algunos de éstos, como la tetraciclina —un antibiótico— causan
efectos negativos en los dientes y huesos del feto que originan además otros defectos congénitos. Algunos anticonvulsivos administrados a las epilépticas pueden
producir malformaciones estructurales, retraso del crecimiento, defectos cardiacos,
retraso mental leve o anomalías del habla en los bebés (Vorhees y Mollnow, 1987).
Otro ejemplo trágico son los anticonceptivos orales, que pueden ocasionar malformación en los órganos sexuales del feto. Las mujeres que tomaron la hormona
dietilestilbestrol para prevenir el aborto espontáneo procrearon hijas con un índice
mayor al normal de cáncer vaginal o de anomalías cervicales y sus hijos eran estériles o estaban propensos a contraer cáncer testicular.
Además de los medicamentos que requieren receta médica, muchos otros
que no la necesitan llegan a dañar al embrión o al feto. Algunos de ellos se
incluyen en la tabla 2-2, junto con otras sustancias perjudiciales. Muchos fármacos pueden deteriorar al niño en crecimiento cuando los ingiere la madre. Hay,
además, los contaminantes químicos industriales que penetran en el sistema
de la madre y causan daño.
síndrome de alcoholismo fetal Anomalías congénitas que comprenden tamaño
pequeño, bajo peso al nacer, ciertos
rasgos faciales y retraso mental, debidos
al consumo de alcohol por parte de la
madre durante el embarazo.
efectos del alcohol en el feto Anomalías
similares, pero más moderadas que se
deben a la ingestión de alcohol durante el
embarazo.
Alcohol Es la droga “recreativa” más común en la sociedad moderna y puede
causar defectos congénitos de carácter grave y permanente. Aún no se sabe cuánto
alcohol pueda consumirse durante el embarazo sin que se manifiesten los efectos
negativos; tampoco se conocen con seguridad los periodos más críticos al respecto.
Pero sí se sabe que una ingestión copiosa, 120 mililitros o más por día, llega a provocar un daño considerable. En un estudio se descubrió que una tercera parte de
los hijos de madres que bebían mucho presentaban anomalías congénitas (Ouellette y otros, 1977). En otro se observó que basta ingerir 60 mililitros de alcohol al
inicio del embarazo para que aparezcan deformidades faciales (Astley y otros,
1992). En una rigurosa investigación realizada en Irlanda con mujeres que no consumían drogas, se observaron efectos perceptibles en los hijos de las que ingerían
apenas tres vasos de cerveza a la semana (Nugent y otros, 1990).
Los hijos de mujeres que ingieren grandes cantidades de alcohol durante el
embarazo pueden nacer con el síndrome de alcoholismo fetal (SAF). Los síntomas de esta afección incluyen bajo peso al nacer y anomalías físicas y neurológicas, como cerebro pequeño y malformación del corazón y las extremidades.
Los niños presentan además características faciales bien marcadas como labio
superior delgado, depresión mal desarrollada en el labio superior, amplio espacio entre los márgenes de los párpados y pómulos planos (Rosett y otros, 1981).
Se da el nombre de efectos del alcohol en el feto (FAE) a anomalías semejantes
pero menos graves debidas al consumo de alcohol durante el embarazo (Vorhees y Mollnow, 1987).
El síndrome del alcoholismo fetal ocurre en uno de cada mil nacimientos y
es la tercera causa más importante de retraso mental en Estados Unidos (Streissguth, 1997; Streissguth y otros, 1983). Es 10 veces más frecuente en las familias
afroamericanas y en las nativas de bajos ingresos que en la población general
(Abel, 1995).
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Capítulo 2
Tabla 2–2
Algunos medicamentos y productos químicos
y sus efectos durante el embarazo
Alcohol. La ingestión de alcohol puede causar el síndrome de alcoholismo fetal y efectos
menos graves en el feto. Éstos son iguales sin importar qué bebida se consuma: cerveza,
vino o licor.
Anfetaminas. Los fármacos de esta familia se prescribían antaño para facilitar la dieta
porque suprimen el apetito. En la actualidad, pocas veces se recetan, pero algunas variedades como las metanfetaminas se distribuyen en el mercado negro. Durante el embarazo
las anfetaminas pueden ocasionar parto con producto muerto y prematurez, lo mismo que
muchos de los efectos de la cocaína.
Cocaína. Su consumo durante la gestación, tanto en polvo como en crack, produce en el
niño muchos efectos duraderos de tipos físico y psicológico.
Mariguana. Todavía no se conocen bien sus efectos en el embrión ni en el feto cuando la
madre fuma esta droga (u otras variedades como el hashish).
Mercurio, plomo y otros contaminantes. El envenenamiento por mercurio, por plomo y
otros productos industriales secundarios suele ocurrir por contaminación del suministro de
agua. Los contaminantes entran en la cadena alimenticia por medio del pescado (Reuhl y
Chang, 1979) y de otras fuentes. También se ingieren sustancias químicas peligrosas por
el consumo directo de agua o aire contaminados (Vorhees y Mollnow, 1987) que pueden
ocasionar retraso mental profundo y deterioro neurológico al niño en desarrollo. Otros productos nocivos son los bifenilos policlorados, que se encuentran en los transformadores
eléctricos y en la pintura (Jacobson, Schwartz, Fein y Dowler, 1984), lo mismo que los
conservadores de alimentos, los insecticidas y hasta algunos cosméticos y tintes para el
cabello.
Narcóticos. En general, algunos como la codeína, la morfina, la heroína, la dilaudida e
incluso la metadona (fármaco de mantenimiento que suprime los síntomas de abstinencia de los narcóticos), deprimen la respiración fetal y pueden provocar alteraciones de
la conducta del niño. Los hijos de las mujeres que los consumen manifiestan síntomas
de abstinencia: irritabilidad extrema, llanto estridente, vómitos, temblores y un deficiente
control de la temperatura. Tienen poco apetito y dificultades para succionar; su patrón de
sueño no es uniforme, por lo menos en las primeras semanas de vida. A los cuatro meses,
están más tensos y rígidos y su coordinación es menor a la del niño normal. Hasta los 12
meses les es difícil mantener la atención; los investigadores sospechan que las deficiencias de atención y de lenguaje llegan a persistir hasta bien entrada la niñez (Vorhees y
Mollnow, 1987).
Medicamentos que no requieren receta médica. Muchos de éstos, como analgésicos, antitusígenos, laxantes y pastillas antialérgicas son seguros cuando menos. En grandes dosis,
la aspirina puede ocasionar sangrado excesivo y otros problemas (Briggs y otros, 1986). A
veces no son del todo seguras grandes dosis de tabletas de antiácidos o los jarabes para
la tos, en especial los que contienen codeína (Brackbill y otros, 1985). Hasta las vitaminas
son arriesgadas si se ingieren en exceso. Además, no se eliminan del sistema del feto con
la misma facilidad que del sistema de la madre.
Tabaco. Fumar —cigarros, puros o pipas— e inhalar o masticar tabaco pueden ocasionar
serios problemas de nacimiento y defectos congénitos.
Tranquilizantes y somníferos. Son depresores, lo mismo que el alcohol, del sistema nervioso
central. Si bien no se piensa que sus efectos son graves (salvo el caso de la talidomida)
pueden hacer que el niño nazca sedado y aumentan el riesgo de apnea y anoxia.
Desarrollo prenatal y parto
63
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64
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Cuanto más alcohol se consuma durante el embarazo, mayor riesgo correrán
el embrión o el feto. Los investigadores han descubierto que aun cuando se ingiera
en cantidades moderadas —digamos 57 a 85 gramos al día—, el recién nacido
presenta tasas más elevadas de anomalías respiratorias y de frecuencia cardiaca,
problemas para adaptarse a los sonidos y a la iluminación normal, y puntuaciones más bajas en el desarrollo mental a lo largo de la infancia (Streissguth y otros,
1984). Otros efectos incluyen una menor atención y obediencia a los adultos en
la etapa preescolar; mayor probabilidad de presentar dificultades de aprendizaje,
problemas de atención e hiperactividad (Briggs y otros, 1986; Streissguth y otros,
1989; Barr y otros, 1990; Newman y Buka, 1991).
Observe también que incluso un consumo moderado de alcohol llega a interactuar con el estrés (que puede favorecer la ingestión inicial). Un estudio reciente con madres chimpancés que consumían alcohol reveló que, más tarde,
las crías mostraban un deterioro significativo en la atención y en la actividad
neuromotora (Schneider y otros, 1997). Los efectos eran más fuertes en los niños cuyas madres habían sido expuestas de manera experimental a un estrés
“moderado”. Este resultado lograría contribuir a explicar por qué los hijos de
mujeres que viven en barrios pobres y agobiados por el estrés muestran índices más elevados de defectos congénitos relacionados con el alcohol.
Es, pues, fácil extraer una conclusión final: cualquier nivel de consumo de alcohol durante el embarazo es arriesgado.
Tabaco
Se ha establecido una relación clara entre anomalías fetales y tabaco,
con su ingrediente principal: la nicotina. En las madres que fuman mucho, los
índices de aborto espontáneo, de parto con producto muerto y prematuro son
mucho más elevados que en la población en general. Los hijos de las fumadoras suelen pesar menos al nacer que los de las mujeres que no fuman y presentan un retraso de crecimiento que puede prolongarse por años (Naeye, 1979,
1980, 1981; Streissguth y otros, 1989; Vorhees y Mollnow, 1987). Los hijos de
mujeres que fuman de manera regular tienen un desempeño escolar más bajo
y lapsos de atención más breves que los hijos de las que no fuman (Naeye y
Peters, 1984; Vorhees y Mollnow, 1987).
¿En qué forma el tabaquismo perjudica o incluso mata al feto? Las investigaciones señalan que por la placenta, sitio en el que intercambian nutrientes la
madre y el hijo mediante el torrente sanguíneo. Ciertas formas de daño a esta
membrana que obstaculizan el intercambio se dan en forma exclusiva en las
fumadoras; otras modalidades ocurren más a menudo en las que fuman que en
las que no fuman (Naeye, 1981). Los investigadores señalan, además, que fumar
constriñe los vasos sanguíneos del útero y aminora el flujo de nutrientes (Fried
y Oxorn, 1980). Ambos efectos pueden reducir el flujo de oxígeno, con un posible daño al tejido cerebral.
Mariguana Se recomienda no fumar mariguana durante el embarazo, aunque sus efectos no se han examinado en forma tan exhaustiva como los del
alcohol y del tabaco. Vale la pena mencionar los resultados de una serie de estudios realizados en Jamaica. En algunos segmentos de la población de ese país se
consume en dosis más elevadas que en Estados Unidos. Los recién nacidos que
fueron expuestos a la mariguana antes del nacimiento muestran un llanto relativamente agudo y se comportan en forma parecida a la de los niños que sufren
una abstinencia moderada a los narcóticos (véase la tabla 2-2). En conclusión, al
parecer las dosis elevadas de mariguana afectan el sistema nervioso central y,
por ende, el control neurológico del niño (Lester y Dreher, 1989).
Se ha demostrado que el tabaquismo
tiene una relación clara con las anomalías
del feto.
Cocaína En las décadas de 1970 y 1980 se observó un extraordinario incremento en el consumo recreativo de polvo de cocaína y crack. Al mismo tiempo
se registró un aumento de problemas congénitos relacionados con esta droga.
Aunque las dos variedades tal vez tengan igual fuerza (según el grado de disolución que empleen los vendedores para elevar sus ganancias), al fumar crack la
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
65
droga penetra en el sistema del individuo, llega al cerebro y a otras partes del organismo de manera mucho más rápida que cuando el polvo se inhala o se inyecta.
Por ello, el crack genera concentraciones mucho más fuertes de cocaína y puede dañar al embrión o al feto (e incluso al recién nacido a través de la leche materna).
Los primeros estudios sobre la exposición a la cocaína durante el periodo
prenatal revelaron ciertos efectos negativos (Madden y otros, 1986), y algunas
embarazadas, sumergidas en un falso sentido de seguridad, consumían cocaína para facilitar el trabajo de parto. Pero investigaciones más exhaustivas
han demostrado que el feto está expuesto a un daño grave. Las mujeres que la
consumen sufren más complicaciones durante el trabajo de parto y sus hijos presentan un gran riesgo de ser prematuros, sufrir retraso de crecimiento, retraso
mental e incluso la muerte por hemorragia cerebral (Bateman y otros, 1993).
Los bebés tienden a sonreír menos, son más difíciles de consolar, succionan y
buscan el pecho materno con menor intensidad que los niños normales (Phillips y otros, 1996). A muchos hijos de madres que consumen la droga les resulta difícil lograr el control motor, orientarse hacia los estímulos visuales o
hacia los sonidos y regular de manera normal la marcha y el sueño.
Podemos clasificar como “frágiles” a la mayoría de los niños expuestos a
la cocaína. Tienden a sentirse abrumados por la estimulación normal del ambiente, padecen problemas para controlar el sistema nervioso, a menudo lloran
en forma frenética y sufren de insomnio. Incluso después de un mes, les es difícil prestar atención a la estimulación normal sin perder el control y sin romper
en llanto agudo e insistente (Chasnoff, 1989). Aun años después, una vez que
han desaparecido los síntomas más obvios, presentan índices mucho más elevados de trastorno por déficit de atención, retrasos del lenguaje y dificultades de
aprendizaje (Hutchinson, 1991).
Es evidente que, durante el embarazo, las madres deben abstenerse de
consumir cocaína. Más aún, como su consumo es ilegal, algunos piensan que
deberían imponerse sanciones legales a las que la ingieren sabiendo que están
embarazadas. (Vea “Tema de controversia”, página 66.)
Finalmente, recuerde que la mayoría de las embarazadas que abusan de
las drogas son poliadictas: las consumen en combinaciones que agravan los efectos en el hijo en desarrollo. A veces es muy difícil identificar los efectos de algunos teratógenos en particular, ya que ellas a menudo sufren además problemas
médicos y de desnutrición (Newman y Buka, 1991). Con todo, algo parece claro:
cuanto más drogas se consuman durante el embarazo, peor estará el niño.
REPASE Y APLIQUE
1. Resuma los aspectos de edad, salud y nutrición de la madre que pueden
favorecer o perjudicar a su hijo.
2. Explique los tipos de daño que pueden ocurrir en cada periodo crítico del
desarrollo prenatal.
3. De las drogas que se mencionan en esta sección, ¿cuáles son las que producen peores efectos durante el embarazo y por qué?
Parto
El nacimiento de un niño normal se ajusta al mismo cronograma biológico,
pero las actitudes hacia el embarazo y los métodos de parto varían de una cultura a otra. En la presente sección examinaremos a fondo las etapas del parto y
las características del recién nacido.
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66
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
TEMA DE CONTROVERSIA
JUICIO LEGAL O
TRATAMIENTO A LAS MADRES
QUE CONSUMEN CRACK
El consumo de crack entre las embarazadas puede tener efectos graves y
duraderos en su hijo en desarrollo. En
Estados Unidos fue la “epidemia” del
crack que apareció a principios de la
década de 1980, lo que atrajo la atención de los sistemas judiciales, de los
organismos de servicio social y especialmente de la comunidad médica sobre su
utilización durante el embarazo.
En Estados Unidos es común someter a juicio a las madres que consumen
la droga, aplicándoles la legislación actual relacionada con el maltrato infantil,
lo que puede culminar en condenas por
delito mayor. Sin embargo, es difícil lograr una condena, pues a menudo los
juicios se empantanan en vericuetos legales. Por ejemplo, en un caso de 1997,
uno de los puntos más discutidos fue si
se aplican al feto las leyes concernientes al maltrato del niño. Las resoluciones de la no aplicabilidad han anulado
las condenas en algunos estados.
En una encuesta de 1996, la Asociación de Abogados Especiales Asignados
al Tribunal Nacional (National Court
Appointed Special Advocate Association, CASA) estudió 35 casos criminales
en 20 estados, casi todos relacionados
con acusaciones de maltrato infantil
o suministro de drogas a menores de
edad. Los investigadores comprobaron
que en casi la mayor parte de los casos
se retiraron o se anularon los cargos. Los
juicios civiles por maltrato y negligencia
—basados en el resultado positivo de
las pruebas de consumo de drogas hechas en el momento del nacimiento del
bebé— han tenido más éxito, pues por
lo menos han logrado quitarles la custodia del niño y ponerlo bajo el cuidado
de familias adoptivas. Pero incluso los
procesos criminales o civiles exitosos
abordan el problema de los efectos prenatales sólo para sentar un precedente
que disuada a los futuros infractores.
¿Podemos dar tratamiento a las mujeres durante el embarazo? El primer problema es la detección: no se les practican
exámenes sistemáticos para investigar
el consumo de drogas, en parte porque
muchas optarían por no recibir atención
prenatal con tal de evitar el riesgo de ser
descubiertas. Cuando los especialistas en
atención prenatal logran detectar el consumo, las madres no necesariamente se
someten por su voluntad al tratamiento.
El tratamiento obligatorio impuesto por
los tribunales a veces da buenos resultados, aunque se requiere investigar más
a fondo su eficacia. Más aún, en muchas
ocasiones no es un método práctico. La
futura madre suele carecer de recursos
para pagarlo, y escasean los recursos para
financiar programas públicos o privados
destinados a ellas. Por eso, muchas veces
a las adictas condenadas o procesadas en
los tribunales civiles se les envía a la cárcel en espera de tratamiento. En la cárcel
no siempre reciben atención prenatal. Finalmente, cuando la reciben y de pronto
dejan de consumir la droga, el embrión
o el feto corren mayor riesgo, de aborto o
de un parto prematuro, a causa de la abstinencia in utero.
¿La solución? Ni el proceso criminal ni el encarcelamiento han dado resultado; por ello, la Comisión para el
Estudio del Abuso de Sustancias de la
Academía Estadounidense de Pediatría
recomienda programas de educación preventiva para todas las mujeres en edad
de procrear antes que se embaracen.
Fuentes primarias: The National Center on
Addiction and Substance Abuse at Columbia University (1996); American Academy of
Pediatrics (1996).
Etapas del parto
El proceso de parto se divide en tres etapas: trabajo inicial de parto, trabajo de
parto y parto, y expulsión de secundinas.
trabajo inicial de parto Primera etapa
del trabajo de parto en que la abertura
cervical del útero comienza a dilatarse
para permitir el paso del niño.
Trabajo inicial de parto La primera etapa es el periodo en que la abertura
cervical del útero comienza a dilatarse para permitir el paso del niño. Aunque
el trabajo inicial de parto dura de unos cuantos minutos a más de 30 horas, por
lo regular es de 12 a 15 horas en el caso del primer hijo y de seis a ocho horas
en los siguientes. Comienza con ligeras contracciones del útero, por lo general
a intervalos de 15 a 20 minutos. A medida que pasa el tiempo, aumentan la frecuencia y la intensidad de las contracciones hasta que ocurren a intervalos de
apenas tres a cinco minutos. Las contracciones musculares son involuntarias y
lo más conveniente es que la madre procure relajarse en esta fase.
Algunas mujeres experimentan un falso trabajo de parto (denominado contracciones de Braxton-Hicks), sobre todo con su primer hijo. A veces es difícil distinguirlo
del verdadero trabajo de parto, pero una prueba eficaz consiste en hacerlas caminar un poco. Los dolores del parto falso suelen disminuir, mientras que los de un
trabajo verdadero se tornan más incómodos.
Otros dos procesos ocurren en el trabajo inicial de parto. Primero, se libera un
tapón mucoso que cubre la cérvix o cuello uterino. Este proceso puede provocar
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
67
La seguridad y la confiabilidad de la
imagenología por ultrasonido con que
se inspecciona el feto explican el uso
generalizado de esta técnica entre los
médicos.
un poco de sangrado. Segundo, el saco amniótico a veces se rompe; parte del líquido amniótico se derrama como cuando “se rompe la fuente” de la madre.
Trabajo de parto y parto La segunda etapa del parto comienza con contracciones cada vez más fuertes y regulares, y termina con el nacimiento del niño. Una
vez que la cervix está dilatada en su totalidad, las contracciones empiezan a impulsar el producto por el canal de parto. El trabajo de parto y el parto suelen tardar de 10 a 40 minutos y, al igual que el trabajo inicial de parto, tienden a ser más
breves en los embarazos subsecuentes. Las contracciones ocurren a intervalos de
entre dos y tres minutos y son más prolongadas e intensas que las que se observan en el trabajo inicial de parto. Si la madre está totalmente consciente, puede
facilitar el parto controlando la respiración y “empujando” o impulsando el producto hacia abajo con sus músculos abdominales durante cada contracción.
Por lo regular, la cabeza es la primera parte que surge del canal de parto. Primero “corona” —o se vuelve visible— y luego surge más con cada contracción.
El tejido materno del perineo (región situada entre la vagina y el recto) debe alargarse en forma considerable para permitir que salga la cabeza del niño. En los
hospitales, el médico a menudo practica una incisión denominada episiotomía
para agrandar la abertura vaginal. Se piensa que la incisión cicatrizará mejor
que el desgarre que ocurriría en caso contrario. Las episiotomías se practican
mucho menos en Europa Oriental.
Finalmente, en los partos normales el niño nace con la cara hacia abajo. Una
vez que aparece la cabeza, su cara se voltea a un lado para que el cuerpo salga
con la menor resistencia posible.
Expulsión de secundinas
La expulsión de la placenta, el cordón umbilical
y los tejidos correspondientes marca la tercera etapa del parto, llamada expulsión de secundinas. Es indolora y ocurre 20 minutos después del parto. Una
vez más, la madre puede facilitar el proceso impulsando este producto hacia
abajo. Se revisan las secundinas en busca de defectos que pudieran indicar
alguna lesión del recién nacido. (Esta fase también se conoce como “alumbramiento” en la jerga ginecológica.)
trabajo de parto y parto Segunda etapa
del parto que comienza con contracciones
más fuertes y regulares y que termina con
el nacimiento del niño. Una vez dilatada
la cérvix en su totalidad, las contracciones empiezan a impulsar el producto por
el canal de parto.
episiotomía Incisión que se practica
para agrandar la abertura vaginal.
expulsión de secundinas Tercera y
última etapa del parto; por lo general
ocurre 20 minutos después del parto y
durante esta fase se expulsan del útero la
placenta y el cordón umbilical. (El término
también es llamado “alumbramiento” en la
jerga ginecológica.)
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68
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Secuencia del parto.
A
B
C
D
E
F
Primeras impresiones
Ha nacido un nuevo miembro de la familia, y todos quieren saber cuánto pesa
y cómo es. ¿Cómo son los neonatos y cómo reaccionan ante el nacimiento?
Tamaño y aspecto
neonatos Bebés durante el primer mes
de vida.
Al nacer, el niño promedio a término pesa entre 2.5 y
4.3 kilogramos y mide entre 48 y 56 centímetros. Es posible que su piel todavía
esté cubierta por la vérnix caseosa y el lanugo (que se desprenden en el primer
mes de vida).
La cabeza parece desproporcionada y demasiado larga por un proceso de
deformación que ocurre para facilitar el parto. Las placas blandas y óseas del
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
69
cráneo, conectadas sólo por unas superficies cartilaginosas llamadas fontanelas,
se comprimen en el canal del parto para permitir el paso de la cabeza. En virtud
de que las fontanelas aún no se endurecen ni se amalgaman al cráneo, sino hasta
tiempo después, nunca debe golpearse ni oprimirse el cráneo. Los genitales externos pueden parecer agrandados por la presencia de las hormonas que llegaron
al niño antes del nacimiento.
El aspecto del hijo puede impactar a sus padres. Transcurrirán meses antes
de que se convierta en el niño rollizo y de piel suave que aparece en los anuncios de televisión y de revistas.
¿Es traumático el nacimiento? Prescindiendo de si el nacimiento es “traumático” o de si, como propuso Freud, se relaciona con la ansiedad del adulto,
el nacimiento sí es una transición radical del ambiente protegido y seguro del
útero al ambiente externo, mucho menos seguro y más duro. Como no se le
proporcionarán ya oxígeno ni nutrientes cuando los necesite, el recién nacido
debe respirar por sí mismo, aprender a comunicar sus necesidades y deseos en
un mundo social que quizá no le muestre sensibilidad.
El nacimiento es un acontecimiento sumamente estresante para el recién nacido. Pero el niño a término está preparado para enfrentar el estrés (Gunnar,
1989). En los últimos momentos del nacimiento, aumenta mucho la secreción
de adrenalina y noradrenalina, hormonas que contrarrestan el estrés. La adrenalina también contribuye a compensar cualquier deficiencia inicial de oxígeno y
prepara al recién nacido para respirar por los pulmones. Las primeras respiraciones son difíciles porque el líquido amniótico presente en los pulmones debe
ser expulsado y es necesario llenar millones de diminutas bolsas de aire en los
pulmones. Pese a ello, en unos cuantos minutos la mayoría de los niños respiran normalmente.
¿Y el sufrimiento? El recién nacido tiene niveles relativamente elevados de
un analgésico natural denominado betaendorfina, que circula por la sangre.
Junto con las hormonas estimulantes, el analgésico hace que los bebés estén
muy alertas y receptivos poco después del nacimiento. En opinión de muchos
expertos, este periodo de mayor alerta, que puede durar una hora o más, es el
momento ideal para que los padres se familiaricen con su hijo (Nilsson, 1990).
Periodo de ajuste
A pesar de su aspecto indefenso, los niños a término son
criaturas corpulentas que empiezan a adaptarse a su nueva vida: el cuerpo de
su madre ya no hace todo por ellos y empiezan a funcionar como individuos
independientes. Hay cuatro áreas decisivas de ajuste físico: respiración, circulación sanguínea, digestión y regulación de la temperatura.
Con las primeras respiraciones, los pulmones se llenan de aire y empiezan
a funcionar como el órgano principal del aparato respiratorio. En los primeros
días después del nacimiento, los neonatos pasan por periodos de tos y de estornudos. A menudo los padres se sienten alarmados, pero tales manifestaciones
sirven para eliminar el moco y el líquido amniótico de las vías respiratorias. La
respiración marca también un cambio importante en el sistema circulatorio. El
corazón ya no necesita bombear sangre a la placenta para obtener oxígeno. Se
cierra entonces una válvula en el corazón del niño y se canaliza el flujo de sangre hacia los pulmones. La transición de la circulación fetal a la circulación independiente y al sistema respiratorio comienza inmediatamente después del nacimiento y tarda varios días. La anoxia (ausencia de oxígeno) puede causar daño
cerebral permanente si se prolonga varios minutos en el momento de nacer.
Antes del nacimiento, la placenta suministra nutrientes, pero ahora el sistema digestivo del neonato debe empezar a funcionar. Esta transición es más
larga y lenta que los cambios tan drásticos de la respiración y la circulación que
ocurren justo después del nacimiento. El sistema de regulación de la temperatura
fontanelas Placas blandas y óseas del
cráneo conectadas sólo por cartílago.
anoxia Ausencia de oxígeno que puede
causar daño cerebral.
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70
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
también se ajusta al ambiente de manera gradual. En el interior del útero, la
piel del niño se mantenía a una temperatura constante. Después del nacimiento, su propio metabolismo deberá protegerlo incluso contra alteraciones
pequeñas de la temperatura externa. Por tal razón, salvo que se encuentre en
una incubadora, debe abrigarse con cuidado para conservarlo caliente en los
primeros días y semanas de vida. Poco a poco podrá mantener una temperatura corporal constante, con ayuda de una capa de grasa que va acumulándose
durante las primeras semanas.
La prueba de Apgar No todos los recién nacidos están preparados de igual
manera para adaptarse a los cambios que se dan con el nacimiento; de ahí la
necesidad de descubrir cuanto antes cualquier problema o debilidad. En 1953,
Virginia Apgar ideó un sistema de calificación estándar que permite a los hospitales evaluar con rapidez y de manera objetiva su estado. La Escala de Apgar
se presenta en la tabla 2-3. Al minuto de nacido y de nuevo a los cinco minutos,
el evaluador observa el pulso, la respiración, el tono muscular, la respuesta de
los reflejos generales y el tono general de la piel del neonato. La puntuación
perfecta es 10 puntos, pero se considera normal una de siete en adelante. Las
puntuaciones menores a siete indican que algunos procesos orgánicos no están
funcionando a plenitud y que tal vez se necesiten procedimientos especiales.
Una puntuación de cuatro o menos exige medidas inmediatas de urgencia. Más
adelante, en los primeros días de vida, se evaluará al neonato con la Escala de
Evaluación Neuroconductual de Brazelton, que explicaremos en el capítulo 4.
Métodos de parto
Aunque la biología del parto es universal, las formas en que nacen los niños y
se les atiende varían mucho de una generación a otra y entre las culturas y las familias. Por ejemplo, para algunas culturas, el parto es como una enfermedad. Entre los indios cuna de Panamá, la embarazada visita al curandero todos los días
para recibir drogas, y durante el trabajo de parto y el parto se le administran sedantes. Entre los kungsan, sociedad tribal del noroeste de Botswana, las mujeres
no comunican a nadie el inicio del trabajo de parto y se refugian en los arbustos,
donde alumbran sin ayuda. Dan a luz al niño, cortan el cordón umbilical y estabilizan al recién nacido, todo ello sin asistencia alguna (Komner y Shostak, 1987).
En algunas culturas todavía se acostumbra dar a luz en el hogar. En la mayor parte de las naciones industrializadas, los partos se realizan por lo general
Tabla 2–3 Sistema de calificación de Apgar para infantes
Puntuaciones
0
Escala de Apgar Sistema estándar de
calificación que permite a los hospitales
evaluar de manera rápida y objetiva el
estado del recién nacido.
1
2
Pulso
Ausente
Menos de 100
Más de 100
Respiración
Ausente
Lenta, irregular
Llanto fuerte
Tono muscular
Débil
Ligera flexión en las extremidades
Movimiento activo
Respuesta refleja
Sin respuesta
Mueca
Llanto vigoroso
Color*
Azul, pálido
Cuerpo rosado, extremidades
azules
Completamente rosado
*En los niños que no son de raza blanca se emplean otras pruebas de membranas, palmas y plantas mucosas de los pies.
Fuente: “Proposal for a New Method of Evaluating the Newborn Infant”, de V. Apgar, Anesthesia and Analgesia, 1953,
32, 260. Reimpreso con autorización de la International Anesthesia Research Society.
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
71
en los hospitales (aunque los nacimientos en el hogar empiezan a aumentar en
Estados Unidos). La participación del padre en este proceso también varía mucho según la cultura.
Parto “tradicional”
Hace 150 años, esta expresión designaba al parto que
ocurría en el hogar con ayuda del médico de la familia o una partera, mujer experta en este proceso que podía o no tener un entrenamiento formal (las más
de las veces carecía de éste). Con la llegada de la medicina moderna, los partos
pasaron a los hospitales, en donde la madre era atendida por personal médico
especializado y con equipo de urgencias por si se presentaban complicaciones.
Gracias a ello disminuyó en forma considerable la mortalidad de los niños y de
las madres. Por eso hoy, cuando hablamos del parto tradicional, nos referimos
al que se lleva a cabo en el hospital.
Hasta hace algunos años, el padre no participaba en las salas de trabajo de
parto ni en las de parto. (Recuerde las viejas películas en que el padre camina
arriba y abajo fuera de la sala de partos y ve finalmente, a través de una ventana,
a su hijo por primera vez.) A la madre se le anestesiaba y se le sedaba, pues se
suponía que el parto era en extremo doloroso. Como buena parte de los medicamentos cruzaban sin dificultad la barrera de la placenta, también el niño quedaba
anestesiado y sedado. Y aunque esta práctica no necesariamente ocasiona efectos
nocivos a largo plazo, a los niños se les ve atontados y menos alertas al nacer y, en
consecuencia, responden menos ante sus padres y otras personas. Si bien nadie
pone en tela de juicio la importancia de aliviar el dolor de la madre, es evidente
que los medicamentos tienen que emplearse con cautela (Broman, 1986).
Prácticas contemporáneas En general, lo que una mujer siente durante el
parto depende de su experiencia, actitud y conocimientos de lo que puede esperar. En esto se basa lo que se conoce como parto “natural”o preparado, el cual
llega a adoptar diversas formas, pero se basa en los procedimientos ideados
por el obstetra francés Fernand Lamaze (1958). Sin importar si se practica en su
totalidad o no, ha ejercido una fuerte influencia en los métodos que emplean
los hospitales durante el proceso.
En el parto preparado, la mujer y su entrenador (el padre, un miembro de la
familia o un amigo) asisten a una serie de lecciones. Aprenden la biología del
parto, y con ayuda de su entrenador la madre practica ejercicios de relajamiento
y control de la respiración. (Los ejercicios alivian el dolor del trabajo de parto y
del parto mismo; la respiración y otras técnicas sirven para evitar que la madre
se concentre en el malestar que siente.) Cuando llega el día del nacimiento, el entrenador está presente durante todo el proceso para brindarle apoyo y ayudarle
a permanecer lo más relajada posible. Se administra un mínimo de medicamentos, o quizá no se utilicen, a fin de que la madre permanezca consciente y alerta
y facilite en lo posible el parto.
Por lo regular, el trabajo de parto dura menos tiempo y causa menos estrés
al hijo y a la madre, si ésta y su entrenador saben bien lo que va a suceder en
cada etapa (Slade y otros, 1993; Mackey, 1995). Conviene usar pocos medicamentos y que la madre logre participar. Hay menos temor y tensión muscular cuando sabe lo que va a ocurrir, en especial si es su primer parto. Así, los
dos padres sienten que tienen mayor control sobre el proceso (Leventhal y
otros, 1989).
En la actualidad, la mayor parte de los hospitales de Estados Unidos permiten al padre o a otro entrenador asistir al trabajo de parto y al parto mismo.
Algunos ofrecen, además, salas más hogareñas de parto y de recuperación o
centros de nacimiento en sus instalaciones o fuera de ellas. Los centros están
diseñados para realizar allí todo el proceso, desde el trabajo de parto hasta el
parto y la recuperación (Parker, 1980). Combinan la privacidad y la intimidad
Una enfermera instruye a un grupo de
embarazadas en técnicas de relajación
de músculos y respiración.
parto tradicional Trabajo de parto y
parto en el hospital.
parto “natural” o preparado Parto que
adopta diversas modalidades, pero se
basa siempre en los procedimientos ideados principalmente por el obstetra francés
Fernand Lamaze.
centros de nacimiento Sitios en que
se realiza el proceso íntegro de parto,
desde el trabajo de parto y el parto hasta
la recuperación.
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72
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
de un parto en casa con la seguridad y el respaldo de la tecnología médica,
pues atender las necesidades sociales, psicológicas y estéticas de los padres es
tan importante como las consideraciones médicas (Allgaier, 1978). Del parto se
encarga por lo regular una enfermera partera titulada y no un médico.
En casi todos los centros se fomenta el parto preparado y un pronto regreso
a casa, casi siempre en un plazo de 24 horas. También alientan a las madres
para que pasen el mayor tiempo posible con su hijo a fin de favorecer el apego
(Allgaier, 1978; Parker, 1980). Esta práctica ahora es habitual en los hospitales
modernos, a diferencia de los métodos anteriores en que se separaba al niño de
los padres después del nacimiento y se le mantenía en un cunero.
Para la mayoría de los padres, los centros de nacimiento son muy satisfactorios. La principal preocupación es la familia por lo que les ofrecen a los padres
la mayor independencia y control posibles (Eakins, 1986). En general ha cambiado la filosofía del parto. Ahora se considera un proceso natural, y no una
enfermedad, durante el cual debe procurarse que la intervención tecnológica
sea mínima.
Sin embargo, los centros de nacimiento no están equipados para atender a
todos. Descartan a mujeres que presentan factores de alto riesgo o complicaciones. Las normas suelen excluir a las primerizas de 35 años, a las que van a dar
a luz gemelos, a quienes sufren enfermedades como diabetes o problemas cardiacos y a las que han tenido partos por cesárea (Lubic y Ernst, 1978). Se recomienda el parto en hospital cuando se detectan signos de posibles problemas
del niño o del parto.
Alta tecnología para embarazos de alto riesgo
perinatología Rama de la medicina
que estudia el parto como un lapso que
abarca la concepción, el periodo prenatal,
el parto y los primeros meses de vida.
monitor fetal Monitor externo que registra la intensidad de las contracciones
uterinas y los latidos cardiacos del niño
por medio de dos cinturones que se colocan alrededor del abdomen de la madre.
El monitor externo es un tubo de plástico
con electrodos que se introduce en la vagina y se sujeta a la cabeza del niño.
La rama de la medicina
denominada perinatología ve en el parto no el momento culminante de un proceso, sino un periodo que comienza con la concepción y continúa durante los
primeros meses de vida. Los perinatólogos, que se especializan en la atención
de embarazos y partos de alto riesgo, suelen trabajar en los grandes hospitales
que cuentan con recursos para ello. Vigilan a la madre y al niño durante el embarazo y el parto, sirviéndose de procedimientos de detección prenatal como la
amniocentesis y la fetoscopia (que se describen en el capítulo 3) para descubrir
posibles problemas que requieren tratamiento médico inmediato (consúltese
“Estudio de la diversidad”, página 73).
En los últimos 25 años, la obstetricia ha logrado avances impresionantes. Los
niños que no habrían sobrevivido en la década de 1970 ahora se desarrollan de
manera normal en porcentajes sin precedentes. Por ejemplo, en la actualidad,
80 por ciento de los bebés prematuros con un peso de entre 750 y 1000 gramos
sobreviven en una unidad bien equipada de cuidados intensivos para recién
nacidos (Ohlsson y otros). En 1972, sólo sobrevivía uno de cada cinco.
Entre los adelantos modernos cabe citar los medicamentos, la microcirugía,
las herramientas de diagnóstico y las medidas preventivas. Por ejemplo, en muchos hospitales se emplean en forma sistemática los monitores fetales, aparatos
que pueden aplicarse tanto externa como internamente. El monitor externo registra la intensidad de las contracciones uterinas y los latidos cardiacos del niño
por medio de dos cinturones colocados alrededor del abdomen de la madre.
El monitor interno es un tubo de plástico con electrodos que se introduce por
la vagina y se sujeta a la cabeza del niño. Sirve para medir la presión uterina,
la respiración fetal y la compresión del cráneo (Goodling, 1979). El monitor señala la compresión del cordón umbilical, si hay una oxigenación deficiente del
feto y otras clases de sufrimiento fetal (Pediatrics, 1979). Por lo regular el monitor
interno se utiliza sólo en situaciones de alto riesgo. En la actualidad, el Colegio
Superior de Ginecobstetricia de Estados Unidos (American College of Obstetrics
and Gynecology) desaconseja el uso de monitores fetales en los embarazos de bajo
riesgo, práctica antes muy común (Birth, 1988), en parte porque los monitores
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
73
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD
RECIÉN NACIDOS EN RIESGO
En Estados Unidos, 90 por ciento de los
niños nacen a término y sanos, con una
puntuación de 9 o 10 en la Escala de
Apgar. Sólo 10 por ciento nacen antes
de término; apenas 7 por ciento pesan
menos de 2.40 kilogramos, y menos
de 1 por ciento mueren en el primer
año de vida. Gracias a los adelantos
médicos y a la educación en la salud,
la mortalidad infantil en casi todas las
naciones desarrolladas ha disminuido
en forma constante en las últimas cinco
décadas, de 47 fallecimientos por cada
1,000 nacimientos en 1940 a la cifra
más baja de todos los tiempos de 8.1 en
1995 (Children's Defense Fund, 1991;
National Center for Health Statistics,
1993a; 1993b; 1995).
A pesar de estadísticas tan optimistas, algunos niños todavía corren serios
riesgos en el momento de nacer. Examinemos más de cerca el 10 por ciento de
los niños estadounidenses que llegan al
mundo luchando por sobrevivir. ¿Quiénes son? ¿Pueden prevenirse algunos
de sus problemas?
La probabilidad de morir en el primer
año de vida es dos veces más grande entre los niños negros y los de familias pobres que entre los de raza blanca y los
de las familias por encima del nivel de
pobreza. El nacimiento de niños prematuros o con bajas puntuaciones en la Escala de Apgar es más probable cuando
la madre es menor de 15 años o mayor
de 44, cuando es pobre o soltera (National Center for Health Statistics, 1993a).
¿Este patrón acaso ofrece tendencias comunes?
Uno de los mejores indicadores de
bajo peso al nacer es la ausencia de atención prenatal a partir de los tres primeros meses de gestación. Las madres adolescentes, las de grupos minoritarios,
las solteras y las mujeres que viven en
la pobreza tienen una probabilidad mucho mayor de posponer la atención prenatal que las mujeres casadas, más ricas
y mayores de 20 años (National Center
for Health Statistics, 1993a). Algunos
lugares carecen de los servicios básicos
de salud para familias pobres, servicios
que pueden resolver los problemas médicos de la madre como hipertensión,
anemia o desnutrición antes que se
conviertan en factores de riesgo para el
hijo; no se cuenta con programas educativos para remediar conductas potencialmente nocivas (tabaquismo, ingestión de alcohol y consumo de drogas) y
tampoco con los aspectos básicos de la
atención del niño.
Las madres jóvenes están más expuestas al riesgo que el resto de la población. Por lo regular son inmaduras
tanto en lo físico como en lo emocional
y no tienen la energía, la paciencia ni
los conocimientos para atender por lo
menos a un niño sano. A menudo la
falta de la instrucción básica, junto con
el aislamiento de los compañeros y parientes dificulta aún más que se haga
frente a las obligaciones de la maternidad. Al respecto comenta una trabajadora social:
Nunca olvidaré la mirada de cansancio que vi en el rostro de una joven de
14 años que cuatro meses antes había
dado a luz un par de gemelos. Su aspecto era el de una mujer envejecida
de manera prematura cuando la vi sentada en el porche de la casa de sus padres en la región rural de Carolina del
Sur. Su madre y su hermano estaban
en el trabajo, mientras ella permanecía en casa para atender a sus hijos y
a su hermano menor. El padre había
tratado de ayudarla, pero como entonces se había marchado a cientos
de kilómetros de allí en busca de trabajo, recaía sobre ella todo el peso del
cuidado de sus hijos. A una edad en
que las mujeres de su edad comienzan
la enseñanza media, sueñan con su
futuro y empiezan a salir con el novio, parecía que a ella el futuro nada
le deparaba. Se hallaba en casa, sola,
cuidando a un niño que empezaba a
caminar, cambiando pañales y tranquilizando a dos bebés muy inquietos.
A pesar del progreso de la tecnología médica, la mortalidad de los niños
de poco peso al nacer se ha elevado en
la década de 1990 (National Center for
Health Statistics, 1993b), sobre todo en
los casos en que aumenta la pobreza, se
generaliza el consumo de drogas y se extiende el SIDA (Wiener y Engel, 1991).
Ante la frialdad de las estadísticas, Marian Wright Edelman, de la Fundación
para la Defensa de los Niños, se pregunta (1992): “¿Es esto lo mejor que podemos hacer en Estados Unidos?”
fetales se relacionan con un aumento innecesario de cesáreas como veremos
más adelante.
En general, la nueva tecnología de parto es una bendición para muchas familias, sobre todo cuando el parto es prematuro o entraña alto riesgo. Pero algunos críticos señalan que con mucha frecuencia se aplica en casos rutinarios. Por
ejemplo, para algunos defensores del consumidor, la elevada tasa de cesáreas se
debe al perfeccionamiento de la tecnología en la sala de partos.
Complicaciones del parto
Presentación de nalgas
Ocurren partos más difíciles cuando el producto se
encuentra en posición de presentación de nalgas (las nalgas primero) o de presentación posterior (con la cara hacia el abdomen de la madre y no hacia su espalda).
En ambos casos hay peligro para la madre o de anoxia por estrangulamiento
presentación de nalgas Posición del
niño en el útero en la cual las nalgas son
lo que aparece primero; generalmente, en
tales casos se requiere ayuda para que el
niño no se lastime ni sufra anoxia.
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74
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Figura 2-4
Dos tipos de presentación de nalgas. En esta
posición el parto es difícil tanto para la madre
como para su hijo.
para el niño. En la figura 2-4 se aprecian los dos tipos de presentación de nalgas. Se intenta voltear al niño y colocarlo en la posición adecuada para el parto;
en caso de que no se logre, puede practicarse una cesárea.
Cesárea
cesárea Procedimiento quirúrgico con
que se extraen el niño y la placenta del
útero mediante una incisión en la pared
abdominal.
Durante el embarazo llegan a darse otras complicaciones. He aquí
algunas de éstas, además de la presentación de nalgas: ruptura prematura del
saco amniótico sin trabajo de parto (con lo cual el feto queda desprotegido),
imposibilidad de iniciar el trabajo de parto o de reaccionar a los intentos por
inducir el trabajo de parto postérmino y urgencias fetales serias. En tales casos,
el equipo de parto puede recurrir a la cesárea, en la cual se extrae al niño por
la pared abdominal de la madre. Este procedimiento se efectúa muchas veces
con anestesia local para que la madre esté despierta y alerta. Por tratarse de un
procedimiento rápido, muy poca anestesia llega al producto. En casi todos los
casos, el resultado es excelente para ambos.
No obstante, muchos creen que la tasa de partos por cesárea es demasiado
elevada (LoCicero, 1993). El porcentaje de intervenciones en Estados Unidos
fue de 5.5 por ciento en 1970. En 1980 llegó a 18 por ciento y a 24.4 por ciento
en 1987 (Cohen y Estner, 1983; Marieskind, 1989). Aunque su frecuencia ha disminuido un poco en los últimos años, todavía es la cirugía mayor más común.
Cada año se efectúan casi un millón; en algunos hospitales es el método de elección en más de 40 por ciento de los partos.
¿Por qué constituye un problema la tasa tan elevada de cesáreas si se trata
de un procedimiento de relativa seguridad? En primer lugar, es una cirugía
abdominal mayor y exige un periodo de recuperación mucho más largo que el
parto normal. En segundo lugar, es costosa y genera más problemas a los padres y a sus agentes de seguro médico. En tercer lugar, algunos defensores del
consumidor observan que el notable incremento del porcentaje de cesáreas se
debe a la generalización de algunas técnicas médicas que parecen interrumpir
el proceso natural del trabajo de parto. La utilización de monitores fetales y
la administración sistemática de cuatro o cinco medicamentos, entre ellos los
analgésicos o fármacos que lo inducen, crean en realidad situaciones que hacen
necesario el parto quirúrgico.
Por último, y quizá lo más importante, la reacción psicológica a este tipo de
parto puede ser negativa en extremo. Muchas madres dicen que se sienten molestas y decepcionadas, sobre todo las que recibieron anestesia general en vez de
local y “se perdieron del acontecimiento”. Varios estudios indican que algunas
mujeres manifiestan desaliento y hasta enojo, posponen la elección del nombre
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
75
de su hijo, obtienen calificaciones más bajas en las pruebas de autoestima
después de dar a luz y les cuesta mucho amamantarlo (Oakley y Richards, 1990).
Además, se observa una depresión posparto más intensa después de la intervención quirúrgica que luego de un parto vaginal normal (Cohen y Estner, 1983;
Kitzinger, 1981).
Niños prematuros
El indicador más común de prematurez es un peso bajo
al nacer. Como lo establece la Organización Mundial de la Salud, a un recién
nacido que pese menos de 2.5 kilogramos se le clasificará por lo general como
de poco peso y será necesario darle atención especial.
No obstante, suelen confundirse dos indicadores de bajo peso. El primero es
la condición de pretérmino. A esta categoría pertenecen los niños que nacen antes del periodo de gestación de 35 semanas (o de 37, contadas a partir del último
periodo menstrual). La mayoría de esos niños pesa menos de 2.5 kilogramos. El
segundo indicador es si el bebé es pequeño para la fecha de nacimiento. A esta
categoría pertenece un recién nacido a término con un peso menor a los 2.5 kilogramos. Se da este caso, por ejemplo, cuando existe desnutrición fetal.
La prematurez se debe a varias causas. La más común es el parto múltiple,
en el cual dos o más niños nacen al mismo tiempo. Otras causas comprenden
enfermedades o discapacidades del feto, tabaquismo de la madre o consumo de
drogas y desnutrición. Además, algunas enfermedades de la madre, como la diabetes o la poliomielitis, pueden dar lugar al nacimiento de un bebé antes de
término.
Justo después del nacimiento, a los prematuros les cuesta más trabajo adaptarse al mundo exterior que a los niños a término. Un problema frecuente es el
control de la temperatura: los bebés prematuros tienen menos células adiposas
y les resulta más difícil conservar el calor corporal. Por ello, a los que pesan menos de 2.5 kilogramos se les coloca en incubadoras inmediatamente después de
nacer. Otro problema común es la dificultad de igualar el ambiente nutricional
que hay al final del periodo fetal. En los primeros meses de vida, los prematuros parecen incapaces de alcanzar el mismo peso y estatura que los niños a
término.
En opinión de algunos investigadores, los efectos de la prematurez pueden
prolongarse mucho después de la infancia. Los estudios indican que los prematuros sufren más enfermedades en los tres primeros años de vida, reciben calificaciones más bajas en las pruebas de inteligencia y están un poco más propensos a
problemas de conducta que los niños a término (Knobloch y otros, 1959). No obstante, la investigación más reciente indica que esas dificultades se presentan en
menos de una cuarta parte de los niños prematuros (Bennett y otros, 1983; Klein
y otros, 1985). Con todo, se ha descubierto una elevada tasa de prematurez entre
los niños a quienes después se les diagnosticó alguna dificultad de aprendizaje,
problemas de lectura, tendencia a distraerse o hiperactividad.
Los informes anteriores deben interpretarse con mucha prudencia. No podemos llegar a la conclusión, por ejemplo, de que la prematurez ocasione tales defectos. Aunque a estos niños les resulta más difícil adaptarse a la fuerte impresión
del nacimiento, la relación entre la prematurez y los problemas anteriores es mucho más compleja. Por ejemplo, circunstancias como la desnutrición, un desarrollo defectuoso de la placenta o el apiñamiento dentro del útero originan varios
síntomas, uno de los cuales es el bajo peso al nacer. En conclusión, la prematurez
a menudo es síntoma de una discapacidad o disfunción y no su causa.
Algunos de los problemas posteriores del bebé prematuro provienen de
la forma en que se le trata durante las primeras semanas de vida. Dada la
necesidad de mantenerlo dentro de una incubadora, su contacto normal con
los cuidadores es menor que el de los recién nacidos en general. A pocos se
les amamanta, a pocos se les sostiene en los brazos mientras se les alimenta,
condición de pretérmino Niño que nace
antes de un periodo de gestación de 35
semanas.
pequeño para la fecha de nacimiento
Recién nacido a término que pesa menos
de 2.50 kilogramos.
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76
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
y algunos no pueden succionar durante las primeras semanas. Se ven privados, pues, de las experiencias sociales del amamantamiento que crean en
forma normal un vínculo temprano entre el cuidador y el niño a término.
Y a veces los cuidadores se esmeran menos en la atención de los prematuros, porque son poco atractivos, de aspecto enfermizo o porque su llanto es
agudo y crispante.
A lo largo de la infancia se observan las consecuencias del escaso contacto
inicial atribuibles a la prematurez (Goldberg, 1979). Por lo regular, los progenitores los sostienen menos cerca del cuerpo, los tocan y los miman menos.
Más tarde, tienden a jugar menos que los niños a término y asimilan los estímulos externos con mayor dificultad. Pese a ello, muchas de las diferencias
con los niños normales desaparecen al final del primer año, sobre todo cuando
los padres procuran compensarlos, dedicándoles más tiempo y tratando de estimularlos por todos los medios. En muchos hospitales, se alienta a los padres
a participar en el cuidado del prematuro. Usan máscaras y batas, entran en la
unidad de cuidados intensivos para colaborar en la alimentación, en el cambio
de pañales y en otras tareas. Estimulan a su hijo, acariciándolo y hablándole; el
resultado es un mayor apego y una atención más esmerada cuando se lo llevan
a casa.
Se han realizado estudios de seguimiento a niños prematuros cuyos padres participaron en la atención que se les brindó en el hospital. Los padres aprendieron a
ser sensibles a conductas con frecuencia sutiles de sus hijos que acaso reflejaban
necesidades y malestar; y los niños mejoraron en cada etapa del desarrollo. En
la infancia aprendieron a realizar actividades sociales e intelectuales mejor que
aquellos cuyos padres no los cuidaron en el hospital. A los 12 años de edad, mostraron mayor competencia intelectual y social (Beckwith y Cohen, 1989; Goldberg
y otros, 1988).
Durante el primer año de vida, algunos de los efectos nocivos de la prematurez pueden compensarse con un ambiente enriquecido. En un programa piloto
destinado a bebés que habían nacido prematuramente por desnutrición fetal
(Zeskind y Ramey, 1978), se les proporcionó atención diaria de gran calidad
además de servicios médicos y nutricionales. La mayoría alcanzó los niveles
normales de desempeño a los 18 meses de vida. Un grupo de infantes desnutridos recibió los mismos servicios médicos y nutricionales, pero se les atendió
en casa. Alcanzaron niveles normales con mayor lentitud, y manifestaban incluso ciertas deficiencias de desempeño a los dos años de edad.
Niños de alto riesgo
Los niños de alto riesgo, es decir, los que nacieron con
discapacidades físicas, plantean problemas similares a los de los bebés pretérmino en lo que respecta a la experiencia temprana. Por razones médicas se separa de sus padres a los niños enfermos o minusválidos y, a menudo, éstos presentan problemas de desarrollo que reducen su capacidad para comunicarse
con sus padres y manifestarles que aprecian sus atenciones. El resultado: por
una parte, niños apáticos, exigentes y confundidos; por otra, cuidadores demasiado atentos.
A los padres puede resultarles demasiado difícil establecer el apego con un
hijo minusválido. Además de problemas como la separación temprana y la hospitalización, algunas discapacidades, por ejemplo, de orden visual o auditiva,
pueden limitar mucho las habilidades de respuesta del niño. Más aún, los padres pasan con frecuencia por un periodo de duelo por el niño “perfecto” que
no llegó, antes de aceptar, cuidar y crear un vínculo emocional con el que les
tocó. En tales casos son de gran utilidad los grupos de apoyo formados por
padres con hijos discapacitados. Les ayudan a darse cuenta de que no están
solos y reciben consejo de otras personas que están pasando por experiencias
parecidas.
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Capítulo 2
REPASE Y APLIQUE
Desarrollo prenatal y parto
77
1. Describa las tres etapas del parto. ¿Qué puede hacer la madre en cada una
para facilitar el proceso?
2. ¿Por qué causa estrés el parto al recién nacido? ¿Está preparado el niño a término para superar el proceso?
3. Compare el parto “tradicional” con los métodos modernos.
4. ¿Por qué hay quienes se oponen al nacimiento por cesárea?
5. Explique los efectos a corto y a largo plazos de la prematurez.
6. ¿Qué han descubierto los investigadores sobre los efectos que un ambiente
enriquecido tiene en los prematuros?
El desarrollo de la familia
Como hemos visto, el parto no es sólo un proceso médico, sino también un
auténtico hito psicológico y social para la familia. El sistema familiar ya nunca
será igual. El recién nacido comienza de inmediato a manifestar su presencia,
su estado de salud y su estilo personal; los padres, los abuelos y los hermanos
reaccionarán según sus creencias personales y culturales. En esta sección examinaremos varios aspectos de la adaptación de la familia al nuevo miembro.
Transición a la paternidad y la maternidad
La expresión “estamos esperando un hijo” conlleva la idea de que los futuros
padres realizan cambios en su vida que suponen nuevos roles y relaciones. Además de preparar un sitio en la casa para el hijo, el ajuste a la paternidad y a la
maternidad constituye un cambio radical en la vida de los adultos, sobre todo
tratándose del primogénito. A veces los grandes cambios de vida se acompañan
de estrés y de la necesidad de comunicarse y resolver problemas. Los padres deben hacer ajustes sociales y económicos, y a menudo reevaluar y modificar las
relaciones actuales. A esto se aúnan las actitudes culturales de la familia hacia la
procreación y la crianza del niño.
Los motivos para procrear varían mucho de una cultura a otra. En algunas
sociedades, entre ellas la estadounidense en años pasados, a los niños se les
consideraba un activo económico o un sostén para los padres en su vejez. En
otras sociedades, se encargan de mantener la tradición familiar, de satisfacer las
necesidades personales de los padres y sus metas. Otras veces se les considera
como una obligación o una carga necesaria. En algunas culturas se les acepta
como una parte natural e inevitable de la vida que no requiere una decisión deliberada. Por ejemplo, en la India las mujeres tradicionales quieren tener hijos
para garantizarse una buena vida y la felicidad eterna (LeVine, 1989).
En todas las culturas, las embarazadas se adaptan a los cambios físicos, psicológicos y sociales de la maternidad. Ocurren importantes cambios corporales
que no es posible ignorar. Aun antes de que el feto sea lo bastante grande para
modificar el aspecto de la madre, ésta puede sentir náuseas, saciedad u hormigueo en los senos. A veces se le ve fatigada e hipersensible durante las primeras
semanas de la gestación, lo cual incide de manera directa en los otros miembros
de la familia. En cambio, durante la etapa intermedia del embarazo puede sentirse muy bien. De hecho, algunos sistemas corporales, entre ellos el circulatorio, pueden mostrar mayor capacidad y funcionamiento. Finalmente, en las últimas etapas del embarazo aparece un ligero malestar físico, a veces junto con
la sensación de una carga emotiva. Entre los cambios comunes se encuentran
Las motivaciones para tener hijos varían
de una cultura a otra.
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78
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
los siguientes: aumento de peso, reducción de la movilidad, alteración del equilibrio y la presión en los órganos internos por el crecimiento del feto. El malestar empeora con otros síntomas: venas varicosas, acidez estomacal, micción
frecuente y disnea. Se registran notables diferencias individuales en el grado de
malestar, de fatiga o de carga que la mujer experimenta en las últimas semanas.
A algunas les parecen más fáciles las últimas etapas de la gestación.
Los cambios físicos del embarazo influyen en el estado psicológico de
la futura madre. Debe aceptar la nueva imagen corporal y el cambio de autoconcepto, además de las reacciones de quienes la rodean. Algunas se sienten
especiales o “alejadas” de sus amigos; otras desean amistad y protección. El
embarazo se acompaña también de gran incertidumbre ante el porvenir. A
veces la futura madre no tiene planes profesionales firmes para después del embarazo, se siente insegura de su capacidad para cuidar al hijo, teme que presente defectos congénitos, le preocupan el aspecto económico o la idea de ser
madre. La ambivalencia es común: puede desear con fervor tener un hijo y, al
mismo tiempo, le molesta compartir con él su tiempo, su energía y a su marido
(Osofsky y Osofsky, 1984). En ocasiones, se pregunta si logrará cumplir con
las expectativas de quienes la necesitan: el nuevo bebé, los hijos mayores, el esposo, los padres ancianos, los amigos cercanos y, quizá, los supervisores y los
compañeros de trabajo.
El rol cambiante del padre A primera vista, el rol de padre parece fácil en
comparación con los grandes cambios físicos y emocionales de la madre. Pero
rara vez es así. Dicen sentir emoción y orgullo, aunque algunos ven al futuro
hijo como un rival. La mayoría siente tanta responsabilidad que a veces les parece abrumadora. A algunos les causa envidia la capacidad reproductora de su
esposa y otros aseguran sentirse como meros espectadores (Osofsky y Osofsky,
1984). A los padres les preocupa el futuro tanto como a las madres. Les inquieta
su capacidad para sostener a la nueva familia y cumplir bien su papel de progenitores. Desean que el hijo los aprecie y respete, y quieren atender sus exigencias emocionales (Ditzion y Wolf, 1978; Parke, 1981). Algunos aprovechan
la oportunidad para obtener información sobre la crianza infantil. Otros modifican sus planes financieros. Muchos tratan de dar mayor apoyo emocional a su
esposa. Cuando ya tienen otros hijos, a menudo les dedican más tiempo y les
ayudan a prepararse para recibir a su hermano.
En ocasiones los futuros padres pasan por una fase en que se identifican con
la esposa y llegan a manifestar los síntomas del embarazo (Pruett, 1987). Un
ejemplo algo radical se observa entre los nativos de Yucatán (México): el embarazo se “confirma” cuando el compañero de la futura madre sufre náuseas, diarrea, vómitos o calambres (Pruett, 1987). En Estados Unidos, los futuros padres
muestran los antojos tradicionales de fresas con crema, además de tener sueños angustiosos y presentar cambios extraños en su deseo sexual como ocurre
con las mujeres.
La madre y el padre comparten la alegría
de admirar a su hijo recién nacido.
Normas culturales Es fácil advertir que la cultura a menudo moldea las
actitudes de ambos progenitores ante el embarazo y el parto. Así, en Estados
Unidos el embarazo se veía antes como un estado anormal. A las embarazadas
no se les veía en público, en la escuela ni haciendo carrera en una oficina. Pero
desde hace 150 años comenzaron a realizarse cambios masivos en la estructura familiar, en los roles y en las percepciones de la gestación; en el siglo xx
se registraron más cambios, sobre todo en los años posteriores a la Segunda
Guerra Mundial. Aumentó con rapidez el número de madres que trabajaban
fuera de casa y de familias sin padre (Hernandez, 1997), tendencia que prosigue hoy en día: la fuerza laboral está abierta a más embarazadas y no embarazadas. En la actualidad, a la mujer se le alienta a trabajar hasta los últimos
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
79
días de la gravidez. Aceptan con naturalidad el malestar y la fatiga del embarazo y prosiguen su vida normal.
En resumen, las actitudes sociales aunadas a las necesidades y emociones
de los futuros padres pueden convertir el embarazo en un periodo de estrés, de
cambio y de ajuste. Tales conflictos pueden ser más intensos en los progenitores
jóvenes, sobre todo en los que no cuentan con el apoyo de parientes y amigos
(Osofsky y Osofsky, 1984). Ninguna de estas actitudes perjudicará en forma
directa al feto, a menos que la madre sufra un estrés emocional grave o prolongado. No obstante, las actitudes y el estrés de los padres influyen en la dieta de
las madres, en la concentración de hormonas, en el descanso, en el ejercicio, en
el uso de medicamentos y en la resistencia a la enfermedad, circunstancias que
pueden influir en el niño. Estas actitudes y tensiones contribuyen a crear el ambiente social en el que entrará el niño al nacer.
Los inicios del apego
El apego es un vínculo emotivo entre progenitores e hijo. Incluye sentimientos
de cercanía y afecto. Por supuesto, opera en ambas direcciones: en teoría, los progenitores se sienten íntimamente vinculados al niño y él a ellos. Esta relación
recíproca comienza en el nacimiento y sigue desarrollándose y cambiando en formas sutiles a lo largo de toda la niñez, como veremos a fondo en el capítulo 5.
Tras el llanto o gorgoteo inicial y de llenar los pulmones, un recién nacido alerta
empieza a tranquilizarse y tiene tiempo para relajarse en el regazo de la madre, si
se le da la oportunidad. Luego de un breve descanso, trata de concentrarse en el
rostro de su madre o de su padre. Parece escuchar mientras los padres lo contemplan fascinados y comienzan a hablarle. Examinan todo: los dedos de las manos
y de los pies, el rostro arrugado pero quizá sonriente, los pequeños y graciosos oídos. Se dan un estrecho contacto físico, arrullos y caricias. Muchos niños localizan
el seno materno y de inmediato comienzan a mamar, con pausas para observar a
su alrededor. Los que han recibido poca o ninguna anestesia pueden mostrar un
incremento en la alerta por la adrenalina y explorar durante media hora o más
mientras sus padres los abrazan, establecen contacto ocular y les hablan.
Actualmente queda claro que los bebés saben imitar un poco. Mueven las manos, abren y cierran la boca y hasta sacan la lengua en respuesta a los gestos
faciales de sus padres (Meltzoff y Moore, 1989). Más aún, sus respuestas físicas
desencadenan procesos en el interior del cuerpo de su madre. Cuando lamen o
succionan los pezones, aumenta la secreción de prolactina (hormona importante
para el amamantamiento) y de oxitocina (hormona que hace que se contraiga el
útero y aminora el sangrado). También al niño le beneficia la lactancia materna.
Aunque la leche no suele estar disponible todavía, la madre produce una sustancia llamada calostro, que al parecer contribuye a limpiar el sistema digestivo del
niño y transfiere al recién nacido muchas de las inmunidades de ella (en el capítulo 4 se establece la comparación entre el amamantamiento y la alimentación
con biberón).
Algunos investigadores han propuesto que las primeras interacciones entre
el niño y sus progenitores son importantes también desde el punto de vista psicológico. En un estudio con 28 madres primerizas, de bajos ingresos y, por lo
mismo, de alto riesgo (Klauss y Kennell, 1976), el personal del hospital dio a la
mitad de las madres 16 horas adicionales de contacto con su hijo durante los
tres primeros días posteriores al parto. Los dos grupos de madres y niños fueron examinados después de un mes, de un año y de dos años. A lo largo del
periodo de dos años, las que habían tenido contacto adicional mostraron un
apego mucho más fuerte con su hijo. Las investigaciones subsecuentes han restado importancia al vínculo inicial, tal como lo definieron Klauss y Kennell (por
ejemplo, Field, 1979). Por ejemplo, también los padres que adoptan niños mucho
apego Vínculo emocional que se crea
entre un niño y otro individuo. El primer
lazo del niño suele caracterizarse por
gran interdependencia, intensos sentimientos mutuos y relaciones emocionales
vitales.
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80
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
después de las primeras horas, días o semanas del parto pueden sentirse muy
ligados a ellos. No obstante, el contacto temprano contribuye a comenzar con
una buena relación, en especial para las madres adolescentes, de las que tienen
poca o ninguna experiencias con recién nacidos y de las madres de niños prematuros o de alto riesgo.
Los padres que participan en el nacimiento de su hijo sienten una atracción
casi inmediata por él, acompañada de sentimientos de alegría, orgullo y mayor
autoestima (Greenberg y Morris, 1974). Algunos estudios indican que tienen un
vínculo y apego más fuertes con el hijo que los que no intervienen en el nacimiento ni en los cuidados iniciales (Pruett,1987). Estos últimos suelen sentirse
más distantes de su esposa y un poco ignorados cuando llega el hijo. A menudo
decae mucho la camaradería entre los cónyuges (Galinsky, 1980). En general,
muchas investigaciones señalan que los padres que comienzan desde el nacimiento una relación con sus hijos seguirán brindándoles más cuidado directo y
jugarán más con ellos.
Una mayor participación del padre aporta muchos beneficios. En un estudio,
los bebés cuyos padres colaboraban en su cuidado obtenían calificaciones más
altas en las pruebas de desarrollos motor y mental (Pederson y otros, 1979).
En otro estudio, se comprobó que mostraban mayor sensibilidad social que el
grueso de la población infantil (Parke, 1979). Pero recuerde que los padres que
deciden tener contacto temprano con su hijo pueden distinguirse en muchos
otros aspectos de los que no optan por tener tal contacto (Palkovitz, 1985), de
ahí que no tengamos la seguridad absoluta de que el contacto temprano produzca en sí los beneficios posteriores del desarrollo.
En capítulos posteriores examinaremos una y otra vez pruebas en favor de
la importancia del apego. También analizaremos los efectos que el ambiente familiar tiene en múltiples aspectos del desarrollo. En el siguiente capítulo,
profundizaremos en su dimensión biológica —la herencia— y en la manera
en que interactúa con el ambiente para originar los rasgos peculiares de cada
individuo.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿Cuáles son algunos de los cambios que los miembros de la familia deben
realizar para dar cabida al primer hijo?
2. Describa algunos de los cambios físicos, psicológicos y sociales que influyen
en las experiencias de la futura madre durante el embarazo.
3. ¿Cómo podría un contacto adicional temprano favorecer los vínculos de
apego entre los infantes y sus cuidadores?
RESUMEN
Crecimiento y desarrollo prenatal
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El desarrollo prenatal suele dividirse en trimestres.
El primero abarca desde la concepción hasta la decimotercera semana; el segundo de la decimotercera semana a la vigesimoquinta; el tercero desde la semana
vigesimoquinta hasta el nacimiento.
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Cada mes los ovarios liberan un óvulo o huevo, que
desciende por las trompas de Falopio. Allí puede fertilizarlo un espermatozoide (consulte el diagrama
de estudio de la página 48).
Consumada la fertilización, el material genético del
óvulo y del espermatozoide se fusionan para formar
un cigoto, el cual emigra hacia el útero y se implanta
en la pared uterina.
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Capítulo 2
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Si la división del cigoto produce dos células que se
transforman en dos individuos independientes, el
resultado serán un par de gemelos monocigóticos
(idénticos). El resultado será un par de gemelos dicigóticos (fraternos), si dos óvulos son liberados al
mismo tiempo y cada uno se une a un espermatozoide
diferente.
El periodo embrionario principia con la implantación y se prolonga dos meses. Durante ese lapso la
capa exterior de células origina el saco amniótico, el
líquido amniótico, la placenta y el cordón umbilical.
Las células de la capa interna se diferencian y se convierten en el embrión propiamente dicho.
Durante el segundo mes se desarrollan con rapidez
las estructuras del embrión: brazos y piernas, ojos y
órganos internos.
Durante el periodo fetal, los órganos y sistemas maduran y se vuelven funcionales; el feto comienza a
moverse. Se terminan las estructuras físicas.
En el segundo trimestre aparecen los detalles estructurales: labios, uñas de los dedos de los pies y yemas
de los dientes del adulto. Aumenta el tamaño del
cuerpo y el corazón empieza a latir. Es importante
destacar en esta etapa el desarrollo del cerebro.
Al finalizar el segundo trimestre, un feto sano alcanza la edad de viabilidad, es decir, tiene 50 por
ciento de probabilidades de sobrevivir fuera del seno
materno si recibe cuidados intensivos.
Durante el tercer trimestre, el cerebro madura y el
feto crece rápidamente. Se observan sensibilidad
y actividades en el feto; éste pasa por ciclos diarios
de actividad y reposo.
El desarrollo se realiza de la parte superior del cuerpo
hacia abajo; a este proceso se le llama tendencia cefalocaudal. También avanza de la parte media del cuerpo
hacia afuera; es la tendencia proximodistal.
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Aunque en Estados Unidos la mayor parte de los
embarazos produce niños sanos a término, algunas
veces se presentan defectos congénitos. La mayoría
se debe a influencias ambientales que ocurren durante el periodo prenatal o el parto.
El índice de defectos o anomalías prenatales aumenta de manera estable con la edad de la madre,
sobre todo en las primerizas.
La desnutrición fetal puede deberse a una dieta desequilibrada de la madre, a deficiencias de vitaminas,
de proteínas o de otros nutrientes, lo mismo que a
problemas en los procesos digestivos y en el metabolismo de la futura madre.
El mejor indicador de niños sanos a término son las
visitas al médico o a un servicio médico a partir del
primer trimestre de gestación.
81
Hay periodos críticos en que el niño está más expuesto
a varias clases de defectos debidos a teratógenos: enfermedades, sustancias químicas y factores afines.
Muchos virus —en especial la rubéola, el herpes simple y el VIH— pueden cruzar la barrera de la placenta
y originar defectos como ceguera, sordera, lesión cerebral o deformidad de las extremidades.
Algunos medicamentos que exigen receta médica y
muchos de los que no la necesitan pueden dañar al
feto.
La ingestión de grandes cantidades de alcohol
puede ocasionar un daño generalizado al feto. Los
síntomas del síndrome de alcoholismo fetal son bajo
peso al nacer, y anomalías físicas y neurológicas.
Se ha comprobado que el tabaquismo se relaciona
con algunas anomalías fetales y también con índices
más elevados de aborto espontáneo, de partos con
producto muerto y de prematurez.
Las altas dosis de mariguana afectan al sistema nervioso central.
A los bebés que han sido expuestos a la cocaína antes
del nacimiento les es muy difícil controlar el sistema
nervioso, a menudo lloran con frenesí y parecen incapaces de dormir. Más adelante, en la niñez, muestran
mayores índices del trastorno por déficit de atención
y dificultades de aprendizaje.
Parto
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Influencias prenatales del ambiente
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Desarrollo prenatal y parto
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El parto se realiza en tres etapas: el trabajo inicial de
parto, en el cual el cérvix o cuello del útero empiezan
a dilatarse; el trabajo de parto y el parto, en la cual se
dilata por completo y el niño es expulsado por el canal
de parto; la expulsión de secundinas, etapa en que se
expulsan la placenta y el cordón umbilical.
El niño normal a término pesa entre 2.5 y 4.3 kilogramo y mide de 48 a 56 centímetros de largo.
Aunque el parto genera estrés al recién nacido, éste
comienza de inmediato a adaptarse al nuevo ambiente. Inician la respiración, la circulación sanguínea, la digestión y la regulación de la temperatura.
Con la escala de Apgar se evalúa al recién nacido al
minuto y a los cinco minutos después de haber nacido, para detectar problemas o debilidades.
Con la llegada de la medicina moderna, el parto se
desplazó del hogar al hospital, donde a la madre la
atiende personal médico especializado en lugar de
la partera.
En la actualidad muchas mujeres prefieren el parto
natural o preparado. Asisten a clases en las que aprenden la fisiología del parto y practican ejercicios de relajación. El padre o un amigo sirven de “entrenador”
durante el trabajo de parto y el parto mismo.
Los perinatólogos se especializan en el manejo de
embarazos y partos de alto riesgo, aplicando tecnologías avanzadas como los monitores fetales.
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82
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Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Las complicaciones de parto comprenden la presentación de nalgas, la ruptura prematura del saco
amniótico sin trabajo de parto, la imposibilidad de
comenzar el trabajo de parto y alguna emergencia fetal seria. En tales casos se extrae el producto por la
pared abdominal de la madre mediante un procedimiento conocido como cesárea.
El niño que nace antes de un periodo de gestación
de 35 semanas es pretérmino; al niño a término
que pesa menos de 2.5 kilogramos se le considera
pequeño para la fecha de nacimiento. Los prematuros suelen tener más dificultades para adaptarse al
mundo exterior, y los efectos pueden prolongarse
mucho después de la infancia.
Como a los prematuros se les mantiene en una incubadora, a los cuidadores les resulta más difícil establecer un vínculo afectivo con ellos. El problema se
agrava en el caso de niños minusválidos.
El desarrollo de la familia
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Adaptarse a la paternidad y a la maternidad es un
cambio radical en la vida de los adultos, en especial
con el primer hijo. Los progenitores deben hacer
ajustes socioeconómicos y modificar las relaciones
actuales.
Las embarazadas deben adaptarse a muchos cambios físicos, psicológicos y sociales.
Los padres también reaccionan al embarazo de su esposa de manera emocional.
La cultura moldea las actitudes de los progenitores
hacia el embarazo y el parto.
El apego es un vínculo emocional entre los progenitores y el hijo. Se trata de una relación recíproca que
comienza con el nacimiento. Es más fuerte cuando
los progenitores mantienen un estrecho contacto con
su hijo justo después del parto.
CONCEPTOS BÁSICOS
congénito
trimestres
periodos
óvulos
trompas de Falopio
ovulación
espermatozoides
útero
cigoto
periodo germinal
gemelos monocigóticos (idénticos)
gemelos dicigóticos (fraternos)
blástula
periodo embrionario
embrión
saco amniótico
líquido amniótico
placenta
cordón umbilical
abortos espontáneos
periodo fetal
feto
edad de viabilidad
tendencia cefalocaudal
tendencia proximodistal
tendencia de lo general a lo
específico
teratógenos
bacterias
virus
síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA)
síndrome de alcoholismo fetal
efectos del alcohol en el feto
trabajo inicial de parto
trabajo de parto y parto
episiotomía
expulsión de secundinas
neonatos
fontanelas
anoxia
Escala de Apgar
parto tradicional
parto “natural” o preparado
centros de nacimiento
perinatología
monitor fetal
presentación de nalgas
cesárea
condición de pretérmino
pequeño para la fecha de
nacimiento
apego
UTILICE LO QUE APRENDIÓ
¿Han cambiado los métodos de parto desde que usted nació? Entreviste a una amiga que haya dado a
luz hace poco. Después entreviste a su madre, a su
abuela o a la madre de un amigo respecto de estas prácticas. Pídale que describa el ambiente, las expectativas,
las técnicas médicas y las costumbres. ¿Qué personal
médico estuvo presente? ¿Quién más asistió? ¿Qué
medicamentos le administraron? ¿Hubo momentos críticos durante el parto? ¿Cuáles fueron algunos de los
significados del acontecimiento; por ejemplo, como proceso médico-quirúrgico, como reto personal o como
hito en la historia de la familia? ¿Cuáles son algunas
de las ventajas y desventajas de la práctica moderna en
comparación con la de décadas anteriores?
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Capítulo 2
Desarrollo prenatal y parto
83
L E C T U R A S C O M P L E M E N TA R I A S
Davis, E. (1997). Heart & Hands: A Midwife's guide to
pregnancy and birth (3a. ed.). Berkeley, CA: Celestial
Arts. Recurso muy completo para padres y madres
que deseen conocer la atención obstétrica, que comprende, entre otras cosas, respuestas detalladas
a preguntas sobre el embarazo, el parto y el posparto.
Dorris, M. (1989). The broken cord. Nueva York: Harper & Row. Relato interesante y conmovedor de la
lucha de un padre por criar a un niño víctima del síndrome de alcoholismo fetal. Exposición más amplia
de este problema tan complejo entre la población indígena de Estados Unidos.
Eisenberg, A., Murkoff, H. E., y Hathaway, S. E.
(1996). What to expect when you're expecting. Nueva
York: Workman Publishing. Guía práctica y popular que examina los intereses de los futuros padres
y madres desde la etapa de planeación hasta el
periodo de posparto.
Kitzinger, S. (1996). The complete book of pregnancy and
childbirth. (ed. rev.). Nueva York: Knopf. Una de las
mejores guías sobre la salud y el bienestar para futuros
padres y madres, con ilustraciones y diagramas de
gran utilidad.
Nilsson, L. (1990) A child is born. Nueva York: Delacorte
Press. Fotografías a todo color del desarrollo prenatal
con un texto actualizado sobre los hechos psicológicos y médicos relacionados con el desarrollo prenatal
y el parto.
Silber, S. J. (1991). How to get pregnant with the new technology. Nueva York: A Time-Warner Book. Este famoso
libro combina una excelente reseña de las investigaciones actuales y un estilo ameno. Con un enfoque positivo y optimista, expone de modo pormenorizado el
proceso normal de la concepción, así como las causas
de la infertilidad masculina y femenina.
Streissguth, A. P., y Kantor, J. (Eds.). The challenge
of fetal alcohol syndrome: Overcoming secondary disabilities. Seattle: University of Washington Press. En
esta colección de lecturas, los autores resumen los
hallazgos recientes y analizan las opciones educativas y terapéuticas de los niños con síndrome de
alcoholismo fetal.
CAPÍTULO
3
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Herencia y ambiente
TEMARIO
Marco teórico para estudiar la herencia
y el ambiente
Cómo funciona la herencia
Genes
Cromosomas
La división celular y la reproducción
Cómo se combinan los genes
Anormalidades cromosómicas y genéticas
Anormalidades relacionadas con el sexo
Anormalidades autosómicas
Consejería genética
Avances en la investigación y en el tratamiento
genéticos
Heredabilidad de conductas y rasgos
complejos
Puntos de vista evolutivos
Investigaciones sobre la heredabilidad de los
rasgos
Cómo funciona el ambiente: de lo simple a lo
complejo
Procesos básicos del aprendizaje
Aprendizaje social
Socialización y aculturación
Influencias sociales en el desarrollo durante el
ciclo vital
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Investigación en Hispanoamérica
Pobreza y apoyo social: un estudio comparativo en tres niveles socioeconómicos
Joaquina Palomar Lever / Yessica Ivet Cienfuegos Martínez
Universidad Iberoamericana, Ciudad de México
Son numerosos los estudios que han reportado que el apoyo social promueve el bienestar físico y mental. Las personas que se sienten apoyadas por sus amigos y su familia presentan menos ansiedad y depresión;
tienen un sistema inmunológico más fuerte y una mayor autoestima. La
presente investigación tuvo como objetivo conocer la percepción del
apoyo social de tres grupos socioeconómicos (…) y su relación con algunas variables psicológicas como la autoestima, las estrategias de
afrontamiento, el locus de control, la depresión, la motivación al logro y
el bienestar subjetivo. Los hallazgos muestran que para los tres grupos
la principal fuente de apoyo es la familia de origen, seguida de la iglesia y
la religión. Existen algunas diferencias en la percepción del apoyo social
entre los grupos y además se observó que ciertas características de personalidad están asociadas con un mayor apoyo social percibido.
Diversos estudios han mostrado que los sujetos que perciben
altos niveles de apoyo social tienen un alto autoconcepto, un estilo de
afrontamiento más adecuado ante el estrés, una mayor autoestima y
autoconfianza, mayor control personal y bienestar subjetivo, así como
una mejor salud en general. Quienes reportan mayores niveles de ansiedad, depresión, alta frecuencia cardiaca y presión arterial, así como
pensamientos irracionales e, incluso, ideas suicidas ante situaciones
estresantes reportan percibir bajos niveles de apoyo social
[…] El apoyo social brindado de manera adecuada, puede considerarse entonces, como un recurso necesario para la adaptación
del sujeto a las exigencias medioambientales. Debido a que son los
grupos en desventaja los que en mayor medida se ven expuestos a
tales exigencias, el presente trabajo intenta identificar la importancia
del apoyo social para uno de estos grupos, los pobres, e identificar
diferencias con otros niveles socioeconómicos
[…] La muestra estuvo compuesta por un total de 918 participantes, residentes del Distrito Federal y el área metropolitana, 456 (49.7%)
mujeres y 462 (50.3%) hombres, quienes presentaron una media
de edad de 36.02 años y una desviación estándar de 8.49; respecto
del estado civil, se observó un mayor porcentaje de sujetos casados
(65.8%); en cuanto a la ocupación, gran parte de los sujetos reporta
ser empleado (45.9%). La muestra fue dividida en tres grupos: pobres
extremos (37.7%), pobres moderados (28.3%) y no pobres (34%), de
acuerdo con la línea de la pobreza propuesta por CEPAL-INEGI (1993)
Conclusiones Los objetivos del presente estudio fueron conocer la
cantidad de apoyo percibido por los sujetos de diversos niveles socioeconómicos; además, conocer el grado de relación entre el apoyo social y
diferentes variables psicológicas; finalmente, a través de un análisis de
regresión múltiple se buscó conocer que variables psicológicas podían
predecir el apoyo social. En primer lugar pudo concluirse que todos los
grupos en estudio (pobres extremos, pobres moderados y no pobres)
reportan que la principal fuente de apoyo es la familia nuclear, seguida
de la iglesia y la religión. Además, el apoyo social proporcionado por la
familia está relacionado de manera negativa con la depresión, pero no
así el apoyo percibido de la iglesia y la religión, es decir, altos niveles de
sintomatología depresiva están relacionados con altos niveles de apoyo
brindado por la iglesia y la religión, así como con el escaso apoyo de la
familia. El apoyo brindado por la Iglesia también está vinculado positivamente con el locus de control externo, lo cual sugiere que los individuos
que no perciben control sobre su medio ambiente consideran tener en la
Iglesia y la religión la principal fuente de apoyo. Fue posible corroborar
que ciertas características de personalidad como el locus de control interno, una alta motivación a logro, una alta autoestima y un alto bienestar
subjetivo están asociadas de forma positiva con un mayor apoyo social
percibido de la familia nuclear y extendida, así como de la comunidad
y los amigos, hallazgos que confirman la relación entre tales variables,
referida ampliamente en la literatura.
El presente estudio destaca la importancia relativa de la familia nuclear
como fuente de apoyo para los diferentes niveles socioeconómicos,
pues si bien los pobres extremos en comparación con los no pobres
y los pobres moderados consideran percibir poco apoyo de ella; si se
compara con el apoyo percibido de la Iglesia o familia extendida, el
apoyo brindado por la familia nuclear es mayor. Puesto que el apoyo
social es uno de los recursos más importantes para sobrevivir y en
algunos casos, para salir de la pobreza, es importante que se diseñen
políticas públicas tendientes a fortalecer los lazos de solidaridad entre
las personas que viven en comunidades marginadas.
Los resultados del estudio muestran que en el diseño de este tipo
de políticas es necesario considerar que la percepción del apoyo social depende en gran medida de algunas variables de personalidad,
de tal suerte que el éxito en la implementación de las estrategias que
fortalezcan el apoyo social, dependerá de que se tomen en cuentan
las características de los sujetos. Además, las políticas sociales que
tengan como objetivo mejorar la calidad de vida de los grupos vulnerables, tendrán que incluir acciones tendientes a la promoción del apoyo
social, ya que éste está íntimamente relacionado con la salud mental.
FUENTE: Revista Interamericana de Psicología/Interamerican Journal of
Psychology, 2007, vol. 41, núm. 2, pp. 177-188, México.
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86
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Objetivos del capítulo
Cuando termine este capítulo, podrá:
1. Explicar los principios y los procesos de la reproducción genética.
2. Describir las causas y las características de las anormalidades genéticas.
3. Explicar la utilidad de la consejería y de la investigación genética, incluyendo
los métodos de detección prenatal.
4. Describir las aportaciones y las controversias en la etología, la sociobiología
y la genética conductual.
5. Explicar y comparar el condicionamiento clásico y el operante.
6. Explicar la relación de la teoría del aprendizaje social y el autoconcepto con
el desarrollo.
7. Describir el ambiente a partir del modelo de los sistemas ecológicos.
8. Describir la familia como vehículo primario de la cultura.
9. Explicar cómo influyen en el desarrollo las condiciones históricas y
sociales.
P
oco después de que Leonardo da Vinci murió en 1519 a la edad de 67
años, su medio hermano menor Bartolomeo emprendió la tarea de reproducir una copia viva del gran pintor, escultor, ingeniero y autor. Como
ambos estaban emparentados, Bartolomeo se eligió como padre del futuro Leonardo. Seleccionó por esposa a una mujer cuyos antecedentes se parecían a los
de la madre de Leonardo. Una joven que provenía de una familia de campesinos y que se había criado en la aldea de Vinci. El matrimonio procreó un hijo,
Piero, que fue criado con esmero en la misma región de la campiña toscana,
entre Florencia y Pisa, que había visto crecer a Leonardo. El pequeño Piero
pronto mostró talento artístico y a los 12 años de edad fue llevado a Florencia,
donde trabajó de aprendiz con algunos de los artistas más destacados, de los
cuales al menos uno había trabajado con Leonardo. Según Giorgio Vasari, el
principal historiador del arte de la época, el joven Piero “dejaba maravillados
a todos... y en cinco años de estudio había logrado un progreso que otros consiguen al cabo de toda una vida y de haber experimentado muchas cosas”. De
hecho, a Piero se le consideraba como un segundo Leonardo.
Sin embargo, a los 23 años murió de fiebre, de modo que es imposible predecir con certeza lo que hubiera obtenido, aunque es revelador el hecho de
que sus obras hayan sido atribuidas al gran Miguel Ángel. Tampoco sabemos qué
proporción de su genio se debía a la herencia o al ambiente. En promedio, los
hermanos carnales comparten 50 por ciento de los genes, pero Bartolomeo y
Leonardo eran medios hermanos y por lo mismo compartían sólo una cuarta
parte. Al parecer, la madre de Piero y la de Leonardo no eran parientes; pero en
una aldea como Vinci, con parentescos tan estrechos, es posible que tuvieran
antepasados y algunos genes en común. Tampoco es posible excluir una fuerte
influencia del ambiente. El joven Piero conocía sin duda la fama de su ilustre
tío; su padre le brindó todas las oportunidades que podía comprar con dinero
para que lo emulara. Pero es probable que estos esfuerzos por darle al mundo
otro Leonardo por medio de la herencia y el ambiente adecuado tuvieran poca
influencia después de todo. Piero tal vez no fue más que otro de muchos talentos
florentinos de su época (extracto de Humankind. Copyright © 1978 de Peter Farb.
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Capítulo 3
Reimpreso con autorización de Houghton Mifflin Co. y Jonathan Cape. Todos
los derechos reservados).
Naturaleza o crianza, herencia o ambiente: esta vieja controversia no sólo ha
generado muchas teorías e investigaciones, sino que sigue haciéndolo. En el
presente capítulo analizaremos a fondo las características y el funcionamiento
de la herencia y el ambiente, comenzando por los mecanismos genéticos que
preparan el escenario para la concepción y el desarrollo prenatal, y que continúan influyendo en el desarrollo a lo largo de la vida. Luego profundizaremos
en el funcionamiento de varios niveles de entorno, empezando con los procesos
básicos del condicionamiento y del aprendizaje, para proseguir con los sistemas
familiares, la cultura y la sociedad en general. En todo esto, siempre tendremos
presente que las influencias de la herencia y el ambiente están relacionadas de
un modo indisoluble.
En otras palabras, el desarrollo humano no se realiza en el vacío. “Es resultado de la vida cultural y, por tanto, se halla asociado de manera irremediable
a determinados contextos” (Goodnow, Miller y Ressel, 1995). En consecuencia,
un tema central en el estudio del desarrollo es la forma dinámica, recíproca, en
que la naturaleza interactúa con el ambiente: el niño influye en su familia y
viceversa.
Marco teórico para estudiar la herencia y el ambiente
La herencia puede dividirse en dos áreas de estudio: 1) lo que heredamos como
especie, es decir, lo que todos los seres humanos tenemos en común; 2) lo que
distingue a una persona de la otra, o sea, las combinaciones específicas y únicas de genes heredados por cada una. Del mismo modo, es posible dividir el
ambiente en dos áreas: 1) lo que todos experimentamos necesariamente y 2) lo
que nos diferencia de los demás.
La herencia de la especie comprende las necesidades de oxígeno y de alimento,
además de las conductas que realizamos, entre ellas respirar y comer. Requerimos, asimismo, una madre biológica. Por tanto, es posible considerar que otras
cosas son comunes a todo ser humano normal; por ejemplo, los inicios del desarrollo del lenguaje y la formación de los vínculos de apego entre infantes y
cuidadores.
La herencia individual, en cambio, predispone a las diferencias de origen biológico que nos distinguen de los demás. Quizás una persona hereda la necesidad
de más oxígeno que otra, por las peculiaridades de su metabolismo básico. O
es posible que un niño pase por un periodo prenatal más largo que otro debido
a las diferencias genéticas, o bien que adquiera el lenguaje con mayor facilidad
que otro. Debemos, pues, tener en cuenta la herencia cuando estudiamos una
conducta que difiere de manera clara entre los individuos.
Las influencias ambientales de la especie son las experiencias por las cuales
todos debemos pasar para desarrollarnos. Un niño es una criatura desvalida;
en consecuencia, hay que alimentarlo y atenderlo durante la infancia, pues
de lo contrario morirá. Así, parte de lo que será nuestra personalidad de
adulto la compartimos con el resto de los hombres en lo que respecta a
la experiencia y la biología. Además, la gente suele estar en contacto con
alguna forma de lenguaje, crecer en algún tipo de cultura, etc.; sin duda,
esta experiencia produce ciertos aspectos comunes en el desarrollo y en el
comportamiento.
Finalmente, las influencias ambientales individuales son aquellas que cambian de
una persona a otra. Por ejemplo, la alimentación adopta muchas modalidades:
en culturas distintas, la gente come con cuchillos y tenedores, con cucharas,
Herencia y ambiente
87
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88
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Diagrama de estudio • Interacción entre herencia y ambiente
HERENCIA:
De la especie: necesidades y funciones innatas pertenecientes a la supervivencia
Del individuo: necesidades y funciones peculiares del individuo
AMBIENTE:
De la especie: experiencias que normalmente comparten todas las personas
Del individuo: experiencias propias de cada persona
con palillos, en un recipiente de madera o con los dedos. De manera similar, y
principalmente por el ambiente en el que vivimos, consumimos muchas clases
de alimentos, algunos de los cuales causarían náuseas en otras culturas. También aprendemos idiomas muy distintos. Todas estas diferencias influyen en el
desarrollo del individuo.
En resumen, cuando evaluamos el desarrollo, atendiendo a lo que las personas tienen en común, casi siempre es necesario distinguir los efectos tanto de la
herencia como del ambiente. Lo mismo hemos de hacer al juzgar las diferencias
individuales. A ello se agrega la complejidad que surge cuando analizamos la interacción recíproca entre esas dos variables como cuando, por ejemplo, el temperamento innato y las conductas relacionadas del infante influyen en los padres y al mismo tiempo contribuyen a determinar el ambiente familiar en el que
se desarrollará (Saudino y Plomin, 1997). Incidimos en nuestro ambiente en
formas que a la vez nos afectan. Además, pensamos en lo que está sucediendo,
moldeamos el ambiente y escogemos nuestras experiencias (Rutter, 1997; Rutter
y otros, 1997).
El ADN contiene el código genético que
regula el funcionamiento y el desarrollo
del organismo. Es una gran molécula
compuesta por átomos de carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y fósforo.
genes Unidades básicas de la herencia.
ácido desoxirribonucleico (ADN) Molécula
grande y compleja que se compone de
carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y
fósforo. Contiene el código genético que
regula el funcionamiento y el desarrollo
del organismo.
Cómo funciona la herencia
Genes
Los genes “organizan el material inerte dentro de los sistemas vivientes” (Scott,
1990). Dirigen las células para formar el cerebro, el corazón, la lengua, las uñas
de los dedos de los pies. Hacen que una persona tenga hoyuelos en las mejillas y que otra sea pelirroja. Están constituidos por ácido desoxirribonucleico
(ADN), que se compone de átomos de carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y fósforo. Se ha señalado que “si extendiéramos en una línea el ADN del
cuerpo humano, sería suficiente para llegar a la Luna y regresar 20,000 veces”
(Rugh y Shettles, 1971).
La estructura del ADN se asemeja a una escalera en espiral. Dos cadenas largas constan de fosfatos y azúcares alternos, con eslabones cruzados de cuatro
bases diferentes de nitrógeno que se parean. El orden de pareamiento de
las bases cambia y es precisamente esta variación lo que distingue a los genes.
Un solo gen podría ser una parte de la escalera del ADN quizá con 2000 peldaños (Kelly, 1986). Por tanto, algunas variaciones relativamente pequeñas de su
estructura originan notables diferencias entre los individuos.
Cuando una célula está lista para empezar a dividirse y reproducirse, la escalera de ADN se desenrolla y las dos cadenas se separan. Después, cada una
atrae nuevo material de la célula para sintetizar una segunda cadena y crear
ADN. En ocasiones se da una mutación, una alteración, en las largas cintas del
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
89
ácido nucleico. Casi siempre la mutación es negativa y la célula muere, pero
un pequeño número de las mutaciones sobreviven y quizás hasta beneficien al
organismo.
El ADN contiene el código genético, o programa, que regula el desarrollo y
el funcionamiento del organismo. Es el qué y el cuándo del desarrollo. El ADN
se encuentra confinado en el núcleo de la célula. El ácido ribonucleico (ARN),
sustancia que se forma a partir del ADN, sirve de mensajero a otras partes de
la célula. Es el cómo del desarrollo. Sus cadenas cortas se desplazan por la célula
y sirven de catalizadoras en la formación del tejido.
Cromosomas
El gen es un diminuto lugar bioquímico en un cromosoma. Este último consta
de miles de lugares enlazados que producen casi un millón de genes en total
(Kelly, 1986).
En el ser humano normal, una célula contiene exactamente 46 cromosomas
distribuidos en 23 pares. Pueden fotografiarse bajo un microscopio de luz
cuando la célula se prepara para dividirse, con lo que se obtiene ilustraciones
llamadas cariotipos. Veintidós de los pares, numerados del más grande al más
pequeño, se llaman autosomas y se caracterizan por no participar en la determinación del sexo. El par 23 lo constituyen los cromosomas sexuales: XX en
las mujeres y XY en los varones. Por tanto, la ilustración de la parte superior es
femenina y la de la parte inferior masculina.
Para que se convierta en un ser humano
normal, el cigoto debe tener 23 pares de
cromosomas, es decir, 46 cromosomas.
La división celular y la reproducción
En el proceso de la mitosis, las células se dividen y hacen una réplica exacta
de sí mismas. Primero, se reproduce el ADN de los genes. Después cada cromosoma se divide y reproduce su orden anterior en la célula original. Así se
forman dos células nuevas que contienen 46 cromosomas en 23 pares iguales a
la célula original, según se aprecia en el lado izquierdo de la figura 3-1.
En la figura 3-1 se observa la meiosis, o sea la manera en que se forman las
células reproductivas (óvulos y espermatozoides). Este proceso genera los gametos, células que contienen sólo 23 cromosomas, en comparación con los 46
de los 23 pares. En los varones la meiosis se realiza en los testículos y presenta
dos divisiones que dan por resultado cuatro espermatozoides fértiles. También
es un proceso de dos etapas la meiosis de la mujer, que tiene lugar en los ovarios y termina antes del nacimiento. Pero el resultado final es un óvulo plenamente funcional y tres cuerpos polares más pequeños no susceptibles de ser
fertilizados.
Gracias a la meiosis, los niños no son réplicas iguales de sus progenitores.
La variación individual ocurre en diversas formas. Primero, cuando los cromosomas de los progenitores se separan al iniciarse la división celular, el material
genético cruza en forma aleatoria y se intercambia entre los cromosomas, originando otros totalmente distintos. A esto se añade la posibilidad de las mutaciones viables, ya mencionadas, del material genético. A continuación, en la etapa
final de la división meiótica, la suerte determina qué cromosomas entrarán en
el espermatozoide o en el óvulo. (A este proceso se le llama agrupamiento independiente.) Lo mismo sucede en el momento de la fertilización y de la concepción. Por estas posibilidades de variación, se estima que dos progenitores
podrían procrear cientos de billones de niños diferentes, cifra muy superior al
número de personas que han vivido. En conclusión, es posible suponer que no
hay dos personas genéticamente idénticas, con excepción de los gemelos monocigóticos.
ácido ribonucleico (ARN) Sustancia
que se forma a partir del ADN y que se
asemeja a éste. Sirve de mensajero en la
célula y como catalizador de la información referente al nuevo tejido.
cromosoma Cadenas de genes visibles
bajo el microscopio.
cariotipo Fotografía de los cromosomas
de una célula dispuestos por pares según
su tamaño.
autosomas Todos los cromosomas,
menos los que determinan el sexo.
cromosomas sexuales El vigesimotercer par de cromosomas que determinan
el sexo.
mitosis Proceso de división celular
normal que produce dos células idénticas
a la célula madre.
meiosis Proceso de división celular en
las células reproductoras que produce
una cantidad infinita de arreglos cromosómicos diferentes.
gametos Células reproductoras (espermatozoides y óvulos).
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90
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Figura 3-1
Comparación entre la mitosis y la meiosis
Mitosis
Meiosis
Producción de espermatozoides
Producción de óvulos
Cómo se combinan los genes
alelos Par de genes, presentes en los
cromosomas correspondientes, que influyen en el mismo rasgo.
genotipo Estructura genética de un
individuo o grupo.
fenotipo En genética, rasgos que se
expresan en el individuo.
dominante En genética, gen de un
par que hace que se exprese un rasgo
determinado.
recesivo En genética, uno de un par
de genes que determina un rasgo en el
individuo, sólo si el otro miembro del par
también es recesivo.
Los miles de genes presentes en los 22 pares de autosomas están duplicados.
Se da el nombre de alelos a las formas alternas de un mismo gen; un alelo se
hereda de la madre y el otro del padre. Los pares de alelos de una célula constituyen el genotipo, o estructura bioquímica. En la mujer, los genes vienen en
parejas de alelos duplicados, ya que los cromosomas sexuales son XX. Pero en el
varón (XY) muchos genes del cromosoma X no tienen su correspondiente en
el cromosoma Y.
Dominancia y recesividad simple
Algunos rasgos heredados, entre ellos
el color de los ojos, están determinados por un solo par de genes. Un niño podría heredar un alelo de ojos castaños (B) del padre y un alelo de ojos azules
(b) de la madre. Por tanto, el genotipo correspondiente al color de los ojos sería
Bb en este caso. ¿Pero qué fenotipo —color real de los ojos en este caso— mostrará? Sucede que el alelo de los ojos castaños (B) es dominante y el de los ojos
azules (b) es recesivo. Cuando un alelo es dominante, su presencia en un par
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
91
Herencia y ambiente en interacción. La
niña se parece a su madre (herencia) y
está aprendiendo a escuchar los latidos
del corazón como ésta lo hace en su profesión (ambiente).
de genes hará que el rasgo se exprese como fenotipo. Así, una persona con el
genotipo BB o Bb tendrá el fenotipo de ojos castaños.
Si los dos alelos de un rasgo dominante-recesivo simple son iguales, se dice
que el individuo es homocigoto en ese rasgo. En relación con el color de los
ojos, un homocigoto podría ser BB o bb. Si los alelos difieren, el individuo será
heterocigoto: bB o Bb. Así, por ejemplo, el hijo de una pareja con ojos castaños
puede tener ojos azules, un rasgo recesivo, si ambos progenitores son heterocigotos para ese rasgo. ¿Qué probabilidades hay de que los padres heterocigotos
de ojos castaños procreen a un niño de ojos azules? En este caso son posibles
cuatro combinaciones: BB, bB, Bb y bb. Como sólo la última llega a producir un
niño de ojos azules, las probabilidades son una de cuatro, o sea 25 por ciento.
Advierta que si uno de los progenitores de ojos castaños es homocigoto no logrará procrear un hijo de ojos azules.
Otros rasgos que se determinan por dominancia-recesividad simple son el
color y el tipo del cabello, la pigmentación de la piel, la forma de la nariz, los
hoyuelos en las mejillas, lo mismo que muchos defectos y trastornos genéticos que examinaremos más adelante en el capítulo.
Dominancia incompleta y codominancia Los alelos dominantes pueden
serlo sólo de manera parcial y lo mismo sucede con los recesivos. Un ejemplo de la dominancia incompleta lo constituye el rasgo del drepanocito que a
menudo aparece en los individuos de origen africano: las personas con un
gen recesivo simple para ese rasgo tienen un elevado porcentaje de eritrocitos
“en forma de hoz” que entorpecen la conducción de oxígeno por el organismo,
pero también tienen eritrocitos normales. Los portadores de drepanocitos suelen padecer dolor en las articulaciones, formación de coágulos, hinchazones e
infecciones en situaciones en las que disminuye el oxígeno, como en las grandes
alturas. Sin embargo, la anemia drepanocítica ocurre cuando un individuo hereda
ambos alelos recesivos. Los síntomas son mucho más graves; los pacientes no
sobreviven después de la adolescencia si no reciben transfusiones sanguíneas.
La codominancia es un mecanismo afín al anterior, pero opera de manera diferente. Ninguno de los dos alelos domina y el fenotipo resultante es una combinación equilibrada de ambos. Un ejemplo de ello son los tipos sanguíneos A y B: si
un individuo recibe un alelo de cada uno, el resultado será el tipo sanguíneo AB.
homocigoto Indica el caso en que
son iguales dos alelos de un rasgo
dominante-recesivo simple.
heterocigoto Indica el caso en que son
diferentes los dos alelos de un rasgo
dominante-recesivo simple.
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92
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Herencia poligénica
Los rasgos más complejos no provienen de los alelos
de un par de genes, sino de una combinación de muchos pares. Así, para determinar la estatura se combinan varios genes y producen fenotipos más altos
o bajos, aunque algunos factores ambientales como la alimentación influyen en
ella de manera decisiva. Se da el nombre de herencia poligénica al sistema global
de interacciones entre los genes y sus pares. A menudo las interacciones originan fenotipos que difieren mucho de los de los progenitores.
Herencia relacionada con el sexo
En la herencia relacionada con el sexo interviene el par número 23 de los cromosomas. El cromosoma X contiene más
genes que el Y, razón por la cual la expresión de los rasgos recesivos es más probable en los varones que en las mujeres. Si por lo regular un alelo recesivo
aparece en el cromosoma X del varón, muchas veces no habrá un alelo en el
cromosoma Y que lo contrarreste y el rasgo recesivo se expresará como fenotipo del individuo. En cambio, en las mujeres el rasgo recesivo se expresará
sólo si ocurre en los dos cromosomas X.
REPASE Y APLIQUE
1.
2.
3.
4.
Compare la herencia de la especie con la del individuo.
Compare las influencias ambientales de la especie con las del individuo.
¿En qué se distinguen la mitosis y la meiosis y qué función cumplen?
Explique cómo funcionan la dominancia y la recesividad, la codominancia
y la herencia poligénica.
Anormalidades cromosómicas y genéticas
En la célula humana hay cerca de 100,000 genes que contienen cerca de tres mil
millones de códigos. Sin embargo, rara vez se producen anomalías. La mayoría
de las que ocurren son pequeñas y no afectan al desarrollo normal. Pero otras
sí, como veremos en la presente sección.
El 94 por ciento de los niños nacidos en Estados Unidos son sanos y normales.
Los que tienen defectos representan 6 por ciento de los nacimientos y 25 por
ciento de las muertes en el primer año de vida (Wegman, 1990). Se piensa que
70 por ciento de los defectos congénitos se deben a complicaciones del parto,
según vimos en el capítulo 2. Esta proporción nos da cerca de 2 por ciento que
puede atribuirse a anomalías cromosómicas o genéticas. Muchos de los defectos son letales y producen aborto espontáneo al inicio de la gestación. Otros
originan malformaciones serias.
Anormalidades relacionadas con el sexo
Este tipo de anomalías corresponde a defectos en el número de cromosomas
sexuales o en los genes contenidos en ellos. También pueden asociarse con los
patrones dominantes recesivos simples.
Cromosomas adicionales o faltantes Algunas veces los varones nacen con
cromosomas X (XXY o XXXY) o Y (XYY o XYYY) adicionales. Estos cromosomas
generan los problemas que se resumen en la tabla 3-1. También las mujeres
pueden tener cromosomas accesorios (XXX, XXXX o más) o tener sólo uno (XO).
Éstas son condiciones que pueden causar deficiencias o anormalidades.
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Capítulo 3
Tabla 3–1
Algunas anormalidades relacionadas
con el sexo
Hemofilia. Trastorno genético que impide la coagulación normal (véase el texto).
Síndrome de Klinefelter (XXY, XXXY, XXXXY). Se presenta en uno de cada 1000 varones. El fenotipo
incluye esterilidad, genitales externos pequeños, testículos no descendidos y agrandamiento de los
senos. Los síntomas son más pronunciados conforme aumentan los cromosomas X. Cerca de 25 por
ciento de los varones que sufren el síndrome muestran retraso mental. Las manifestaciones físicas
disminuyen con la terapia de reposición de hormonas en la adolescencia. Sin embargo, es necesario
inyectar testosterona toda la vida para conservar las características masculinas secundarias.
Síndrome del “superhombre” (XYY, XYYY, XYYYY). Su incidencia es también de uno en cada 1000
hombres. Éstos tienden a ser más altos que el promedio, a mostrar mayor incidencia de acné y
anormalidades esqueléticas menores. Aunque no sufren retraso mental, su inteligencia suele estar un
poco por debajo del promedio. Antaño se suponía que eran más agresivos y que se desarrollaban de
manera diferente a los hombres con un genotipo normal. Pero esa conclusión ha resultado exagerada.
Aunque en promedio los varones XYY tienen menor control de sus impulsos que los XY y aunque
algunos son más agresivos con su esposa o pareja sexual, hay poca o ninguna diferencias entre unos
y otros en una amplia serie de mediciones de la agresión (Theilgaard, 1983). Por eso, hace poco la
Academia Nacional de Ciencias (National Academy of Sciences) llegó a la conclusión de que no hay
pruebas que corroboren alguna relación de un cromosoma Y adicional con la conducta agresiva y
violenta (Horgan, 1993).
Síndrome de la “supermujer” (XXX, XXXX, XXXXX). Se registra en una de cada 1000 mujeres. Se trata
de mujeres fértiles con un aspecto normal, que pueden procrear hijos con conteos normales de cromosomas sexuales, pero que en las pruebas de inteligencia tienden a obtener calificaciones un poco por
debajo del promedio. Los déficits se vuelven más pronunciados al aumentar los cromosomas X.
Síndrome de Turner (XO). Ocurre en una de cada 10,000 mujeres y se caracteriza por la ausencia
o inactividad de uno de los cromosomas X. Las afectadas suelen tener una apariencia femenina
inmadura (porque no desarrollan las características sexuales secundarias) y carecen de los órganos
reproductores internos. Pueden ser demasiado pequeñas y a veces sufren retraso mental. Una vez
detectado el problema, llega a iniciarse la terapia por reposición de hormonas para que tengan un
aspecto más normal. Sin embargo, la esterilidad nunca desaparece.
Ruptura de los cromosomas Tanto hombres como mujeres pueden verse
afectados por un trastorno genético hereditario, denominado síndrome de X frágil, que tiene una frecuencia de uno en 1200 varones nacidos vivos y en 2500
mujeres nacidas vivas. (Las razones son distintas, porque mientras los hombres
sólo tienen un cromosoma X, las mujeres tienen dos, por lo cual el cromosoma
X normal de las mujeres puede compensar al frágil.) La designación alude al posible rompimiento de una pequeña parte del extremo del cromosoma, lo cual
llega a tener efectos profundos. Entre las anormalidades resultantes figuran las
siguientes: macrocefalea, peso mayor al normal en el momento de nacer, oídos
grandes y protuberantes, y cara alargada. Algunos niños afectados por el síndrome muestran patrones conductuales atípicos: aplaudir, morderse las manos
e hiperactividad. El síndrome de X frágil es el segundo defecto cromosómico
más común asociado con el retraso mental.
El síndrome del X frágil afecta de manera diferente a ambos sexos, pues supone la existencia de un gen recesivo en el cromosoma X. Los varones suelen
verse afectados de manera más grave, porque carecen de un segundo cromosoma X capaz de contrarrestar los efectos. No obstante, casi 20 por ciento de
los hombres con un cromosoma X frágil no sufre el síndrome (Barnes, 1989). La
investigación reciente indica que la mutación del gen inestable es la causa. Una
de las subunidades del gen recesivo se repite miles de veces. Y cuando más se
repite, más graves son los síntomas (Sutherland y Richards, 1994).
Herencia y ambiente
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94
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Defectos dominantes-recesivos relacionados con el sexo Los genes recesivos del cromosoma X tienen una probabilidad mayor de expresarse como
fenotipos en el varón. Un ejemplo común es la calvicie típica. A partir de los 20
años muchos hombres muestran líneas de calvicie y de cabellos adelgazados,
lo cual se observa en pocas mujeres. Por la misma razón, algunas variantes de
la ceguera al color por genes recesivos son más comunes en ellos.
La hemofilia es el ejemplo más trágico de anormalidad relacionada con el sexo
que se da más frecuentemente en el sexo masculino. Se debe a un gen recesivo
bastante raro del cromosoma X que no tiene su contraparte en el cromosoma Y. El hemofílico no tiene un elemento del plasma sanguíneo necesario para la coagulación. Sangra de manera interminable cuando sufre una
herida pequeña que en las personas normales sanaría en unos cuantos momentos. La hemorragia interna es muy peligrosa, pues puede pasar inadvertida y
causar la muerte. Aunque la hemofilia es un padecimiento muy infrecuente y
ocurre apenas en uno de cada 4000 o 7000 varones, en la década de 1980 cobró
gran importancia en los medios por su relación con el SIDA. Muchos hemofílicos que habían recibido transfusiones lo contrajeron, porque la sangre donada
no se analizaba en forma sistemática para detectar el virus.
Anormalidades autosómicas
De igual manera que los trastornos y defectos relacionados con el sexo, las
anormalidades asociadas con los 22 pares restantes de cromosomas pueden deberse a cromosomas adicionales, a genes defectuosos o a patrones de genes recesivo-dominantes. En la tabla 3-2 se describen algunas de estas anormalidades.
El síndrome Down es el defecto autosómico más común. Constituye la principal causa de retraso mental de origen genético. La versión más frecuente es la
trisomía 21, en la que se agrega un cromosoma adicional al par 21. El síndrome
se presenta en uno de cada 800 nacimientos de madres menores de 35 años y
su frecuencia crece conforme aumenta la edad de la madre. Las personas afectadas presentan características físicas distintivas como cara redonda, ojos oblicuos sin pliegues en los párpados (origen de la anterior designación peyorativa
“idiota mongoloide”). También se observan a menudo anormalidades del corazón, y problemas auditivos y respiratorios.
Los afectados por el síndrome Down muestran grandes variaciones individuales, en especial en lo relacionado con el grado de retraso mental. Es un
mito, por ejemplo, que no pueden vivir en la sociedad. También es errónea la
idea de que los niños son felices y que no tienen problemas, y que los adultos
son obstinados y poco cooperativos.
Por tradición, los investigadores ofrecen un panorama sombrío de la vida de
quienes sufren el síndrome Down y de su funcionamiento en la adultez; pero sus
conclusiones se basaban principalmente en adultos cuya educación y salud habían
sido descuidadas o que habían pasado largos años “recluidos” en ambientes institucionalizados. Hoy la educación especial contribuye a mejorar mucho la vida de
estas personas. Algunos adultos jóvenes han alcanzado grandes logros en el trabajo, en la vida independiente y hasta en las artes (Turnbull y Turnbull, 1990).
Consejería genética
consejería genética Tipo de asesoría
que ayuda a los futuros padres a evaluar
los factores de riesgo de tener un hijo con
trastornos genéticos.
La mayoría de los genes recesivos y de los genes no relacionados con el sexo
no se expresa. De ahí que muchos nunca sepamos qué tipo de genes defectuosos portamos; sin embargo, es muy probable que llevemos al menos de cinco a
ocho genes recesivos letales, junto con muchos menos nocivos.
La consejería genética proporciona información valiosa sobre nuestra estructura genética y la de una posible pareja. Es un servicio muy accesible que
además de ayudar a los futuros padres a evaluar los factores de riesgo en la
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Capítulo 3
Tabla 3–2
Algunas anormalidades autosómicas
Fibrosis quística. Es la enfermedad infantil ocasionada por genes recesivos más común entre los estadounidenses de raza blanca, pues afecta aproximadamente a uno de cada 1000 niños. Los síntomas
se manifiestan en las glándulas endocrinas que producen moco en todo el organismo, afectando a los
pulmones y al tubo digestivo, y también producen sudoración para enfriar el cuerpo. Por la severidad
de este defecto, los pacientes a menudo mueren en los primeros años de la adultez. Varias veces al
día se administra una terapia física generalizada para liberar el moco, proceso lento y fatigoso. La mayoría de los varones son estériles. Aunque fértiles, las mujeres sufren durante el embarazo problemas
respiratorios que afectan la salud del feto.
Síndrome Down. Ocurre en uno de cada 1000 niños. El riesgo aumenta con la edad de la madre: los
embarazos después de los 35 años de edad (entre 5 y 8 por ciento de los embarazos) representan 20
por ciento de los niños que nacen afectados con este síndrome (vea también el texto).
Corea de Huntington. A diferencia de otros defectos que aquí se explican, éste lo porta un gen dominante, es decir, basta que lo transmita uno de los progenitores. Se presenta entre cinco y 10 personas
por cada 100,000 y se caracteriza por demencia progresiva, movimientos espasmódicos aleatorios y marcha vacilante, síntomas que por lo general aparecen después de los 38 años. Por ello,
muchas de las personas que desarrollan la enfermedad no se saben portadores de un gen defectuoso y, por tanto, pueden tener hijos que lo heredarán. Se piensa que la corea de Huntington se debe
a un gen inestable o repetido, de ahí que en algunas personas sea mucho más grave (Sutherland y
Richards, 1994).
Fenilcetonuria. Es un defecto recesivo en el metabolismo de los aminoácidos; se debe a la incapacidad de éstos para eliminar la fenilalanina contenida en su cuerpo. La fenilalanina se acumula en
el cerebro; daña así a las células y provoca su muerte. Es un padecimiento que origina síntomas
neurológicos graves: irritabilidad, movimiento atetoide (sacudidas y movimientos musculares incontrolables), hiperactividad, convulsiones y retraso mental de grave a profundo. Se detecta mediante una
prueba hematológica que se administra a todos los recién nacidos en Estados Unidos. Si el resultado
es positivo, de inmediato se les somete a una dieta estricta para controlar la ingestión de fenilalanina.
Con la dieta se controlan los peores síntomas del trastorno, en especial el retraso mental. Los pacientes tratados tienen una esperanza normal de vida y pueden procrear. Sin embargo, las mujeres fértiles
muestran un altísimo riesgo de aborto espontáneo o de tener hijos con defectos congénitos, porque el
feto crece en un ambiente uterino anormal. Nutrasweet, un edulcorante artificial, los refrescos dietéticos y otros productos que contienen fenilalanina llevan una etiqueta en la que se informan al público
los riesgos relacionados con su consumo.
Enfermedad drepanocítica y anemia drepanocítica. En Estados Unidos este trastorno es más común
entre los afroamericanos: aproximadamente uno de cada 12 son heterocigotos del gen recesivo que
causa esta configuración en los eritrocitos. Cerca de una de cada 100 parejas afroamericanas son
portadoras del gen recesivo, lo cual significa un riesgo de 25 por ciento de tener un hijo afectado.
Sin embargo, apenas uno de cada 650 afroamericanos presenta este problema. Los síntomas comprenden privación de oxígeno, dolor e inflamación de las articulaciones, coágulos, infecciones y daño
tisular de las células. Ha mejorado el tratamiento médico de la anemia drepanocítica y pocas veces es
mortal en la generalidad de los casos.
Enfermedad de Tay-Sachs. La causa parece ser un gen recesivo llamado enzima hex A, que regula
la producción de una enzima individual. Cuando está defectuosa, el organismo no desdobla las sustancias grasosas de las células del cerebro (llamadas esfingolípidos), lo que genera concentraciones
letales y muerte celular. La enfermedad es muy infrecuente en la población en general, pues se
observa en uno de cada 200,000 a 500,000 nacimientos. Sin embargo, entre los judíos askenazi, uno
de cada 30 es portador, de modo que un niño de cada 5,000 nace afectado. A los seis meses, el niño,
que parecía normal en el momento de nacer, comienza a mostrar una debilidad ligera, pero perceptible. A los 10 meses el problema ya es evidente. Los niños que, según admiten sus padres, parecían
felices y físicamente normales, empiezan a sentirse demasiado débiles para mover la cabeza, los
sonidos los irritan y no pueden controlar los movimientos oculares. Después del primer año, se observa un deterioro físico constante. A los 14 meses suelen aparecer convulsiones y a los 18 hay que
alimentarlos por sonda. Su pequeño cuerpo yace inmóvil, sus piernas tienen el aspecto de ancas de
rana y su cabeza empieza a agrandarse. Casi siempre mueren de pulmonía entre los dos y los cuatro
años de edad.
Herencia y ambiente
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Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Esta niña tiene el síndrome Down, un
trastorno cromosómico. Escucha con
atención lo que su hermano le dice al
oído.
procreación les permite tomar decisiones inteligentes (Garber y Marchese,
1986; Behrman, 1992). Comprende un análisis de los expedientes médicos de
los progenitores y el historial clínico de la familia, exámenes de diagnóstico de su
sangre y un estudio prenatal del feto. En este último se detectan los accidentes
cromosómicos o genéticos que ocurren de manera fortuita o a través de las mutaciones. Por ejemplo, una pareja de 20 a 25 años de edad y sin antecedentes
familiares del síndrome Down puede tener no obstante un hijo con esta anormalidad por la aparición aleatoria de la trisomía.
Si la consejería genética revela la presencia de una anormalidad genética heredable, el consejero evaluará y explicará el riesgo de tener un hijo afectado
con este trastorno y recomendará otras opciones de reproducción (entre ellas
la adopción y la inseminación artificial del óvulo o del espermatozoide del donador), si la pareja decide que el riesgo es demasiado grande. En la tabla 3-3 se
resumen las características de los individuos a quienes se recomienda este tipo
de orientación.
Tabla 3–3 Características de candidatos a recibir
consejería genética
• Los que conozcan algún antecedente familiar de trastornos genéticos heredados o tengan un
trastorno o defecto genético.
• Los padres de un niño que presente una anormalidad o defecto congénito serio.
• La pareja que haya tenido más de tres abortos espontáneos o un aborto en que el análisis del tejido
fetal reveló una anormalidad cromosómica.
• Una mujer embarazada de más de 35 años o un padre de más de 44 años que por su edad están
más expuestos a un daño cromosómico.
• Los futuros padres que pertenecen a determinados grupos étnicos con alto riesgo de algunos problemas como la enfermedad de Tay-Sachs, la anemia drepanocítica o la talasemia.
• Una pareja que sabe que estuvo expuesta a una dosis excesiva de radiación, medicamentos o a
otros agentes ambientales que pueden originar defectos congénitos.
Fuente: adaptado de Lauersen (1983).
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
97
Exámenes de diagnóstico prenatal
Estos exámenes se emplean para determinar si el niño presenta defectos genéticos (o de otra índole). Aquí se explican tres procedimientos de uso común; otros más se incluyen en la tabla 3-4.
El ultrasonido es el método menos invasor y más usual con que se obtiene
información sobre el crecimiento y la salud del feto. En éste se utilizan ondas
sonoras de alta frecuencia para generar una imagen denominada sonograma. Con
este recurso pueden detectarse problemas estructurales como malformaciones
de la cabeza, sobre todo anomalías del cráneo —entre ellos la microcefalia, cabeza exageradamente pequeña— que siempre se acompañan de retraso mental
grave. Aunque se suele realizar en la decimoquinta semana, el ultrasonido llega
a efectuarse antes en los embarazos de alto riesgo. Por ejemplo, si el médico
sospecha que sería posible darse una gestación ectópica (tubaria), que es muy
peligrosa para la madre, puede realizarlo entre la tercera y la cuarta semanas
después de la concepción para obtener una imagen del saco gestacional.
En la amniocentesis, se extrae líquido del saco amniótico, introduciendo una
jeringa por la pared abdominal de la madre. El líquido contiene las células fetales
desechadas, mediante las cuales pueden analizarse los cariotipos e investigarse
anormalidades cromosómicas importantes y algunas anomalías genéticas. Por
lo general se practica en la decimoquinta semana del embarazo; los resultados
se obtienen al cabo de dos semanas, pues es necesario cultivar las células fetales. Aunque la amniocentesis incrementa ligeramente el riesgo de aborto, los
obstetras la recomiendan siempre a las mujeres mayores de 35 años porque el
Tabla 3–4
Métodos de evaluación prenatal
Amniocentesis: Procedimiento con que se obtienen células fetales de desecho por medio de una
jeringa. Se determina el cariotipo de las células y se analizan para diagnosticar importantes trastornos
cromosómicos y algunos de origen genético (consúltese el texto).
Muestreo de vello coriónico: En este método, se obtiene el cariotipo de las células fetales que con una
jeringa o catéter se extraen de las membranas que rodean al feto (consúltese el texto).
Fetoscopia: Sirve para inspeccionar posibles defectos faciales y de las articulaciones del feto. Se
introduce una aguja con una fuente luminosa en el útero para visualizar en forma directa al feto y se
extrae una muestra de sangre o de tejido a fin de diagnosticar algún trastorno genético. No suele
realizarse sino a las 15 o 18 semanas después de la concepción. El riesgo de aborto espontáneo y de
infección es mayor que en la amniocentesis.
Análisis de la sangre materna: Dado que las células fetales entran en el flujo sanguíneo de la madre
al inicio del embarazo, este método puede ser una excelente herramienta de diagnóstico a las ocho
semanas después de la concepción. La muestra se obtiene y se analiza en busca de fetoproteína
alfa, sustancia que se incrementa en caso de enfermedad renal, cierre esofágico anormal o defectos
graves del sistema nervioso central.
Diagnóstico genético antes de la implantación: Este procedimiento se asocia con la fertilización
in vitro, en la que los espermatozoides y los óvulos se mezclan fuera del cuerpo de la madre y
se implantan en el útero o en las trompas de Falopio. Las células se extraen del embrión y se
analizan en busca de defectos antes que el embrión se implante en el cuerpo de la madre. Hace
poco nació una niña saludable, hija de padres portadores del gen de la fibrosis quística, luego de
practicar este método (Handyside y otros, 1992). Los investigadores británicos responsables del
nacimiento comentan que este procedimiento tan costoso puede facilitar el diagnóstico prenatal
de trastornos como la distrofia muscular de Duchenne, la anemia drepanocítica y la enfermedad
de Tay-Sachs.
Ultrasonido: Procedimiento en que se utilizan ondas sonoras de alta frecuencia para producir una imagen del feto denominada sonograma. Con los sonogramas pueden detectarse problemas estructurales
(consúltese el texto.)
ultrasonido Método que se sirve de
ondas sonoras para obtener una imagen
del feto en el útero.
amniocentesis Prueba para detectar
anormalidades cromosómicas que se
efectúa en el segundo trimestre del embarazo; consiste en extraer y analizar el
líquido amniótico con una jeringa.
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98
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
En la amniocentesis se introduce una
aguja en la pared abdominal de la madre
para obtener una muestra de líquido amniótico. Después, las células del líquido
se examinan para detectar anormalidades
genéticas.
riesgo de defectos congénitos, sobre todo el síndrome Down, aumenta cuando
la madre es mayor.
Hay un procedimiento más reciente, denominado muestreo de vello coriónico, que se efectúa mucho antes que la amniocentesis, de ocho a 12 semanas
después de la concepción. Con una jeringa o con un catéter se extraen células
de la membrana que rodea al feto. Si bien la prueba es más rápida y se obtienen más células que con la amniocentesis, resulta un poco más arriesgada: un
pequeño porcentaje de fetos es abortado en forma espontánea (Wyatt, 1985).
Además, la investigación reciente ha relacionado este método con algunas
anormalidades de las extremidades y con la muerte del feto.
Dado que el peligro es mayor, cerca de la mitad de las madres de alto riesgo
prefieren esperar y utilizar la amniocentesis combinada con el ultrasonido (Reid,
1990). Las que optan por el muestreo de vello coriónico a menudo lo hacen
porque hay grandes probabilidades de que su hijo tenga algún defecto genético serio. El aborto al inicio del embarazo (antes de 12 semanas) es más seguro
y produce efectos psicológicos menos graves que en fecha posterior. En términos generales, los hospitales que aplican esta prueba logran no dañar al feto
(Kuliev y otros, 1992).
Toma de decisiones de los progenitores La función principal de la consejería genética es ayudar a los futuros padres a tomar una decisión bien
informada antes o durante el embarazo. La recomendación del consejero dependerá del trastorno en cuestión. Por ejemplo, cuando la evaluación genética
indica que ambos progenitores tienen el gen recesivo de la enfermedad de
Tay-Sachs (véase la tabla 3-2), que es mortal, el consejero les explica que hay
25 por ciento de probabilidades de que su criatura tenga la enfermedad. Las
parejas que quieren procrear pueden decidir utilizar las pruebas de diagnóstico prenatal para saber si el feto sufre o no el padecimiento; si las pruebas son
positivas, casi siempre optan por terminar el embarazo.
La función del consejero es menos clara en el caso de portadores de la anemia drepanocítica. Como ya mencionamos, en su peor modalidad ocasiona
dolor grave y quizá muerte prematura. Sin embargo, los pacientes pueden llevar una vida de relativa normalidad; las pruebas prenatales todavía no logran
determinar la gravedad del padecimiento.
Avances en la investigación y en el tratamiento
genéticos
muestreo de vello coriónico Extracción
de células de las membranas que rodean
al feto; este método se realiza con una jeringa o con un catéter. Esta prueba puede
llevarse a cabo más rápidamente que con
la amniocentesis, ya que se obtienen más
células.
terapia génica (o terapia correctiva de
genes) Reparación o sustitución de
genes individuales para corregir defectos.
injerto genético Trasplante de material
genético de una especie a otra, con lo
cual se obtiene un híbrido con características de ambos donadores.
clonación Método por medio del cual
los científicos hacen una réplica de un
animal a partir de una célula somática.
La investigación genética y el conocimiento de los factores genéticos han venido
progresando en forma acelerada. Se han descubierto y catalogado casi 5000
tipos de defectos (McKusick, 1994). La terapia génica (o terapia correctiva de
genes) —reparación o sustitución de los genes para corregir defectos— también
ha avanzado, aunque con mayor lentitud y debe superar muchos obstáculos
para alcanzar su pleno potencial (Friedmann, 1997; Felgner, 1997; Blaese, 1997;
Ho y Sapolsky, 1997).
Se han conseguido notables avances en la ingeniería genética de las plantas,
las bacterias e incluso los animales. Por ejemplo, hoy en día es posible trasplantar
material genético de una especie a otra, proceso denominado injerto genético. El
resultado es un híbrido con características de ambos donadores. Con este procedimiento se ha creado una cepa de bacterias que producen una hormona del crecimiento humana de gran utilidad médica (Garber y Marchese, 1986). La clonación
es un proceso más controvertido, pues permite a los científicos duplicar un animal
a partir de una célula somática. En 1997 el mundo se maravilló ante el anuncio
de la clonación exitosa de una oveja, pero esto suscitó una polémica generalizada
sobre la posibilidad de clonar seres humanos (consulte “Tema de controversia”).
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
99
TEMA DE CONTROVERSIA
CLONACIÓN HUMANA
En febrero de 1997, Ian Wilmut y sus
colegas del Instituto Roslin en Escocia
anunciaron la primera clonación exitosa de un mamífero adulto: la oveja
Dolly. Desde entonces los investigadores de la Universidad de Massachusetts
han perfeccionado el procedimiento y han
logrado producir una pequeña manada
de ganado genéticamente idéntico; además, ya está en marcha la clonación de
otros mamíferos.
El éxito de Wilmut provocó de inmediato un debate relacionado con la clonación futura de seres humanos, tema
muy frecuente en las historias de ciencia
ficción, pero que se consideraba imposible en la vida real. La clonación de
Dolly también dio origen a declaraciones e intentos por legislar y prohibir
así la investigación sobre la clonación
humana por motivos morales, éticos y
religiosos. A raíz de esto, los hombres
de ciencia temen que se impida la investigación genética en general.
Examinemos algunas de las cuestiones relacionadas con la clonación en el
ser humano. Una observación obvia: la
Tierra ya está sobrepoblada y el número
de habitantes sigue creciendo geométricamente. ¿Necesitamos la clonación que
sólo vendría a agravar el problema? Un
segundo punto es que la exitosa clonación de Wilmut estuvo precedida por
cientos de intentos fallidos, situación
que probablemente se repetiría en el
caso de los seres humanos. Esto plantea serias preguntas éticas; por ejemplo, ¿qué ocurriría si un procedimiento
“parcialmente” exitoso produjera clones humanos muy malformados? ¿No
tendrían el mismo derecho a la vida
que el resto de los hombres? Además,
es posible que se clonaran personas para
Clonación de la oveja Dolly.
obtener órganos y tejidos perfectos de
reposición y que luego se les sacrificara.
¿Sería aceptable esto desde el punto de
vista ético? La respuesta de muchos sería
negativa, pero no es difícil imaginar el
florecimiento de una industria informal
de “repuestos” humanos para quienes
puedan pagarlos.
Algunos sostienen que la clonación
podría ser aceptable en ciertos casos.
Una pareja tendría la posibilidad de
reemplazar a un hijo en agonía (suponiendo que no muriera por un trastorno
genético), las parejas estériles podrían
clonar un hijo a partir del cónyuge, una
pareja de homosexuales o de lesbianas
podría tener sus propios hijos. Tal vez
sea posible clonar los órganos destinados
a la reposición sin producir una criatura entera, con lo cual se eliminarían
los problemas éticos. Y si alguna vez
estalla una guerra, si sobreviene una
peste u otra calamidad que amenacen a
la totalidad de la población, la tecnología de la clonación impediría que se extinguiera la especie humana.
Algo parece cierto: ahora que la clonación humana parece una posibilidad
cercana, se intentará conseguirla con o
sin la aprobación y el financiamiento de
los gobiernos. Por eso, quizá debamos
discutir qué actitud adoptaremos ante
la clonación humana cuando se haga
una realidad.
Fuente: Scientific American (1997).
La terapia génica se ha utilizado en el hombre en pocos casos. En la década
de 1970 se obligó a un niño a vivir en una burbuja estéril por un trastorno genético del sistema inmunológico que lo ponía en riesgo de morir ante la más
ligera infección. Este padecimiento infrecuente, denominado inmunodeficiencia combinada (que al final lo llevó a la tumba), se convirtió en objeto de los
primeros ensayos clínicos de terapia génica que aprobó el gobierno federal de
Estados Unidos. Así, en septiembre de 1990, una niña de cuatro años, víctima
de la enfermedad, empezó a recibir, en una solución salina aplicada por vía
intravenosa, cerca de 1,000 millones de células del sistema inmunológico con
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100
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
genes alterados. En 1993 su cuerpo ya producía sus propias defensas y se había
convertido en una niña sana y activa de siete años.
Se contempla extender la terapia génica a otras enfermedades. Las afecciones
en las que esta técnica es más prometedora son las que se deben a un gen individual que puede aislarse en una etapa temprana y después reponerse, desactivarse o repararse. Por ejemplo, en el caso de la fibrosis quística, el tratamiento
llega a administrarse con un rociador de aerosol que se aplica a los pulmones.
La curación de la anemia drepanocítica es más complicada, ya que el gen sano
debe hacerse llegar a la sangre, junto con otro capaz de desactivar las versiones
dañadas. El objetivo es extraer las células dañadas, modificarlas y reintegrarlas
al paciente. En todos los casos, los genes deben alcanzar el objetivo correcto —la
médula ósea, el hígado o las células de la piel— y el proceso resulta complejo
en extremo (Verma, 1990).
Otras enfermedades que se tratan en pruebas clínicas de la terapia génica
son el cáncer, la hemofilia y la artritis reumatoide. Se han conseguido avances
en la búsqueda de genes resistentes al SIDA que explicarían el hecho de que
muchos portadores no lo contraigan (O’Brien y Dean, 1997).
Se ha conseguido progresar en otras áreas. Una estrategia prometedora consiste en crear cepas sintéticas del ADN que ataquen virus y cánceres sin dañar
el tejido sano. El objetivo es obtener cepas que localicen el gen objetivo e
inhiban su capacidad de producir proteínas patógenas (Cohen y Hogan, 1994;
Friedmann, 1997). Otra estrategia consiste en sintetizar algunas de las proteínas reguladoras o desencadenadoras de los genes (Tjian, 1995).
El proyecto del genoma humano (Wertz, 1992), investigación de 15 años con
una inversión de 3,000 millones de dólares, pretende hacer un mapa de todos
los genes humanos e identificar los que ocasionan trastornos y también las características normales. Se ha avanzado tanto en su realización que se espera
que termine en el año 2003. ¿Para qué nos servirán estos conocimientos? Sin
duda trataremos de prevenir las enfermedades graves. ¿Pero decidirán las parejas abortar un hijo normal sólo porque carece de determinadas características
y rasgos que consideran deseables? ¿Usarán las compañías de seguros cariotipos para negar la cobertura a individuos con alto riesgo de contraer trastornos
y enfermedades costosas? Ya se empezaron a administrar pruebas genéticas a
gran cantidad de niños. Algunos se someten a estas pruebas con nombre falso,
para que no se conozca su código genético. Es preciso resolver muchas cuestiones éticas antes que la ingeniería genética se vuelva sistemática.
REPASE Y APLIQUE
1.
2.
3.
4.
Compare la anormalidad genética con la cromosómica.
¿Por qué el varón es más susceptible a los defectos recesivos que la mujer?
Describa los tres métodos primarios de diagnóstico prenatal.
¿Cuáles son las consecuencias éticas de los recientes avances logrados en la
investigación y en el tratamiento genéticos?
Heredabilidad de conductas y rasgos complejos
Hasta ahora nos hemos concentrado en la transmisión de características bastante
específicas. En la presente sección nos ocuparemos de características más globales como las tendencias conductuales, la inteligencia y la personalidad. Primero
veremos lo que algunos teóricos han propuesto en relación con la herencia de
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
101
la especie y lo que nosotros compartimos con las demás personas. Después trataremos las diferencias individuales.
Puntos de vista evolutivos
La evolución designa el proceso a través del cual las especies cambian de una
generación a otra, adquiriendo las características positivas y eliminando las
que se han vuelto negativas o han dejado de ser útiles. La evolución es un
hecho: obtenemos pruebas de ella con sólo recorrer un museo de historia natural donde se exhiban piezas paleoantropológicas. Observe cómo la anatomía
humanoide —en especial el tamaño y la forma del cráneo— ha venido transformándose o evolucionando a lo largo de los últimos dos millones de años.
Durante generaciones, comenzando con los trabajos de Charles Darwin (18091882), los teóricos e investigadores han intentado entender cómo se realiza la
evolución. Las investigaciones continúan, pero una teoría —la de la selección
natural— ha logrado aceptación general, porque ofrece explicaciones verosímiles de algunas modalidades del cambio evolutivo.
La selección natural funciona así: la estructura genética de los individuos se
modifica en forma más o menos aleatoria durante la meiosis. Las características que favorecen la adaptación, es decir, las que facilitan la supervivencia y
la reproducción, se transmiten a la siguiente generación. Las que no la favorecen pueden ocasionar la muerte o impedir que el individuo se reproduzca; por
tanto, no se transmiten a los hijos.
En la actualidad, muchos teóricos aceptan como un hecho la selección natural,
por lo menos en lo que se refiere a los rasgos físicos. ¿Pero qué decir de los psicológicos? Por ejemplo, ¿posee el hombre instintos como los que observamos en
otros animales? Más aún, ¿acaso los seres humanos tienen tendencias universales de conducta determinadas en forma genética que pudiéramos llamar predisposiciones? De ser así, ¿hasta qué punto varían de un individuo a otro?
Etología y sociobiología Los etólogos estudian los patrones de la conducta
animal, entre éstas las que se rigen por el instinto. Para que una conducta se
considere como instintiva, tiene que satisfacer tres criterios: 1) debe observarse
en todos los miembros normales de una especie; 2) debe realizarse siempre en las
mismas condiciones; 3) todas las veces debe ocurrir esencialmente en la misma
forma. Los perros, los gatos, las aves, las ratas y otros animales han desarrollado
conductas que cumplen con los tres criterios. ¿Y los seres humanos?
No en sentido estricto. Como ya apuntamos, todos ingerimos alimentos tan
distintos, preparados y consumidos en formas tan diversas que, en términos
etológicos, no es posible calificar de instintiva esta conducta. También podríamos clasificar como instintivo el proceso universal del desarrollo del lenguaje
—llanto, arrullo y balbuceo—, pero un mejor término es preprogramada, porque
el niño aprende con rapidez a modificar estas conductas y a efectuarlas en situaciones muy heterogéneas.
Otra posibilidad es que el infante esté programado en forma biológica para
establecer un apego emocional con los cuidadores y a la inversa, como lo propusieron Mary Ainsworth y John Bowlby (1991) (consulte también el capítulo
5). La programación podría ser a la vez física y psicológica: la mayoría de los
adultos se sienten atraídos por el aspecto de muñeco del bebé y por otros rasgos hermosos, y a casi todos los angustia oír su llanto. Este aspecto y conducta
favorecen el acercamiento y el contacto, lo que facilita el apego.
En el ser humano la conducta de flirteo tal vez forma parte de un patrón
preprogramado de cortejo, y la conducta agresiva tal vez forme parte de un
patrón preprogramado de defensa territorial (Bowlby, 1982; Eibl-Eibeslfeldt,
1989). El hecho de que, en rigor, no podamos calificar de instintiva la conducta
evolución Proceso por el cual las especies cambian de una generación a otra,
adquiriendo características positivas y
perdiendo las que se han vuelto obsoletas o inútiles.
selección natural Teoría de Darwin
sobre cómo se realiza la evolución.
etología Ciencia que estudia los patrones de la conducta animal, en especial la
que se rige por el instinto.
instinto Conducta que se observa en
todos los miembros normales de una
especie, en las mismas condiciones y en
la misma forma.
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102
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
La pubertad se desarrolla en una secuencia de maduración genéticamente
determinada.
humana no significa que no sea innata de alguna manera. Es posible que los complejos patrones de la conducta social tengan origen genético, por lo menos en parte
(Hess, 1970; Wilson, 1975). Generalizando los resultados de la investigación con
animales inferiores, los sociobiólogos sostienen que los patrones de la conducta
humana que expresan dominio, territorialidad, cuidado del hijo, apareamiento y
agresión muestran un ligero matiz de cultura aprendida sobre un patrón genéticamente heredado y, por tanto, biológico. La controversia no ha terminado, pues no
disponemos de un medio adecuado para demostrar tales afirmaciones.
Genética de la conducta Los investigadores especializados en la genética de
la conducta adoptan un enfoque un tanto distinto. Observan las conexiones directas entre el comportamiento y las características físicas como el crecimiento,
los cambios hormonales y las estructuras del cerebro. Así, los cambios hormonales asociados con la pubertad y la maduración sexual originan nuevas tendencias
conductuales —entre éstas, las insinuaciones sexuales— que varían un poco entre
las culturas, pero que tienen un evidente patrón subyacente (Scarr y Kidd, 1983).
Estos especialistas estudian, además, las diferencias individuales atribuibles a
factores genéticos como las diferencias de personalidad heredadas, los intereses
y hasta el estilo de aprendizaje (Plomin, 1983; Scarr y Kidd, 1983). Un ejemplo es la
tendencia del niño a acercarse o evitar lo desconocido, que puede ser de origen
genético (Kagan y Snidman, 1991). Otra área de investigación es la predisposición genética a los trastornos mentales, el alcoholismo, la conducta agresiva e
incluso el crimen. En la tabla 3-5 se resumen algunas de las ideas actuales, con
frecuencias antagónicas, sobre el grado de heredabilidad de ciertos rasgos.
Investigaciones sobre la heredabilidad de los rasgos
sociobiología Rama de la etología
según la cual la conducta social está determinada en gran medida por la herencia
biológica del organismo.
genética de la conducta Estudio de las
relaciones entre conducta y características físico-genéticas.
Como se aprecia en la tabla 3-5, una estrategia común para identificar y explicar las influencias genéticas en la conducta es el estudio de niños adoptados.
Otra es comparar los gemelos idénticos y fraternos.
Los estudios de adopción
En los exhaustivos estudios de adopción de
Minnesota, se comparó a un grupo de niños adoptados con sus padres biológicos,
con sus padres adoptivos y con los hijos biológicos de sus padres adoptivos (Scarr
y Weinberg, 1983). Además, se comparó a estos últimos con sus hijos biológicos.
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Capítulo 3
Tabla 3–5
Herencia y ambiente
103
Genética de la conducta: lo que nos dice
la investigación actual
Crimen: De acuerdo con los estudios de familias, de gemelos y de adopción, la predisposición al crimen
tiene una heredabilidad de entre cero por ciento y más de 50 por ciento.
Depresión maníaca: Los estudios de gemelos y de familias indican una heredabilidad de entre 60 y 80
por ciento de la vulnerabilidad a la depresión maníaca. En 1987 dos grupos de investigación informaron que habían localizado dos genes relacionados con el trastorno, uno en familias amish y el otro en
familias israelíes. Después, los autores de ambos informes se retractaron.
Esquizofrenia: Los estudios con gemelos demuestran una heredabilidad de entre 40 y 90 por ciento.
En 1988 un grupo señaló haber localizado un gen asociado con la esquizofrenia en familias de Gran
Bretaña e Islandia. En otros estudios no encontraron relación alguna y se retractaron de la afirmación
original.
Alcoholismo: Los estudios de gemelos y de adopción muestran una heredabilidad de entre cero y 60
por ciento. En 1990 un grupo dijo haber descubierto un nexo entre un gen y el alcoholismo. En un
análisis reciente de las pruebas se llegó a la conclusión de que no son fehacientes.
Inteligencia: Los estudios de gemelos y de adopción indican una heredabilidad de entre 20 y 80 por
ciento del desempeño en las pruebas de inteligencia.
Fuente: adaptado de Horgan, J. (junio de 1993). Eugenics revisited. Scientific American, p. 124.
Cuando se compararon las puntuaciones de los niños adoptados con las de sus
pares no adoptados, los resultados de las pruebas indicaron que las familias
adoptivas influían en las capacidades intelectuales de los niños; como grupo, los
niños adoptados tenían un cociente intelectual más alto que sus pares y manifestaban un mejor aprovechamiento en la escuela. Pero al analizar las diferencias individuales dentro del grupo, sus puntuaciones se parecían más a las de
sus padres biológicos que a las de sus padres adoptivos.
Los estudios de adopción se concentran además en las semejanzas y en las
diferencias de actitudes, de intereses, de personalidad y de patrones conductuales como la adicción (Fuller y Simmel, 1986). En varios de éstos se ha comprobado que algunas actitudes, intereses vocacionales y rasgos de la personalidad
son muy resistentes al ambiente de la familia adoptiva; por tanto, pueden tener
origen genético (Scarr y Weinberg, 1983). La tendencia se observa sobre todo
cuando la predisposición genética del niño choca con la de los padres adoptivos: la expresión de los intereses y de los hábitos de origen genético llega a
posponerse simplemente hasta que el niño madura y es menor el influjo de las
restricciones y conductas de los padres.
Estudios de gemelos Estos estudios han demostrado una y otra vez que los
gemelos idénticos tienen más semejanzas en cuanto a inteligencia que los fraternos, lo cual indicaría que el desarrollo de ésta posee un importante componente genético.
Con los estudios de gemelos también se ha comprobado que muchos rasgos
de la personalidad se heredan por lo menos en parte. Tres de éstos son la emotividad, la sociabilidad y el nivel de actividad, a veces llamados rasgos ESA (Goldsmith, 1983; Plomin, 1990). La emotividad es la tendencia a sentir con facilidad miedo o enojo. La sociabilidad es el grado de preferencia de los individuos
de realizar cosas con otros a hacerlas solos. El nivel de actividad es simplemente
la frecuencia y el nivel de dinamismo de una persona en comparación con una actitud dócil y relajada. La semejanza de los gemelos en cuanto a emotividad parece
durar toda la vida; en cambio, disminuye un poco en la vejez su parecido respecto
de niveles de actividad y sociabilidad, quizá por los diferentes acontecimientos
que experimentan cuando se encuentran separados (McCartney y otros, 1990).
Algunos estudios señalan que los gemelos idénticos se parecen más que los
fraternos en rasgos de la personalidad
como la sociabilidad, la emotividad y los
niveles de actividad. ¿Pero cuánto de la
semejanza se debe a la influencia genética y cuánto al ambiente?
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104
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
En resumen, los estudios de gemelos ofrecen abundantes pruebas sobre la
influencia genética en los diferentes temperamentos y estilos de la personalidad; pero no nos dicen cómo interactúan los genes con el ambiente. Un niño
tranquilo y afable experimenta un ambiente distinto al de un niño impulsivo,
irascible y asertivo; las personas responderán a su vez de manera distinta a
ellos. En conclusión, el niño contribuye a moldear su entorno, el cual a la vez
limita y moldea la forma en que expresa sus sentimientos. Así, pues, su personalidad ejerce un impacto decisivo en el ambiente en el que vive (Kagan y
otros, 1993).
REPASE Y APLIQUE
1. ¿Es la evolución una teoría o un hecho? Explique su respuesta.
2. ¿Cuáles son los criterios de una conducta instintiva? ¿Tiene instintos el ser
humano?
3. ¿Qué información ofrecen los estudios de adopción y los estudios de gemelos respecto de la heredabilidad de los rasgos?
Cómo funciona el ambiente: De lo simple a lo complejo
El otro lado de la moneda es el ambiente. En esta sección examinaremos los
factores ambientales, comenzando por los procesos del aprendizaje y los condicionamiento básicos que ejercen una influencia directa en el desarrollo; nos
ocuparemos a continuación de las influencias ambientales en el nivel de la familia y de la sociedad en general.
No es posible hacer una clasificación clara de los factores ambientales. El
entorno del niño en crecimiento consta de muchas situaciones y cambia con
el tiempo. Así, en la adolescencia el entorno rebasa el ámbito familiar y pasa
al barrio, la escuela y a un mundo de influencias que va mucho más allá habitado por amigos y personas en cambio continuo. El ambiente también está
conformado por los libros, la televisión y, cada vez más, por Internet.
Procesos básicos del aprendizaje
condicionamiento clásico Tipo de
aprendizaje en que un estímulo neutral
(digamos una campana), llega producir
una respuesta (la salivación, por ejemplo)
al parearse varias veces con un estímulo
incondicionado como el alimento.
Como vimos en el capítulo 1, en el ambiente ocurren dos tipos básicos de
aprendizaje que experimentamos desde que nacemos (y quizá durante la última parte del periodo fetal). Son el condicionamiento clásico y el condicionamiento
operante. Otra categoría importante es el aprendizaje por observación.
Los principios básicos del aprendizaje suelen describirse a partir de procedimientos controlados de laboratorio, pero se aplican a muchas situaciones de
la vida diaria, tanto las que idean otros en forma deliberada como las que se
dan de manera espontánea en la interacción con los ambientes físico y social. Recuerde que aunque el condicionamiento clásico y el operante fueron desarrollados a partir de la investigación con animales de laboratorio, sus principios se
demostraron luego en numerosos estudios con seres humanos. Hoy se piensa
que el condicionamiento no puede explicar todas las conductas humanas, pero
es innegable que se aplica muy bien a algunas de ellas.
Condicionamiento clásico
En el condicionamiento clásico, que nació con
el trabajo de Ivan Pavlov (1849-1936; vea Pavlov, 1928), se parean dos o más
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
105
estímulos que después quedan asociados en el cerebro del sujeto. En el laboratorio de Pavlov se condicionaba a los perros a salivar y a prepararse para recibir
alimento en respuesta a sonidos como el de una campana o el clic de un metrónomo. El sonido se pareaba de manera repetida con la comida hasta que al final
producía por sí mismo la salivación. Entonces, los experimentadores variaban aspectos como el intervalo entre los estímulos y registraban los efectos atendiendo
a la rapidez con que se aprendía la asociación, a su duración, etcétera.
Los experimentos de condicionamiento se efectúan aplicando el siguiente
procedimiento. Comience con un estímulo incondicionado (EI) que produzca una
respuesta incondicionada (RI). En las primeras investigaciones de Pavlov, el estímulo incondicionado era el alimento y la respuesta incondicionada era la salivación; pero en la práctica puede emplearse cualquier relación “automática” de
estímulo-respuesta. Lo único que se necesita es que el sujeto responda de manera inmediata y consistente ante el estímulo incondicionado. Después lo parea
varias veces con un estímulo nuevo como un sonido, una luz o cualquier cosa
que no provoque en forma espontánea la respuesta en cuestión. Con el tiempo
el nuevo estímulo la producirá por sí solo. En ese momento se habrá convertido
en un estímulo condicionado (EC), que causa una respuesta condicionada (RC). La
campana de Pavlov, por ejemplo, se convirtió en un estímulo condicionado que
al presentarse solo producía la respuesta condicionada de la salivación. Sin embargo, la respuesta incondicionada y la condicionada no son exactamente iguales: un perro nunca salivará tanto ante la campana como ante el alimento real.
En la figura 3-2 se ilustra de manera gráfica el procedimiento. Advierta que
el condicionamiento clásico da resultados óptimos si el estímulo condicionado
(la campana) precede al estímulo incondicionado (el alimento). En términos
cognoscitivos, el estímulo condicionado sirve como señal de que el estímulo incondicionado se encuentra en camino, por lo cual el perro comenzará a salivar
en previsión de la llegada del alimento.
El condicionamiento clásico es una fuerza poderosa en nuestra vida desde
que se inicia la infancia. Esto lo ejemplifica un experimento clásico en el cual
Lipsitt y Kaye (1964) sometieron a 10 niños de tres días de vida a 20 ensayos
en los que se pareaba un estímulo condicionado (tono) con un estímulo incondicionado (chupón). Después de 20 ensayos, el tono producía de manera consistente una respuesta condicionada de succión.
Figura 3-2
EI
EC
RI
RC
Procedimiento del condicionamiento clásico
Tiempo 1
(Perro hambriento)
Comida
Salivación
Tiempo 2
(Condicionamiento)
Campana
Salivación
Alimento
Tiempo 3
(Pareamientos
repetidos)
Salivación
Campana
Tiempo 4
(Después del condicionamiento)
Comida
Salivación
Campana
Salivación
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106
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Burrus F. Skinner en plena madurez,
mientras observa la conducta operante de
una rata dentro de una de sus cajas. La
investigación moderna se vale de computadoras en lugar del equipo electrónico
que aparece en el trasfondo y del registro
acumulativo del primer plano; pero las
cajas de Skinner no han cambiado.
En la vida diaria, un gato aprende que el sonido de un abrelatas eléctrico
puede acompañarse de un manjar exquisito, un perro aprende que el sonido de
un automóvil frente a la casa anuncia la llegada de su amo, un niño pequeño
aprende que la palabra “¡no!” puede acompañarse de una nalgada. En cada
caso el sujeto aprende que un estímulo sigue a otro y que causa una reacción
emocional, ya sea positiva o negativa. Algunas veces las reacciones emocionales intervienen en el condicionamiento clásico. Por ejemplo, la explicación de
las fobias que se basa en la teoría del aprendizaje nos indica que se adquieren
por condicionamiento clásico; por ejemplo, un temor terrible e irracional a las
abejas podría deberse a que de niños nos picaron, de ahí que la mera vista de
una abeja nos cause temor antes de que nos pique. Un razonamiento similar se
aplica a la fobia a las serpientes, a las arañas, a las alturas, a los lugares cerrados y a muchas otras cosas que a veces nos producen un temor que raya en lo
irracional.
Desde luego, también es posible condicionar las reacciones emocionales
positivas. A menudo, las respuestas de relajación y de placer se asocian con estímulos antes neutrales, como una vieja canción que nos trae recuerdos de un día
soleado en la plaza o la emoción de un baile de graduación. Muchas conductas relacionadas con la alimentación muestran elementos del condicionamiento
clásico: nos procura placer el mero olor de alimentos deliciosos mientras se
están preparando o, quizás, el simple hecho de pensar en comerlos.
Condicionamiento operante
fobia Temor infundado a un objeto o
una situación.
condicionamiento operante Tipo de
condicionamiento que se realiza cuando
se refuerza o se castiga un organismo
por emitir de manera voluntaria una respuesta determinada.
modificación de conducta Método que
utiliza técnicas del condicionamiento
(como el reforzamiento, la recompensa y
el moldeamiento) para modificar un comportamiento.
ley del efecto Principio de la teoría
del aprendizaje según el cual las consecuencias de una conducta determinan la
probabilidad de que se repita.
Condicionamiento operante es un término
acuñado por Burrus F. Skinner (1904-1990; véase en especial Skinner, 1953).
Skinner pensaba que la conducta del sujeto “opera” sobre el ambiente y que se
repite —o no— según sus consecuencias. Las consecuencias adoptan diversas
formas como recibir recompensas o evitar resultados desagradables por realizar ciertas conductas. Muchas clases de estímulos pueden ser recompensas
(comida, elogios, interacciones sociales) o resultados desagradables (dolor, malestar). Según el planteamiento radical de Skinner, todo lo que hacemos (y lo
que no hacemos) se debe a las consecuencias.
La idea de manipular las consecuencias a fin de cambiar la conducta constituye la base del método de la modificación de conducta. Los programas de
modificación de conducta han permitido cambiar comportamientos indeseables de los niños y de los adolescentes, lo mismo que de las personas recluidas
en cárceles y en instituciones psiquiátricas (Baker y Brightman, 1989).
Algunos de los elementos fundamentales de la teoría de Skinner se basan en
la obra de Edward L. Thorndike (1874-1949), que fue un educador muy respetado, pero a quien se le conoce primordialmente por la ley del efecto (1911). En
forma simplificada, dicha ley establece que (1) la conducta tiende a repetirse
cuando se acompaña de consecuencias satisfactorias, y (2) tiende a no repetirse cuando es seguida de consecuencias insatisfactorias. Thorndike definió la
palabra “satisfactorio” como lo que el sujeto busca o hace libremente, y como
“insatisfactorio” lo que normalmente evita o no hace. Los sujetos comen determinados alimentos; por tanto, éstos son satisfactorios. Los gatos con que trabajó en sus primeras investigaciones por lo regular evitaban los lugares cerrados
como las jaulas, de modo que la situación debía resultarles insatisfactoria. Sus
gatos podían aprender cualquier conducta necesaria (quitar cerrojos o tirar de
cuerdas) con tal de escapar.
Skinner empleó una terminología diferente al aplicar la “ley” del efecto de
Thorndike. La primera parte de la “ley”, en que la conducta se efectúa para
lograr un efecto satisfactorio, se traduce por reforzamiento. La segunda parte, en
la cual la conducta del sujeto obtiene resultados insatisfactorios, se traduce por
castigo. Estos efectos pueden subdividirse más en función de si se consiguen
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
107
Diagrama de estudio • Reforzamiento y castigo positivos
y negativos
El estímulo
se presenta
El estímulo
se elimina
El estímulo es agradable ( algo “bueno”)
Reforzamiento positivo
Castigo negativo
El estímulo es aversivo
Castigo positivo
Reforzamiento negativo
presentando o eliminando el estímulo cuando se realiza la conducta. El proceso
da origen a cuatro secuencias: reforzamiento positivo, reforzamiento negativo,
castigo positivo y castigo negativo.
En el reforzamiento positivo, que también se llama entrenamiento por recompensa, el sujeto recibe recompensas por cada realización de la conducta y se
espera que ésta aumente (se vuelva más probable). Ejemplo: a un niño se le
elogia por compartir sus juguetes con otro.
En el reforzamiento negativo, que también se llama entrenamiento de escape o
entrenamiento de evitación activa, la conducta hace que un resultado desagradable o aversivo desaparezca o simplemente no ocurra; también en este caso se
supone que la conducta aumenta. Las fobias se mantienen por medio del reforzamiento negativo. La persona se acerca al objeto o la situación, siente temor y
luego los evita, con lo cual los hace desaparecer. Por ello, las fobias se perpetúan de manera indefinida si no se les trata: el individuo nunca espera lo suficiente para averiguar si el temor es desproporcionado —los perros no siempre
muerden, las abejas no siempre pican, etcétera.
En el castigo positivo, llamado también evitación pasiva, la conducta hace que
algo aversivo se presente u ocurra. Ejemplo: a un niño se le reprende por portarse mal y, en una situación ideal, no vuelve a hacerlo.
Finalmente, en el castigo negativo, llamado también entrenamiento por omisión,
la conducta hace desaparecer algo conveniente o agradable; este entrenamiento
también hace que cese la conducta o que sea menos probable. En el caso de un
niño que se porta mal, se le quitan algunos privilegios como ver la televisión.
Algunas escuelas aplican una versión del castigo negativo denominado procedimiento de tiempo fuera. Al alumno que se porta mal se le recluye en un salón y
se le deja solo durante un breve periodo. El método se basa en la idea de que
los niños se portan mal para atraer la atención de sus compañeros o de su profesor, de modo que se “elimina” la atención.
Son importantes otros dos procedimientos del condicionamiento operante.
El primero es el moldeamiento, que es la forma en que se establecen las conductas desde el inicio. A continuación se explica cómo se lleva a cabo mediante aproximaciones sucesivas en el caso del entrenamiento en el control de
esfínteres: primero se elogia al niño por ir al sanitario, luego por entrar en él
y, finalmente, por sentarse en la taza y obrar. El moldeamiento también tiene
aplicaciones terapéuticas, como en el caso de niños autistas que no saben hablar y a quienes no se les puede reforzar por comunicarse. Primero se premia
al niño por emitir cualquier sonido articulado, luego por emitir sonidos parecidos al habla y, finalmente, sólo cuando emita palabras (véase a Lovaas,
1977).
El segundo método es el reforzamiento parcial, modalidad más común en
la vida diaria que el reforzamiento “continuo” que hemos venido explicando.
En éste, sólo se refuerzan algunas realizaciones de una conducta, no todas. El
reforzamiento parcial adopta diversas formas, pero la versión más eficaz es el
moldeamiento Reforzamiento sistemático de las aproximaciones sucesivas a un
acto deseado.
reforzamiento parcial Procedimiento en
que sólo se refuerzan algunas respuestas; genera hábitos más sólidos que el
reforzamiento continuo.
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108
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
programa de razón variable. Algunas instancias de la respuesta se refuerzan, otras
no —de manera impredecible. Así se logra que la conducta persista mucho más
tiempo si el reforzamiento se interrumpiera más tarde.
Los efectos de este tipo de programas se observan en los niños que hacen
berrinches en las tiendas para que les compren juguetes o dulces. Algunas
veces los padres ceden y le compran a su hijo lo que desea con tal de evitar la
conducta vergonzosa y molesta del niño. Éste aprende a seguir intentándolo,
aun cuando los padres no siempre cedan, pues el hecho de que no lo consiga
una vez no significa que no lo conseguirá en la siguiente. En forma involuntaria,
los padres moldean berrinches más prolongados y ruidosos al intentar resistir
antes de ceder.
Para evitar el desagradable estímulo del
regaño, es posible que este niño se comporte desde hoy de otra manera.
Aprendizaje social
Los teóricos del aprendizaje social ampliaron la teoría del aprendizaje para
explicar los patrones y las conductas sociales de gran complejidad. Albert Bandura (1977), por ejemplo, señala que en la vida diaria nos fijamos en las consecuencias de nuestras acciones —es decir, observamos las acciones que logran
su cometido y las que fracasan o no producen resultado alguno— y ajustamos
nuestro comportamiento en consecuencia. De esta manera, recibimos un reforzamiento consciente, además de recompensas o castigos externos. Pensamos en
qué conductas serán apropiadas en determinadas circunstancias y prevemos
lo que sucederá como consecuencia de algunas de ellas.
Como vimos en el capítulo 1, el aprendizaje por observación y la imitación
consciente de lo que vemos en el entorno social influyen de manera decisiva en el
aprendizaje y en el desarrollo. De la misma manera en que aprendemos en forma
directa de la experiencia personal las consecuencias de nuestros actos, también
aprendemos al observar la conducta ajena y sus efectos (Bandura, 1977; Bandura
y Walters, 1963). Por ejemplo, en sus primeros años el niño aprende observando
muchos aspectos de la conducta apropiada para su sexo y también las normas
morales de su cultura. Aprende, además, a expresar la agresión o la dependencia
y la manera de realizar conductas prosociales como compartir. Cuando llega a la
adultez, aprende las actitudes y los valores adecuados para su profesión, su clase
social y su grupo étnico, así como los valores morales.
Evolución de autoconcepto
En la socialización se aprenden también los
conceptos fundamentales relativos al mundo social y a la diferenciación entre
el yo y los otros. Esto se realiza mediante los procesos individuales de pensamiento en conjunción con el ambiente social. El autoconcepto comienza con la
conciencia de sí mismo. En un principio los infantes son incapaces de diferenciarse del mundo que los rodea. Pero poco a poco se percatan de que su cuerpo
es una unidad independiente y exclusivamente suya; de hecho, gran parte de
la infancia se centra en trazar esta distinción. Más adelante, los niños de corta
edad se comparan con sus padres, con sus compañeros y sus parientes, con lo
cual se dan cuenta de que son más pequeños que sus hermanos y hermanas
mayores, más obscuros o blancos, más gordos o delgados.
Los niños demuestran sus capacidades al expresar el autoconcepto. También
identifican sus preferencias y posesiones (Harter, 1988). En la niñez media, el
autoconocimiento se amplía y abarca varios calificativos de rasgos. Un alumno
de quinto grado se describirá como una persona popular, agradable, servicial,
inteligente en la escuela y bueno para los deportes. Los atributos personales se
vuelven lógicos, organizados y, generalmente, congruentes.
Durante la adolescencia, el autoconocimiento se torna más abstracto y cobra
gran importancia lo que otros opinan de nosotros. Es en esta etapa cuando el
intelecto alcanza la capacidad de formular principios y teorías. Gracias a su
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
109
nueva capacidad mental, el adolescente adquiere el sentido de identidad de su
ego: una idea coherente y unificada del yo. El autoconcepto muestra continuidad y cambio durante la adultez. Los grandes acontecimientos de la vida, el
cambio de empleo, el matrimonio, el nacimiento de los hijos o de los nietos,
el divorcio, el desempleo, la guerra y las tragedias personales son hechos que
nos obligan a reconsiderar lo que somos ante las circunstancias de la vida.
Socialización y aculturación
La socialización es el proceso general por el cual el individuo se convierte en
miembro de un grupo social: una familia, una comunidad, una tribu. Abarca el
aprendizaje de actitudes y creencias, costumbres y valores, expectativas y roles
del grupo social. Es un proceso permanente que nos ayuda a vivir de manera
cómoda y a participar de modo pleno en nuestra cultura o grupo cultural en el
seno de la sociedad en general (Goslin, 1969).
Durante la niñez se nos socializa para desempeñar algunos roles de inmediato
y otros más adelante. Una niña pequeña adopta muchos roles todos los días:
alumna, vecina, hermana mayor, hija, miembro de una iglesia, integrante de
un equipo, mejor amiga. Cuando inicia la adolescencia adopta muchos otros.
Cada nuevo rol le exigirá adaptarse a la conducta, a las actitudes, a las expectativas y a los valores de los grupos sociales que la rodean.
Antaño, los investigadores pensaban que la conducta de los niños era casi
por completo resultado de cómo se portaban con ellos los padres y los profesores. Por ejemplo, se creía que los niños se identifican en forma pasiva con
algunos adultos de gran influencia en su vida. En los últimos años se ve la
socialización como un proceso bidireccional. Muchos estudios se concentran
en la influencia recíproca entre la conducta de los progenitores y la de sus hijos
(Hetherington y Baltes, 1988). A los infantes se les socializa mediante las experiencias familiares, pero su mera presencia obliga a los miembros de la familia
a aprender nuevos roles.
En resumen, la socialización se da en todas las etapas de la vida, no sólo
durante la niñez ni la adolescencia. Los adultos aprenden nuevos roles a fin de
prepararse para los cambios de vida esperados. Un hombre de edad madura
Los niños pequeños pueden identificar
sus posesiones más preciadas.
A través del proceso de socialización, los
niños de todas partes del mundo aprenden
las actitudes, las creencias, las costumbres, los valores y las expectativas de su
sociedad.
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110
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
En el modelo ecológico de Bronfenbrenner, estudiamos el aprendizaje de
este niño en su relación con los cuatro
niveles del contexto ambiental.
que desea cambiar de empleo necesita actualizar sus conocimientos para ampliar sus habilidades vocacionales. Una mujer recién divorciada se verá obligada a cambiar su estilo de vida para ajustarse a su disminución de ingresos o
buscar trabajo para sostenerse. Pero durante la niñez los procesos de socialización producen conductas que duran muchos años. La socialización contribuye
a crear un acervo de valores, actitudes, habilidades y expectativas que moldean
la personalidad futura del niño.
modelo de sistemas ecológicos Paradigma de desarrollo en que el niño reestructura de manera activa los aspectos
de los cuatro niveles ambientales donde
vive, al mismo tiempo que recibe el influjo
de los niveles y de sus interrelaciones.
microsistema Primer nivel que designa
las actividades, los roles y las interacciones de un individuo y de su ambiente
inmediato: el hogar, el centro de atención
diurna o la escuela.
mesosistema Segundo nivel que está
constituido por las interrelaciones entre
dos o más microsistemas.
Modelo ecológico El modelo de mayor influencia sobre el desarrollo humano en el contexto del ambiente social quizá sea el que propuso el psicólogo
estadounidense Urie Bronfenbrener. Según su modelo de sistemas ecológicos (1979, 1989), el desarrollo humano es un proceso dinámico y recíproco. En
esencia, el individuo en crecimiento reestructura en forma activa los numerosos ambientes en donde vive y, al mismo tiempo, recibe el influjo de ellos, de
sus interacciones y de los factores externos. Como se advierte en la figura 3-3,
Bronfenbrenner concibe el ambiente social como una organización anidada de
cuatro sistemas concéntricos. Un aspecto esencial del modelo lo constituyen
las interacciones que fluyen hacia atrás y hacia adelante entre los cuatro sistemas.
El microsistema, o primer nivel, se refiere a las actividades, los roles y las
interacciones del individuo y de su entorno inmediato: la casa, el centro de
atención diurna o la escuela. Por ejemplo, en el hogar el desarrollo puede verse
estimulado por la sensibilidad de la madre ante los intentos de independencia
de su hijo. Y éstos a su vez la impulsan a pensar en nuevas formas de favorecer
esta clase de conducta. Dada su inmediatez, el microsistema es el nivel ambiental que los psicólogos estudian con mayor frecuencia.
El mesosistema, o segundo nivel, se compone de las interrelaciones entre
dos o más microsistemas. Así, en el desarrollo inciden las conexiones formales
e informales entre el hogar y la escuela, o entre el hogar, la escuela y el grupo
de compañeros. Por ejemplo, el progreso de un niño en un centro de atención
diurna puede verse favorecido por una estrecha comunicación de sus padres
con los profesores. De manera análoga, la atención de los maestros beneficiará
las interacciones del niño en su familia.
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Capítulo 3
FIGURA 3–3
Herencia y ambiente
111
MODELOS DE SISTEMAS ECOLÓGICOS DEL DESARROLLO HUMANO
MACROSISTEMA
Valores
Leyes
Familia extendida
M
IC
RO
A
Familia
SISTE
M
Barrio
Escuela
Los medios
MES
OSISTEMA
Lugar
de trabajo
EXOSISTEMA
El exosistema, o tercer nivel, designa los ambientes o las organizaciones
sociales que están más allá de la experiencia inmediata del niño y que influyen en él. Los ejemplos abarcan desde ambientes formales como el lugar de
trabajo de los padres y los sistemas comunitarios de salud y bienestar hasta
organizaciones menos formales como la familia extendida del niño o la red
de amigos de sus padres. Por ejemplo, la madre quizá trabaje en una compañía que le permite trabajar en casa dos o tres días a la semana. Gracias a
esa flexibilidad podrá dedicar más tiempo a su hijo, con lo que favorecerá de
manera indirecta su desarrollo. Por lo demás, el mayor tiempo que la madre
pasa con su hijo llega a disminuir su tensión y hacerla más productiva en el
trabajo.
A diferencia de otros niveles, el macrosistema —o nivel más externo— no
alude a ningún ambiente en particular. Lo constituyen las leyes, los valores
Costumbres
exosistema Tercer nivel que indica los
ambientes u organizaciones sociales
fuera de la experiencia inmediata del niño
que influyen en él.
macrosistema A diferencia de otros
niveles, éste —el nivel más externo—
no alude a un ambiente en particular.
Consta de los valores, las leyes y las
costumbres de la sociedad en la que
vivimos.
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112
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
y las costumbres de la sociedad en la que vive el individuo. Por ejemplo, las
leyes que establecen la integración —o sea, la inclusión de los niños minusválidos en aulas regulares— tienen una gran repercusión en el desarrollo educativo y social de ellos y de los niños normales. A la vez, el éxito o el fracaso de
esta política estimularán o desalentarán otras iniciativas del gobierno para integrar a los dos grupos.
Aunque las acciones tendientes a alentar el desarrollo pueden darse en todos
los niveles, Bronfenbrenner (1989) señala que las que se realizan en el macrosistema son de especial importancia. De ahí que influyan en el resto de los niveles. Así, los programas del gobierno estadounidenses, como Head Start, han
ejercido un enorme impacto en los desarrollos educativo y social de varias generaciones de niños.
La semejanza de intereses puede favorecer una mayor intimidad entre algunos
miembros de la familia.
Sistemas familiares La familia ocupa el papel central en el desarrollo, sobre
todo en relación con los niños de corta edad. Ejerce influencia extraordinaria
sobre el tipo de persona en que se convertirán y en el lugar que ocuparán en
la sociedad. De hecho, el tipo de familia en la que nace el niño influye de manera decisiva en sus expectativas, en sus roles, en sus creencias y en las interrelaciones que experimentará a lo largo de la vida (Hartup, 1989), lo mismo que
en su desarrollo cognoscitivo, emocional social y físico.
La forma en que interactúan las personas en la familia tiene un impacto intrincado y dinámico en el desarrollo. Cada una desempeña un rol específico
en las interacciones con las otras. Algunas veces un hermano mayor cuida a
los más pequeños. Un miembro de la familia puede aliarse con algunos, pero
no con otros. Así, con frecuencia dos hermanas se alían contra el hermano. La
red de interrelaciones y de expectativas representa una influencia decisiva en los
desarrollos social, emocional y cognoscitivo del niño.
Los hermanos comparten muchas experiencias parecidas, como tener una
madre demasiado estricta o pertenecer a una familia de clase media. Pero
existe una serie de experiencias y de relaciones no compartidas. En una serie
de estudios se compararon a lo largo del tiempo las relaciones de los progenitores con el primogénito y con el segundo hijo (Dunn, 1986). Como cabría suponer, las relaciones entre la madre y el primogénito eran estrechas
e intensas, por lo menos antes de que naciera el segundo hijo. Después, las
cosas se complicaban. Si el primogénito tenía una relación afectuosa con el
padre, el afecto tendía a aumentar, lo mismo que el conflicto entre la madre
y el primogénito. Si la madre prestaba mucha atención al segundo hijo, se
intensificaba su conflicto con el primogénito. De hecho, cuanto más jugaba
con el segundo hijo al año de edad, más peleaban los hermanos al cabo de
un año.
Es evidente que los miembros de una familia no necesariamente viven el
mismo ambiente. Cuando a los adolescentes se les pide que comparen sus experiencias con las de sus hermanos, a menudo descubren más diferencias que
semejanzas. Parecen ver algunas semejanzas en las reglas y en las expectativas
de la familia, pero existen muchas diferencias en el momento y en el impacto de
eventos como el divorcio. Ocurren diferencias aún mayores en el trato que recibe cada niño de los otros hermanos (Plomin, 1990).
En un estudio reciente, se pidió a los progenitores y a los adolescentes que
evaluaran su ambiente familiar. Coincidieron bastante en que la familia estaba
o no bien organizada, en que tenía una fuerte orientación religiosa y en que
a menudo había conflictos. Pero mostraron un gran desacuerdo respecto de la
cohesión de la familia, al grado de expresión o independencia que se permitía y a la existencia o inexistencia de una orientación intelectual (Carlson
y otros, 1991). Parece claro que, al entrar un hijo en la familia, cambian
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
113
la naturaleza y las interacciones familiares; por tanto, también cambia el ambiente social general en que vive el niño.
La familia como transmisora de cultura Además de integrar al niño a la
unidad familiar, los padres interpretan para él la sociedad y su cultura. Desde
edad temprana, le transmiten las tradiciones religiosas y étnicas, así como
los valores morales. En una sociedad cohesiva y homogénea, como los kibutz
de Israel, las personas ajenas a la familia refuerzan y amplían las enseñanzas de
los padres. Se observa poca contradicción entre la forma en que vive la familia
y las costumbres de la comunidad. Pero en una sociedad multiétnica y más
compleja, como la estadounidense, las tradiciones culturales a menudo chocan entre sí. Algunos progenitores luchan por inculcar sus valores para que los
hijos no se asimilen a la cultura de la mayoría. Expresan los valores culturales
en las actitudes ante aspectos de la vida cotidiana: comida, ropa, amigos, educación y juego.
La transmisión de la cultura no es un proceso simple. Cuanto más diversa
sea la estructura social, mayor presión se impondrá al sistema familiar. Se
vuelve más difícil transmitir los valores cuando no son claros y se encuentran
en fase de transición; esta dificultad tal vez sea el principal desafío que enfrenta
la familia moderna. Conviene tener presente que hablamos de una unidad familiar, de un ambiente social y de una cultura, pero no se trata de entidades
individuales ni fijas. El ambiente social de una persona, de por sí complejo
cuando nace, cambia de un modo constante y dinámico.
Algunas características culturales —entre éstas los tabús relacionados con
el incesto— son casi universales (Farb, 1978), no así muchas otras. Las diferencias culturales dan origen al etnocentrismo, tendencia a suponer que las
creencias, las percepciones y los valores de nuestra cultura son verdaderos,
correctos y comunes, mientras que los de otra cultura son falsos, inusuales
o totalmente alejados de la realidad. Resulta muy difícil no emitir un juicio
sobre las diferencias culturales con las que convivimos. Por ejemplo, a menudo se supone que las familias de un solo progenitor son menos representativas de los “valores familiares” que aquéllas en las que ambos progenitores
están presentes. Sin embargo, una madre soltera pobre que vive en un barrio
marginado y que le pide a su madre que le cuide al hijo puede transmitir
un mensaje claro sobre la importancia que esta institución tiene, de la misma
manera en que se transmite tal mensaje en una familia de núcleo intacto que
vive en los suburbios.
El influjo de los padres no es más que uno de los elementos del proceso
más amplio de la socialización. Se trata de un proceso permanente en que
aprendemos a funcionar como miembros de los grupos sociales: familias, comunidades, grupos de trabajo y de amigos y muchos otros. Para convertirse
en miembro de un grupo es preciso reconocer y cumplir las expectativas de
otros, entre ellos los miembros de la familia, los compañeros, los profesores
y los jefes. Sin importar si son tensas y angustiantes, o suaves y seguras,
nuestras relaciones con la gente determinan lo que aprendemos y cómo lo
hacemos.
La socialización obliga a encarar nuevas situaciones. Los niños nacen en
familias, van a la escuela; las familias se mudan a otros barrios; los adolescentes comienzan a salir con el novio y la novia; las personas se casan y crían
una familia; los ancianos se jubilan; los amigos y parientes se enferman o
mueren. Una parte esencial de la socialización consiste en adaptarse a esos
cambios a lo largo de la vida. Durante todo este proceso, el autoconcepto cambiante del individuo es una especie de filtro que amortigua el impacto del
ambiente. A diferencia de una cámara fotográfica, que capta todas las imágenes luminosas y las imprime en una película, el autoconcepto capta sólo
etnocentrismo Tendencia a suponer
que nuestras creencias, percepciones,
costumbres y valores son correctos o
normales y que los de otros son inferiores
o anormales.
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114
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
algunas en especial. De ahí que cada quien experimente el ambiente social en
forma distinta.
Influencias sociales en el desarrollo durante
el ciclo vital
influencias normadas por la edad
Cambios biológicos y sociales que por lo
regular ocurren en edades predecibles
—una combinación de herencia y de factores ambientales de la especie.
influencias normadas por la historia (llamadas también factores ambientales de
la especie) Acontecimientos históricos,
como guerras, depresión económica y
epidemias, que afectan de manera simultánea a grandes cantidades de individuos.
influencias no normadas Factores ambientales individuales que no ocurren en
momentos predecibles de la vida de una
persona.
Por último, es importante ver cómo interactúa el desarrollo del individuo con
los cambiantes factores culturales e históricos para producir generaciones y
cohortes.
Algunos investigadores estudiaron la generación nacida durante la Gran
Depresión y que en su adolescencia vivió la Segunda Guerra Mundial. Estas
personas ingresaron a la universidad o al mercado laboral durante el auge posbélico de fines de las décadas de 1940 y 1950; muchas de ellas formaron parte
de las fuerzas armadas durante la Guerra de Corea. A la guerra le sucedió un
periodo de bonanza económica y de poco desempleo. Así, el periodo durante
el que esa generación inició la adultez se caracterizó por ciertos factores históricos (Featherman y otros, 1984). Compare esta cohorte con la de los “niños del
auge de la natalidad” que nacieron después de la Segunda Guerra Mundial,
entre 1946 y 1960. Durante su niñez y adolescencia disfrutaron los beneficios
de una economía en crecimiento; su adolescencia y adultez transcurrieron en la
turbulenta década de 1960. ¿Se parecen los integrantes de estas dos cohortes?
En algunos aspectos sí, en otros de ninguna manera.
Baltes (1987; Hetherington y Baltes, 1988) señala que el desarrollo durante el ciclo vital no se limita a la interacción entre los cambios históricos
y los del desarrollo. Las influencias normadas por la edad son los cambios
biológicos y sociales que por lo regular ocurren en edades predecibles, una
combinación de herencia y factores ambientales de la especie, como vimos
al inicio del capítulo. A esta categoría pertenecen la pubertad, la menopausia
y algunos aspectos físicos del envejecimiento. También pertenecen a ella los
acontecimientos sociales predecibles como entrar en el primer grado de la
escuela, contraer matrimonio o jubilarse, hechos que ocurren en determinado
momento. Las influencias normadas por la historia (también factores ambientales de la especie) son acontecimientos históricos, entre ellos guerras,
depresión y epidemias, que afectan a grandes cantidades de individuos más
o menos al mismo tiempo.
Las influencias no normadas son factores ambientales individuales que no
ocurren en un momento predecible durante la vida. He aquí algunos ejemplos: divorcio, desempleo, enfermedad, mudarse a otra comunidad, pérdidas
o ganancias económicas repentinas, cambios de carrera y hasta la oportunidad
de conocer a alguien influyente. Todos estos eventos trascendentales pueden
ser momentos decisivos en nuestra vida (Bandura, 1982). Así, pues, el desarrollo es más que un mero producto de la edad o de la historia; abarca el tiempo
y la influencia de determinados eventos que nos afectan como grupo o como
individuos.
Baltes piensa que factores como la raza, el sexo y la clase social median tanto
el tipo como los efectos de estas influencias. Por ejemplo, la pubertad empieza
en las mujeres antes que en los varones (un efecto normado por la edad). Los
varones afroamericanos están más expuestos al desempleo (una influencia no
normada) que los de raza blanca. Los efectos del divorcio pueden ser distintos
en una familia afroamericana y en una familia blanca (Harrison y otros. 1990).
El impacto de los factores anteriores difiere según la edad. Las influencias
normadas por la edad suelen influir más en los niños y los viejos, mientras
que las influencias normadas por la historia afectan de manera más profunda
a los adolescentes y a los adultos jóvenes; a esa edad es cuando suele buscarse
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Capítulo 3
un empleo o cuando lo reclutan a uno para una guerra. Los eventos no normados pueden ocurrir en cualquier momento, pero los amigos y parientes
logran mediarlos. Sus efectos acumulativos resultan importantes sobre todo
para los viejos. En la figura 3-4 y en la tabla 3-6 se aprecia cómo interactúan
tales influencias a diversas edades en el caso de miembros de generaciones
diferentes.
Glen Elder y sus colegas (Elder y otros, 1988) ofrecen un ejemplo interesante
de cómo podrían interactuar factores normados por la historia y normados por
la edad, mediados por el sexo, para producir resultados diversos. Utilizaron un
diseño longitudinal amplio para estudiar a dos grupos de personas a partir de
la Gran Depresión. En esa época los miembros del primero eran infantes mientras que los integrantes del segundo eran escolares (cerca de 10 años de edad).
Como la recuperación de la Gran Depresión tardó alrededor de nueve años,
los miembros del primer grupo tenían entre uno y 10 años en ese periodo y los
del segundo grupo entre 10 y 18 años. Elder descubrió que los niños más jóvenes durante esos años mostraban efectos más negativos al estrés y la privación
sufridos por su familia que los que eran de mayor edad. De hecho, los segundos
a menudo trabajaban para ayudar a la familia a sobrevivir, lo que reducía la vulnerabilidad de la familia a los problemas que suelen acompañar al desempleo
y la pobreza.
Las mujeres del estudio mostraron un patrón distinto. Las más jóvenes establecían un vínculo muy sólido con su madre mientras la familia sufría problemas económicos. Así, pues, la mujeres que eran más jóvenes durante la Gran
Depresión estaban más orientadas a las metas, eran más competentes y asertivas que las adolescentes (Elder y otros, 1988).
Fuerza relativa de la influencia
Influencias normadas
por la historia
Influencias
no normadas
Influencias normadas
por la edad
Niñez
Adolescencia
Adultez
Vejez
Figura 3-4
Perfil de las influencias durante el ciclo vital Las influencias normadas por la edad y por la historia, lo mismo que las
no normadas, ejercen un influjo en forma más directa en algunas etapas de su ciclo vital.
Herencia y ambiente
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Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
116
Tabla 3–6
Suceso
histórico
Cómo influyen los sucesos históricos en varias cohortes de edad
Año de nacimiento
1912
1924
1936
1948
1960
1932
(La Depresión)
20 años de edad
(inicio de vida
independiente)
8 años de edad
(niño en edad
escolar)
1944 (Segunda
Guerra Mundial)
32 años de edad
(procreación/
carrera)
20 años de edad
(inicio de vida
independiente)
8 años de edad
(niño en edad
escolar)
1956 (Auge de la
posguerra)
44 años de edad
(edad madura)
32 años de edad
(procreación/
carrera)
20 años de edad
(inicio de vida
independiente)
8 años de edad
(niño en edad
escolar)
1968 (Guerra de
Vietnam)
56 años de edad
(prejubilación)
44 años de edad
(edad madura)
32 años de edad
(crianza/carrera)
20 años de edad
(inicio de vida
independiente)
8 años de edad
(niño en edad
escolar)
1980
años de edad
(jubilación)
56 años de edad
(prejubilación)
44 años de edad
(edad madura)
32 años de edad
(procreación/
carrera)
20 años de edad
(inicio de vida
independiente)
1972
8 años de edad
(niño en edad
escolar)
Nota: Los que iniciaron su vida independiente durante la Gran Depresión se vieron más influidos que los niños en edad escolar; en cambio, los que se labraron una carrera
durante el auge de la posguerra resintieron más los efectos que aquellos a quienes les faltaba poco para jubilarse.
De los resultados anteriores podemos extraer varias conclusiones (Stoller y
Gibson, 1994):
1. En el desarrollo influyen las características personales, los acontecimientos
de la vida por los que pasa el individuo y las formas en que se adapta a
ellos.
2. Las características personales influyen en las oportunidades que se tienen
durante los periodos históricos. Por ejemplo, es probable que un varón
adulto de raza negra que haya vivido en la década de 1950 tuviera oportunidades muy distintas a las de un varón adulto de raza blanca que vivió en la
misma época.
3. El hecho de nacer durante un periodo histórico determinado moldea la
experiencia del desarrollo. El género, la raza, el origen étnico y la clase socioeconómica también influyen en el curso de la vida.
4. Aunque los sucesos históricos moldean las experiencias de quienes nacen en
un periodo determinado, los miembros en ventaja y en desventaja de las sociedades se ven afectados de modo distinto. (Vea “Estudio de la diversidad”
en la página siguiente.)
Donald J. Hernández (1994) utilizó el concepto de curso de la vida en su
análisis de cómo ha cambiado la vida de los niños en los últimos 150 años.
Hernández concibe la vida de los niños como una “trayectoria que se caracteriza por un orden, una duración y el momento en que ocurren algunos sucesos y se dispone de ciertos recursos, así como por el número, los rasgos y las
actividades de los miembros de la familia con quienes se vive”. Los siguientes estudios de casos ejemplifican la forma en que repercuten, en nuestras actitudes, valores y habilidades, las experiencias culturales e históricas a las que
somos expuestos en varios momentos de la vida:
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Capítulo 3
Herencia y ambiente
117
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD
NIÑOS QUE SOBREVIVEN
A lo largo de la historia, los niños se
han visto obligados a crecer en ambientes sociales terribles. La persona encargada de su cuidado acaso sea un enfermo mental o un drogadicto. Quizás
el niño esté expuesto a una pobreza
opresiva, al hacinamiento o a la criminalidad. Algunos sufren varias pérdidas durante las guerras y los desastres;
otros sufren maltrato físico o un gran
abandono. Casi siempre su personalidad queda marcada para toda la vida
por estos acontecimientos. A veces se
sienten inseguros, solitarios o indefensos. Cuando llegan a la adultez, tienden
más a maltratar a los hijos, a convertirse en criminales o en drogadictos.
Algunos sufren retraso mental; otros
no pueden sostener relaciones significativas y estables.
Con todo, algunos sobreviven a las
devastadoras experiencias de la niñez
sin secuelas graves, es decir, salen adelante a pesar de un ambiente negativo.
¿Qué factores les ayudan a estos niños
resistentes? ¿Cómo aprenden las estrategias que les permiten enfrentar un estrés tan terrible?
Norman Garmezy nos cuenta la historia de un niño que crece en los barrios
bajos de Minneápolis (Pines, 1979). Este
niño vive en un departamento en ruinas con su padre, un ex convicto que
tiene cáncer, con su madre analfabeta y
con siete hermanos y hermanas, dos de
los cuales son retrasados mentales. A
pesar de un ambiente tan negativo, sus
profesores dicen que es un niño muy
competente, que es un buen estudiante
y que les simpatiza a sus compañeros.
¿Cómo lo consigue?
Luego de estudiar a cientos de niños
resistentes, los investigadores han identificado cinco características comunes:
1. Son socialmente competentes y se
llevan bien con sus compañeros y
con los adultos. A menudo, estos últimos dicen que son personas atractivas, encantadoras y dispuestas a
aprender.
2. Tienen seguridad en sí mismos. Ven
los problemas como retos y consideran que poseen una capacidad para
dominar situaciones nuevas. Garmezy
ofrece un ejemplo: una niña quería
llevar su almuerzo a la escuela como
otros niños, pero en casa no había
nada que poner entre las rebanadas
de pan. Sin desanimarse empezó a
preparar “emparedados de pan”.
Después, siempre que se veía obligada a prescindir de algo o se hallaba en una situación difícil, se decía
a sí misma que había que empezar a
“hacer emparedados de pan”.
3. A menudo son muy independientes.
Piensan por su cuenta y escuchan a
los adultos, aunque no necesariamente se dejan dominar por ellos.
4. Suelen tener pocas, pero buenas relaciones que les brindan seguridad
(Pines, 1984; Rutter, 1984), con los
compañeros, con un profesor, con
una tía o un vecino.
5. Finalmente, son personas de logros.
Algunos tienen éxito en los estudios;
otros llegan a ser buenos atletas, ar-
tistas o músicos. Disfrutan las experiencias positivas del logro; aprenden que pueden tener éxito y que
pueden influir en el ambiente.
Emmy E. Werner (1989b) y sus colegas efectuaron un estudio longitudinal
de niños resistentes que viven en Kauai
(Hawai). El estudio, que se ha prolongado por más de 30 años, reafirma que
es posible superar una niñez llena de
privaciones y que ciertos factores contribuyen a ello. De 201 niños que identificaron como expuestos a gran riesgo
por un ambiente familiar estresante, 72
se convirtieron en personas competentes y responsables capaces de cumplir
con las exigencias de la vida adulta.
Entre los factores que favorecieron la
resistencia a largo plazo se encontraba
una red de apoyo formada por los parientes, profesores y otros adultos importantes que compensaban la ausencia
de los padres. Y lo más importante:
estos niños contaban por lo menos con
una persona que les brindaba su amor
incondicional.
Con todo, todavía hay muchas cosas
que ignoramos acerca de los niños resistentes. Es compleja la interacción
del temperamento, de los talentos y
las circunstancias de su vida (el lector
interesado puede encontrar una reseña
de estas cuestiones en Basic Behavioral
Science Task Force, 1996). No obstante, la
investigación nos ayudará a entender a
los niños resistentes en situaciones más
normales, como cuando aprenden estrategias para enfrentar las tensiones
ordinarias (Anthony y Cohler, 1987).
Ruth nació en Rusia en 1913. Como integrante de una familia judía ortodoxa
con cinco hijos, sufrió la persecución cuando los soldados trataron varias
veces de matarla a ella y a su familia por sus creencias religiosas. Cuando
tenía 12 años de edad, llegó a Estados Unidos y se instaló en la ciudad de
Kansas (Missouri), donde comenzó sus estudios. Después de cuatro años, su
padre, un sastre pobre, insistió en que abandonara la escuela para que ayudara a sostener a la familia, que para entonces tenía ya siete hijos. A pesar de
su baja escolaridad, tras algunos años Ruth pudo reunir el suficiente dinero
para mudarse a la ciudad de Nueva York, donde conoció a su futuro esposo
y se casó con él. Tuvieron dos hijos que se graduaron en la universidad y
llegaron a ser profesionistas exitosos. Por las terribles experiencias de su
niñez, Ruth pasó su vida matrimonial protegida en el recinto de su familia.
Al pasar los años, su marido tomaba todas las decisiones de la familia y ella
se tornaba cada vez más temerosa e incapaz de funcionar fuera del hogar.
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118
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
Judy nació en 1948 y era la menor de tres hermanos. Su padre era abogado y su madre se dedicaba a las labores domésticas. Judy asistió a escuelas
particulares y se recibió de abogada como su padre. Cuando se le pregunta
acerca de su niñez y de su juventud, recuerda que temía a la bomba atómica
y se ocultaba debajo del escritorio en los simulacros de ataques aéreos que
se realizaban en su escuela primaria; también recuerda la Guerra de Corea,
la carrera espacial, el inicio del movimiento por los derechos humanos, el
asesinato de John F. Kennedy, la Guerra de Vietnam y el escándalo Watergate. Durante la década de 1960 se volvió una activista estudiantil, empadronó a votantes en el sur y protestó contra la Guerra de Vietnam. Cuando
asistía a la escuela de derecho, conoció y se casó con un compañero activista.
Pero ahora los dos trabajan para el gobierno y realizan labores sociales como
voluntarios. Algunas veces Judy se pregunta si su decisión de no tener familia fue correcta.
Los valores y las experiencias de la vida de estas dos mujeres se vieron moldeados por los sucesos históricos de la época que les tocó vivir. Las diferencias
entre ellas nos obligan a examinar más a fondo las relaciones entre los cambios
históricos y del desarrollo a lo largo del ciclo vital, y la forma en que el momento y la influencia de los acontecimientos repercuten de manera diferente
en cada persona.
REPASE Y APLIQUE
1.
2.
3.
4.
Defina y compare el condicionamiento clásico y el operante.
Explique el modelo de los sistemas ecológicos de Bronfenbrenner en cada nivel.
¿Cómo influyen en el desarrollo los patrones de la interacción familiar?
¿De qué manera las familias transmiten cultura y qué función desempeñan
en el proceso de la socialización?
5. Describa el modelo de Baltes de las influencias a lo largo del ciclo vital.
RESUMEN
Marco teórico para estudiar la herencia y el ambiente
■
■
La herencia de la especie es lo que los seres humanos normales tienen en común, mientras que la herencia individual son las combinaciones específicas
y únicas de genes que hereda un individuo.
Las influencias ambientales de la especie abarcan las
experiencias por las que todos debemos pasar para
desarrollarnos, mientras que las influencias ambientales individuales son las que varían de una persona
a otra. (Consulte el diagrama de estudio en la página 88.)
Cómo funciona la herencia
■
El ácido desoxirribonucleico (ADN) contiene el código genético que regula el desarrollo y el funcionamiento del organismo.
■
■
■
■
Los genes se encuentran en los cromosomas. La célula humana contiene 46 cromosomas dispuestos
en pares: el par 23 corresponde a los cromosomas
sexuales —XX en la mujer y XY en el varón.
En la mitosis, cada célula se divide y hace una réplica exacta de sí misma, formando dos células que
contienen cada una 46 cromosomas distribuidos en
23 pares.
Las células reproductoras (óvulos y espermatozoides) se forman por meiosis. Este proceso produce
gametos, células que contienen sólo 23 cromosomas
y, por tanto, la mitad del código genético del progenitor.
Se da el nombre de alelos a las formas alternas de un
mismo gen; un alelo se hereda de la madre y el otro
del padre. El conjunto total de los pares de alelos de
la célula constituye el genotipo del individuo.
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Capítulo 3
■
■
El fenotipo es la expresión real del genotipo de una
persona. La expresión de rasgos simples como el
color de los ojos depende de la combinación de los
alelos dominantes y recesivos correspondientes a
esos rasgos del genotipo.
Los rasgos más complejos provienen de una combinación de muchos pares de genes. El sistema global
de interacciones entre los genes y los pares de genes
recibe el nombre de herencia poligénica.
■
■
■
■
■
Las anomalías relacionadas con el sexo pueden deberse a cromosomas adicionales o faltantes, o a la
ruptura de cromosomas (síndrome de X frágil). Algunos de estos defectos, entre ellos la hemofilia, son
causados por genes recesivos en el cromosoma X;
por consecuencia, es más probable que se presenten
en el varón que en la mujer.
Las anomalías autosómicas también pueden deberse
a cromosomas adicionales, a genes defectuosos o a
patrones dominantes-recesivos. El defecto más común
es el síndrome Down, la causa más importante de retraso mental de origen genético.
Los futuros padres cuentan con la consejería genética para evaluar los factores de riesgo genético en la
procreación y tomar una decisión acertada.
Las modalidades más comunes de pruebas de diagnóstico prenatal son el ultrasonido, la amniocentesis
(extracción de líquido amniótico para pruebas) y el
muestreo de vello coriónico (extracción de células
fetales para pruebas).
Se han logrado avances importantes en la investigación y en el tratamiento genéticos. La terapia génica se ha aplicado a seres humanos en unos cuantos
casos.
■
■
■
■
■
■
■
Heredabilidad de conductas y de rasgos complejos
■
■
■
La evolución es el proceso por el que las especies
cambian de una generación a otra. Una teoría generalmente aceptada de cómo ocurre la evolución
es la teoría de la selección natural propuesta por
Darwin: los rasgos que permiten que un organismo
sobreviva y se reproduzca se transmiten a la siguiente generación.
Los etólogos estudian los patrones de la conducta
animal, sobre todo la que se rige por el instinto. Las
conductas humanas no son instintivas, aunque algunas parecen estar preprogramadas biológicamente.
Según los sociobiólogos, algunos patrones complejos
de la conducta social tienen un componente genético,
pero este argumento no se ha comprobado.
Los genetistas conductuales estudian las conexiones
entre conducta y características físicas, entre éstas
119
las diferencias individuales que pueden atribuirse a
factores genéticos.
En las investigaciones sobre la heredabilidad de los
rasgos se utilizan los estudios de adopción, así como
los de gemelos idénticos y fraternos.
Cómo funciona el ambiente: de lo simple a lo complejo
Anormalidades cromosómicas y genéticas
■
Herencia y ambiente
■
■
■
Hay dos tipos fundamentales de aprendizaje: el condicionamiento clásico y el operante. Otro tipo importante es el aprendizaje por observación.
En el condicionamiento clásico, se parean dos o más
estímulos y se asocian entre sí. De este modo se adquieren muchas conductas ordinarias, entre éstas las
reacciones emocionales.
En el condicionamiento operante, la conducta se adquiere en respuesta a sus consecuencias. Las consecuencias pueden ser de cuatro tipos: reforzamiento
positivo, reforzamiento negativo, castigo positivo y
castigo negativo. (Consulte el diagrama de estudio
en la página 107.)
El condicionamiento operante puede efectuarse por
medio del moldeamiento, es decir, moldeando la
conducta en cuestión mediante aproximaciones sucesivas. Las conductas ordinarias suelen moldearse
por medio del reforzamiento parcial, en el cual sólo
se refuerzan algunas de sus realizaciones.
El aprendizaje por observación y la imitación consciente participan de modo importante en el aprendizaje y en el desarrollo. Los conceptos sociales —en
especial los del yo— también influyen en lo que se
aprende.
La socialización es el proceso general por el cual el
individuo se convierte en miembro de un grupo social. Es un proceso bidireccional que tiene lugar en
todas las etapas de la vida.
El modelo de sistemas ecológicos del desarrollo humano propuesto por Bronfenbrenner contiene cuatro niveles: microsistema, mesosistema, exosistema
y macrosistema.
La familia ejerce una influencia decisiva en el tipo
de persona que el niño llegará a ser y en el lugar que
ocupará en la sociedad. Además de integrarlo a la
unidad familiar, los padres interpretan la sociedad y
su cultura para él.
De acuerdo con Baltes, el desarrollo durante el ciclo
vital consta de tres tipos básicos de factores: influencias normadas por la edad, influencias normadas
por la historia e influencias no normadas. Sus efectos son mediados por factores como la raza, el sexo
y la clase social.
La investigación longitudinal ha demostrado que en
el desarrollo influyen las características personales
del individuo, los sucesos que le ocurren y las formas en que se adapta a ellos.
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120
Parte I Introducción a la materia y el desarrollo prenatal
CONCEPTOS BÁSICOS
genes
ácido desoxirribonucleico (ADN)
ácido ribonucleico (ARN)
cromosoma
cariotipo
autosomas
cromosomas sexuales
mitosis
meiosis
gametos
alelos
genotipo
fenotipo
dominante
recesivo
homocigoto
heterocigoto
consejería genética
ultrasonido
amniocentesis
muestreo del vello coriónico
terapia génica (o terapia correctiva
de genes)
injerto genético
clonación
evolución
selección natural
etología
instinto
sociobiología
genética conductual
condicionamiento clásico
fobia
condicionamiento operante
modificación de conducta
ley del efecto
procedimiento de tiempo fuera
moldeamiento
reforzamiento parcial
modelo de sistemas ecológicos
microsistema
mesosistema
exosistema
macrosistema
etnocentrismo
influencias normadas por la edad
influencias normadas por la historia
influencias no normadas
UTILICE LO QUE APRENDIÓ
Obsérvese a usted mismo y a sus padres. ¿Se parecen
en lo físico? ¿Puede identificar los rasgos que comparte
con su madre o con su padre; por ejemplo, los ojos de
ella o la nariz de él? ¿Logra identificar las diferencias?
¿Cuál cree que sea el origen de las semejanzas y de las
diferencias?
Después examínese a usted mismo y a sus padres en
el aspecto psicológico. ¿Hay conductas, hábitos o actitudes que comparte con uno de ellos o con los dos? Fíjese
en detalles pequeños, como la forma en que usa los cu-
biertos, los alimentos que le gustan, los condimentos
que prefiere, si acostumbra levantarse temprano, permanecer de pie hasta altas horas de la noche, etc. Considere
después aspectos más globales como los rasgos de personalidad, el temperamento, la inteligencia y las formas
de resolver problemas. En todos los casos encontrará semejanzas y diferencias. ¿Por qué? ¿Qué considera que es
más importante en cada caso, la herencia o el ambiente?
Finalmente, ¿qué es más evidente, lo físico o lo psicológico?
L E C T U R A S C O M P L E M E N TA R I A S
Cart, C. S., Metress, E. K. y Metress, S. P. (1992). Biological bases of human aging and disease. Boston: Jones
y Bartlett. Obra muy amena e informativa sobre los
cambios biológicos y fisiológicos que se producen
en la adultez con los años.
Fouts, R., with Mills, S. T. (1997). Next of kin: What
chimpanzees have taught me about who we are. Nueva
York: William Morrow. Roger Fouts ofrece una interesante odisea personal de su comunicación innovadora con los chimpancés mediante el lenguaje de
signos. La narración abarca 30 años de amistad con
el famoso Washoe.
Gould, S. J. (1993). Eight little piggies: Reflections in
natural history. Nueva York: W. W. Norton. Antes
de rechazar las aseveraciones de la genética de la
conducta, quizás el lector quiera considerar estos
breves ensayos sobre la conducta animal en esta
divertida colección hecha por un famoso especialista en historia natural.
Lynch, E. W. y Hanson, M. J. (Eds.) (1992). Developing
cross-cultural competence: A guide for working with
young children and their families. Baltimore:-Paul
Brookes. Importantes aportaciones de los autores
que representan a varios grupos étnicos, culturales y
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Capítulo 3
lingüísticos; se dan ejemplos de patrones y valores
de la familia en las comunidades contemporáneas de
Estados Unidos.
Plomin, R. (1990). Nature and nurture: An introduction to
human behavioral genetics. Pacific Grove, CA: Brooks/
Cole. Este libro, breve y ameno, presenta la investigación técnica de la genética en un lenguaje accesible al público en general, sin omitir los desafíos más
interesantes del área.
Herencia y ambiente
121
Tobin, J. J., Wu, D. Y. H., & Davidson, D. H. (1989).
Preschool in three cultures: Japan, China, and the United
States. En una forma detallada, inspirada en el estudio de casos, los autores nos ofrecen una descripción viva y persuasiva de la variación cultural en la
forma en que en tres jardines de niños se cría, educa
y socializa a los alumnos.
CAPÍTULO
4
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Desarrollos físico,
cognoscitivo y lingüístico
en la infancia
TEMARIO
Neonatos
Competencias y estados del infante
Aprendizaje y habituación
Desarrollo físico y motor
¿Maduración o un sistema dinámico?
Resumen de los dos primeros años de vida
Nutrición y desnutrición del infante
Amamantamiento o alimentación con biberón
Desarrollo sensorial y perceptual
Estudio de las capacidades perceptuales
del infante
Visión
Audición
Gusto, olfato y tacto
Integración sensorial
Desarrollo cognoscitivo
La mente activa
El periodo sensoriomotor
Crítica a la teoría de Piaget
Organización y categorías perceptuales
Desarrollo cognoscitivo dentro del contexto
social
Desarrollo del lenguaje
Elementos del lenguaje
Los inicios del lenguaje
Palabras y oraciones
Procesos de aprendizaje del lenguaje
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Investigación en Hispanoamérica
Correlación entre el nivel socioeconómico y el estado nutricional de los niños de 4 a 5 años de edad
Silvia Jeanette Vega González / Cintia Liliana Torres González / Massiel Paola Cupich Durán / Juan José Gutiérrez Almuina / Martín Cisneros Castolo
Facultad de Medicina de la UACH, IMSS
Introducción: el nivel socioeconómico y los hábitos alimenticios, determinan la deficiencia en ingesta de nutrimentos y ésta a la desnutrición. En
Chihuahua, desconocemos la correlación entre el estado nutricional y el
nivel socioeconómico. El objetivo del estudio fue determinar la correlación
entre el nivel socioeconómico y el estado nutricional en niños.
Material y métodos: bajo estudio transversal, incluimos infantes de 4 a 5
años que asisten a jardín de niños durante el año 2005. Se determinó el
nivel socioeconómico conforme criterios del Instituto Nacional de Estadística, Geografía e Informática (INEGI). Se realizó encuesta de frecuencia
de consumo de alimentos. Se determinaron variables antropométricas
(peso y talla) y se clasificó el estado nutricional conforme peso-talla.
Conclusiones: se evidenció alta prevalencia de desnutrición, sobrepeso
y obesidad. El nivel socioeconómico no explica por sí solo el estado nutricional, ni el adecuado consumo de porciones alimenticias recomendadas.
Se deben realizar programas por parte del sector salud para afrontar este
problema de salud pública, que amenaza con acentuarse.
[…] La globalización ha influido notablemente en la alimentación,
al grado que la dieta de los individuos de diferentes estratos revelan
menos diferencias que en las décadas anteriores, independientemente de su nivel de ingresos. De ahí la importancia de trabajar en
conjunto con nuestra comunidad, para conocer el estado nutricional
de la misma y sugerir mejores estrategias de acción a cada miembro
de la familia, que en los niños se verá reflejada en un crecimiento,
desarrollo y mejor estado de salud, adecuando estas sugerencias de
acuerdo a cada nivel socioeconómico de las personas. El crecimiento
no solo esta determinado por la cantidad y calidad de los alimentos,
sino que está determinado por factores genéticos, neuroendocrinos y
ambientales que le otorga el grupo socioeconómico al que pertenece,
y es de esperarse que las clases sociales marginadas presenten ineludiblemente mayores riesgos de morir y enfermar, así como un crecimiento por debajo de sus potencialidades biológicas.
[…] En virtud del constante crecimiento de los niños, la valoración
del estado nutricional permite detectar y tratar con oportunidad cualquier problema que afecte su crecimiento normal, para lograr esto, es
necesario contar con indicadores nutricionales directos como son, los
estudios antropométricos, para la valoración del crecimiento. Es importante hacer una valoración, temprana del crecimiento infantil, ya
que actualmente vemos con mayor frecuencia casos de desnutrición,
lo que nos lleva a deficiencias en el crecimiento y desarrollo completo
de sus capacidades, así como casos de obesidad infantil que nos conducen a tener casos a edades más tempranas de diabetes mellitus y
cardiopatías, por citar algunos de los problemas que acarrea una mala
nutrición; hay que tener en cuenta que en edades tempranas es más
fácil la corrección de malos hábitos alimentarios dando oportunidad al
niño de tener un crecimiento normal.
[…] La desnutrición, así como el sobrepeso y la obesidad en niños
son un problema de salud pública en Chihuahua. La mayor parte de
los infantes obtuvo peso normal en relación con la talla predominando
en todos los niveles socioeconómicos, excepto en el nivel socioeconómico bajo donde se obtuvo desnutrición leve en relación con la talla.
Se encontró que la mayor parte de los infantes cursa con estatura ligeramente baja en todos los niveles socioeconómicos, excepto en el
nivel socioeconómico alto donde predominó la estatura normal.
No se encontró una correlación significativa entre el estado nutricional y el nivel socioeconómico en los niños que asisten a estos
planteles de la ciudad de Chihuahua. Por lo que nuestros resultados
nos permiten rechazar la hipótesis planteada, ya que no se observaron
diferencias significativas en el estado de nutrición en los niveles socioeconómicos estratificados.
En México existe la necesidad de contar con estudios de cobertura nacional que analicen este comportamiento, ya que de forma histórica se ha señalado que la desnutrición va de la mano de un nivel
socioeconómico menor, situación no encontrada en este estudio.
Por lo que nos lleva a plantearnos nuevas hipótesis, específicamente que el estado nutricional, es independiente del estado socioeconómico, ya que tienen importancia fundamental las diferentes
costumbres y la educación nutricional de los padres de familia, y es
recomendable no caer en la interpretación errónea de una definición
superficial de las encuestas nacionales, lo cual dificulta el tener bases
de datos sólidas y confiables para la valoración correcta del estado
nutricional en niños mexicanos, que permitan orientar acciones multidisciplinarias para afrontar esta problemática, evidenciada como grave
por las consecuencias a corto y a largo plazo.
FUENTE: Revista Médico-Científica,
Facultad de Medicina Siglo XXI de Ciencia y Arte, Chihuahua, México.
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124
Parte II
Niñez
Objetivos del capítulo
Cuando termine este capítulo, podrá:
1. Describir lo que hacen los neonatos.
2. Resumir los desarrollos físico y motor que se realizan durante la infancia.
3. Explicar los efectos de la desnutrición infantil.
4. Resumir el desarrollo perceptual durante la infancia.
5. Explicar y criticar la teoría de Piaget sobre desarrollo cognoscitivo durante la
etapa sensoriomotora.
6. Describir la función que la organización perceptual cumple en la cognición
del infante.
7. Resumir el desarrollo del lenguaje que se realiza durante la infancia.
8. Explicar las funciones que en el aprendizaje del lenguaje desempeñan la
imitación, el condicionamiento, la estructura innata del lenguaje y el desarrollo cognoscitivo.
L
os neonatos llegan al mundo con una gran capacidad de sentir el ambiente
y responder a éste. Pueden ver y oír; gustan de los sabores y perciben los
olores; sienten la presión y el dolor. Observan las cosas de una manera
selectiva. Aprenden, a pesar de que sus habilidades son limitadas. En los dos
primeros años de vida, cambian más rápida y drásticamente que en cualquier
otro periodo semejante. Algunas modificaciones son patentes: gatean, se sientan, caminan y hablan. Otras resultan más difíciles de evaluar. En realidad, no
es fácil saber con exactitud lo que ven, oyen o piensan.
Los neonatos comunican sus necesidades llorando, bostezando o con una
mirada de soslayo, pero nacen con una profunda ignorancia. No tienen un conocimiento real de la vida, del día y la noche, del yo y los otros, de lo mío y lo
tuyo, del varón y la mujer, de la madre y el padre, de hijos e hijas. Pero al cabo
de dos años piensan, razonan y expresan sus ideas y sentimientos mediante el
lenguaje. Éste, a la vez, les ayuda a estructurar lo que saben y a entenderlo. Por
el enorme poder que da el lenguaje, se considera éste como un puente hacia
fuera de la infancia y un auténtico hito en el desarrollo cognoscitivo.
Iniciaremos este capítulo analizando las competencias del neonato para explicar después lo que conocemos sobre los desarrollos físico, motor y perceptual
durante los dos primeros años de vida. Después abordaremos los desarrollos
cognoscitivo y lingüístico.
Neonatos
El primer mes es un periodo importantísimo porque el niño debe adaptarse
a vivir fuera del ambiente protegido del vientre materno. Según vimos en el
capítulo 2, el primer mes es un periodo de recuperación del proceso de nacimiento, en el que se ajustan funciones vitales como la respiración, la circulación, la digestión y la regulación de la temperatura corporal. Es, asimismo, un
periodo en que se alcanza el equilibrio entre una estimulación excesiva y una
estimulación deficiente en un cambiante entorno físico o social. ¿Está bien preparado el recién nacido para realizar todo esto?
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
125
Los investigadores del desarrollo saben
en la actualidad que los infantes realizan
respuestas y actividades mentales más
complejas de lo que se creía antaño.
Competencias y estados del infante
Hasta la década de 1960, se pensaba que los neonatos eran incapaces de una
conducta organizada y autodirigida. Así, no era infrecuente ver su mundo
como “una confusión radiante y estridente”, como lo describió William James
en 1890. Los trabajos publicados sobre el desarrollo señalaban que los niños no
utilizaban los centros superiores del cerebro hasta que cumplían casi un año de
edad y que el recién nacido veía luz y sombras, pero que no percibía objetos ni
patrones. Se pensaba que la conducta, durante las primeras semanas de vida,
era casi por completo refleja.
Las investigaciones posteriores demostraron que se habían subestimado demasiado sus capacidades. Ahora sabemos que el recién nacido es capaz de emitir respuestas organizadas y predecibles, y realizar una actividad cognoscitiva
más compleja de lo que se creía antaño. Tiene preferencias bien definidas y una
habilidad extraordinaria para aprender. Más aún, atrae en forma deliberada la
atención hacia sus necesidades.
La clave de este nuevo conocimiento es la creación de métodos más eficaces
y exactos para observar su conducta. Los primeros estudios a menudo colocaban
al niño en desventaja. Incluso si a los adultos los acostamos de espaldas para
que contemplen el techo y los cubrimos hasta el cuello con mantas, no nos parecerán muy perceptivos ni responsivos. Cuando a los neonatos se les pone
con el estómago sobre la piel de la madre en un cuarto templado, muestran un
extenso repertorio de conductas que, de lo contrario, no veríamos.
En la presente sección, explicaremos los estados de activación del infante,
sus reflejos y sus capacidades de aprendizaje temprano. Más adelante examinaremos sus capacidades sensoriales y perceptuales, así como los inicios de la
cognición activa.
Estados de activación del infante
Si vemos dormir a un recién nacido,
nos daremos cuenta de que algunas veces yace tranquilo y callado, y en otras
se agita y hace gestos. Asimismo, cuando está despierto puede estar quieto o
retorcerse y llorar. Tras observar con detenimiento su actividad, P. H. Wolff
(1966) identificó seis estados conductuales: actividad en la vigilia, llanto, inactividad alerta, somnolencia, sueño regular y sueño irregular. Estos estados se describen
en la tabla 4-1. Son regulares y siguen un ciclo diario predecible.
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126
Parte II
Niñez
Tabla 4–1 Estados de activación del infante
Actividad en la vigilia: el niño con frecuencia realiza actividades motoras en las que participa todo el
cuerpo. Tiene los ojos abiertos y la respiración es irregular.
Llanto: el niño llora y efectúa una actividad motora vigorosa y desorganizada. El llanto adopta muchas
formas: llanto de “hambre”, de “enojo”, de “dolor” o de “malestar” (Wolff, 1969).
Inactividad alerta: los ojos están abiertos, brillantes y resplandecientes. Siguen los objetos en movimiento. El niño se encuentra inactivo, con el rostro sereno.
Somnolencia: el niño se muestra muy inactivo. Abre los ojos y los cierra. La respiración es regular,
pero más rápida que en el sueño regular. Cuando abre los ojos, aparecen embotados y vidriosos.
Sueño regular: los ojos están cerrados y el cuerpo relajado por completo. La respiración es lenta y
regular. El rostro aparece relajado y los párpados permanecen inmóviles.
Sueño irregular: los ojos están cerrados, pero se observan movimientos suaves de las extremidades,
como revolverse. retorcerse y estirarse. Se observan muecas y otras expresiones faciales. La respiración
es irregular y más rápida que en el sueño regular. A veces hay movimientos oculares rápidos; éstos
pueden indicar que el niño está soñando.
La respuesta del niño a otras personas y al ambiente depende de su estado conductual. En un estado de inactividad alerta, se estimula con facilidad y responde
a los estímulos visuales o sonoros aumentando la actividad. Si ya se encuentra
en un estado activo suele calmarse cuando se le estimula. En un principio, los
recién nacidos pasan casi todo el día en un sueño regular o irregular. El porcentaje
cambia conforme madura y “despiertan” los centros superiores del cerebro. Por
ejemplo, de la cuarta a la octava semanas, duerme más de noche y menos de día.
Hay periodos más largos de inactividad alerta y de actividad en vigilia; el bebé es
más responsivo a quienes lo cuidan —lo mismo que a los investigadores.
Con gran deleite de los padres y de quienes lo atienden, a los cuatro meses
el niño normal suele dormir toda la noche. Poco a poco se incorpora a la rutina
familiar, tanto de día como de noche.
reflejos de supervivencia Reflejos
que son necesarios para adaptarse
y sobrevivir, especialmente en las primeras semanas de vida antes que los
centros superiores del cerebro asuman
el control.
reflejos primitivos Reflejos que no tienen
un evidente valor de supervivencia, pero
que quizá fueron importantes en alguna
etapa de la historia evolutiva de la humanidad.
Reflejos Los niños llegan al mundo con conductas biológicas que pueden
clasificarse como reflejos de supervivencia y reflejos primitivos. Los primeros
no son más que eso: reflejos indispensables para adaptarse y sobrevivir, sobre
todo en las primeras semanas de vida, antes de que asuman el control los centros superiores del cerebro (vea la tabla 4-2). Por ejemplo, la respiración pertenece a esta categoría, aunque está sujeta, además, al control voluntario después
de los primeros meses. La tos, el estornudo, la náusea, el hipo, el bostezo y
muchos otros reflejos no incluidos en la tabla 4-2 también están presentes en el
momento de nacer y a lo largo de la vida. En cambio, el reflejo de búsqueda y
el de succión, muy importantes para localizar el pezón y obtener leche, tienen
carácter reflejo al inicio, pero se vuelven por completo voluntarios tras unos
cuantos meses.
Si bien los reflejos primitivos no tienen un obvio valor de supervivencia, quizás han sido importantes en alguna etapa de la evolución del hombre. El reflejo
de Moro, por ejemplo, es la reacción de sobresalto del recién nacido. Cuando se
sobresaltan al oír un sonido fuerte o cuando los dejan caer, su primera reacción
consiste en extender los brazos hacia un lado, con los dedos estirados como si
fueran a sujetarse de alguien o de algo. Después, los brazos regresan poco a poco
a la línea media. Es posible, entonces, que este reflejo haya tenido un valor de
supervivencia en tiempos remotos: en el caso de caerse, los niños que se asían
del pelo corporal de su madre acaso tenían grandes probabilidades de sobrevivir. Un reflejo afín es el palmar. Cuando se les estimula la palma de la
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Capítulo 4
Tabla 4–2
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
Reflejos del neonato
Reflejos de supervivencia
Respiración: de manera refleja, los recién nacidos inhalan para obtener oxígeno y exhalan para expulsar dióxido de carbono. La respiración es permanentemente refleja y no exige un esfuerzo consciente,
aunque después de los primeros meses de vida es posible controlarla —hasta cierto punto— en forma
voluntaria.
Reflejo de búsqueda: si tocamos la mejilla de un recién nacido, volteará la cabeza hacia el estímulo y
abrirá la boca como si esperara el pezón. Este reflejo suele desaparecer a los tres o cuatro meses.
Succión: si tocamos o estimulamos la boca del infante, responderá succionando y haciendo movimientos rítmicos con la boca y la lengua. Este reflejo adquiere de manera paulatina un carácter voluntario
en los primeros meses de vida.
Reflejo pupilar: la pupila se contrae con luz brillante y cuando el niño va a dormir; se dilata con luz
tenue y cuando despierta. Es un reflejo permanente.
Parpadeo: los infantes mueven los párpados ante un objeto que se dirige con rapidez hacia sus ojos o
ante una bocanada de aire. Es un reflejo permanente.
Reflejos primitivos
Reflejo de Moro (de sobresalto): los niños se sobresaltan cuando oyen ruidos intensos o cuando se les
suelta en forma repentina a unos cuantos centímetros de la cama, por ejemplo. Primero extienden los
brazos y estiran los dedos y después recogen los brazos en el cuerpo y aprietan los dedos. El reflejo
desaparece después de unos cuatro meses.
Reflejo palmar: cuando le estimulamos la palma de la mano, el niño cierra el puño con vigor y aumenta la
fuerza si se retira el estímulo. Es un reflejo que desaparece al cabo de cinco meses aproximadamente.
Reflejo plantar: cuando colocamos un objeto o un dedo en la planta del pie cerca de los dedos, el niño
responde tratando de doblar el pie. Este reflejo se parece al palmar, sólo que desaparece como a los
nueve meses.
Reflejo de Babinski: si le tocamos ligeramente la planta del pie desde el talón a los dedos, el niño apartará los cuatro dedos pequeños y levantará el pulgar. El reflejo desaparece al cabo de unos seis meses.
Reflejo de marcha: cuando le ayudamos a sostenerse erguido con los pies contra una superficie plana
y lo movemos hacia delante, el niño camina en forma coordinada. Este reflejo desaparece al cabo de
dos o tres meses.
Reflejo de natación: los infantes tratarán de nadar en forma coordinada, si los metemos al agua sobre
el vientre. El reflejo desaparece después de seis meses más o menos.
Tónico del cuello: cuando le volteamos la cabeza, el niño extenderá el brazo y la pierna de ese lado y
flexionará los miembros del lado opuesto, en una posición como de esgrima. El reflejo desaparece en
un plazo aproximado de cuatro meses.
mano con un objeto —digamos, con el dedo o un lápiz—, sus dedos se cierran con fuerza apretándolo. De hecho, algunos neonatos pueden asirse con
suficiente fuerza como para sostener su peso durante un minuto (Taft y
Cohen, 1967).
Los reflejos primitivos suelen desaparecer en los primeros meses de vida y,
por tanto, poseen un valor de diagnóstico: si no desaparecen en el tiempo señalado, tal vez indiquen la presencia de problemas neurológicos.
Aprendizaje y habituación
Es fácil observar el aprendizaje desde el nacimiento. Los neonatos se tranquilizan
al escuchar sonidos, canciones o arrullos conocidos. Su habilidad temprana para
imitar las expresiones faciales demuestra aprendizaje. Con los perfeccionados
127
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128
Parte II
Niñez
Algunos reflejos del recién nacido: reflejo de búsqueda (izquierda), reflejo de marcha (en medio) y reflejo de succión (derecha).
métodos de observación actuales se ha recabado información útil sobre la capacidad de aprender respuestas bastante complejas. La capacidad de voltear
la cabeza se ha utilizado en muchos experimentos de aprendizaje. En uno de
los primeros estudios del condicionamiento (Papousek, 1961), se enseñó a un
grupo de recién nacidos a voltear a la izquierda para obtener leche siempre
que sonara una campana. Por la misma recompensa aprendieron a volverse a
la derecha ante el sonido de un zumbador. Después se invirtieron la campana y
el zumbador; los niños aprendieron con rapidez a voltear en la dirección apropiada.
habituación Proceso de acostumbrarse
a ciertas clases de estímulos y dejar de
responder a ellos.
método de habituación Para estudiar
las capacidades perceptuales del infante,
los investigadores lo acostumbran a
ciertos estímulos y luego los cambian.
Experimentos clásicos sobre el aprendizaje infantil Como la succión
queda bajo el control voluntario desde muy temprano, se ha usado en muchos estudios del aprendizaje de neonatos y de sus preferencias visuales. Jerome Bruner y sus colegas (Kalnins y Bruner, 1973) evaluaron si los niños
podían controlar la succión cuando ésta estaba ligada a otras recompensas
que no fueran la alimentación. Se conectaron chupones a un proyector de
transparencias. Si succionaban, se enfocaba la transparencia; si no lo hacían,
la imagen aparecía borrosa. Los investigadores descubrieron que los neonatos, algunos de tres semanas de edad, aprendían con rapidez a enfocar la
imagen y se adaptaban pronto en caso de que se invirtieran las condiciones.
En otras palabras, aprendieron también a dejar de succionar con tal de enfocar la imagen.
También hubo otros experimentos en los que los recién nacidos aprendían a
encender una luz, volteando la cabeza a la izquierda (Papousek, 1961). Pero entonces ocurrió algo muy interesante, que revela un factor esencial de su aprendizaje llamado habituación. Al cabo de un tiempo, ya no les interesaba encender
la luz; era como si el juego les hubiera aburrido. Se reavivaba su interés si se
invertía el problema, pero pronto volvían a aburrirse.
La habituación es una forma de aprendizaje que consiste en acostumbrarse
a los estímulos y dejar de responder a ellos; cumple una importante función
de supervivencia a lo largo del ciclo vital. Los infantes, por ejemplo, necesitan
adaptarse a los estímulos no significativos o ignorarlos; por ejemplo, el ligero
roce de su ropa o los sonidos constantes del ambiente (ruidos del radiador,
provenientes de la calle). La habituación dio lugar también a una importante
técnica de investigación. En el método de habituación, los investigadores
acostumbran al niño a ciertos estímulos para estudiar sus capacidades perceptuales. Por ejemplo, la respuesta de un recién nacido a la aparición de un tono
ligeramente alto es un ritmo cardiaco más rápido, un cambio de respiración y,
algunas veces, llanto o aumento de la actividad general. Pero, de persistir el
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
129
tono, el niño se habitúa pronto o deja de responder. Entonces, se modifica un
poco el tono. Si reaparece la respuesta, será evidente que el niño ha percibido
la diferencia.
Evaluación
En los primeros días de vida del niño, los hospitales llevan a
cabo evaluaciones que incluyen un examen neurológico y una valoración de
la conducta. La escala de evaluación conductual para neonatos de Brazelton
(1973) se emplea en muchos de ellos. Las 44 mediciones de la prueba se agrupan en siete categorías conductuales: habituación, orientación, tono y actividad
motora, cambio de estado, regulación de estado, estabilidad autónoma y reflejos (véase
la tabla 4-3). Así, aunque la escala incluye pruebas neurológicas usuales, evalúa además las capacidades conductuales del recién nacido y su responsividad
social.
Los neonatos emiten diferentes respuestas a estímulos nuevos, prolongados
o ligeramente molestos. Unos pueden detectar, atender y habituarse con facilidad a los cambios del entorno; otros son menos sensibles y algunos más son demasiado sensibles e irritables —conductas que disminuyen el lapso de atención
y la adaptabilidad. La escala de Brazelton evalúa las competencias y los patrones de respuesta del recién nacido; así, suministra información temprana sobre
su personalidad y su desarrollo social. Cuando los padres observan cómo aplica
el médico la escala, se vuelven más sensibles a las capacidades e individualidad
de su hijo (Parke y Tinsley, 1987). Los padres pueden recibir una capacitación,
en particular tratándose de hijos “difíciles”, que les enseñe lo que deben esperar
y los métodos para responder al comportamiento de sus pequeños.
REPASE Y APLIQUE
Tabla 4–3
1. Explique los estados de activación del niño y cómo cambian durante los primeros meses de vida.
2. ¿Qué reflejos del recién nacido son necesarios para la supervivencia y cuáles no? Explique por qué.
3. ¿Cómo saben los investigadores que los neonatos aprenden? ¿De qué manera aplican sus conocimientos sobre la habituación para descubrir las capacidades perceptuales de los neonatos?
Agrupamientos en la escala de evaluación
de la conducta neonatal
Habituación: ¿con qué rapidez se acostumbra el niño a la luz, a la campana, a la sonaja o al pinchazo
de un alfiler?
Orientación: ¿cuánto tarda el niño en tranquilizarse y voltearse hacia una luz, una campana, una voz
o un rostro?
Tono y actividad motores: ¿qué fuerza y estabilidad muestra la actividad motora?
Cambio de estado: ¿con qué rapidez y facilidad pasa el niño del estado de sueño al de alerta? ¿Y al
llanto?
Regulación del estado: ¿cómo se tranquiliza o se calla el niño? ¿Con qué facilidad se calma?
Estabilidad autonómica: ¿reacciona el niño ante los ruidos con temblores o con sobresaltos raros?
Reflejos: ¿se observan respuestas regulares e intensas a los 17 reflejos?
Fuente: adaptado de Lester, Als y Brazelton (1982).
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130
Parte II
Niñez
Desarrollo físico y motor
La infancia es una época de descubrimiento perceptual y motor. Los infantes
aprenden a reconocer rostros, alimentos y rutinas conocidas. Exploran flores,
insectos, juguetes y su propio cuerpo. Cada día les brinda oportunidades para
descubrir personas, objetos y procesos en el ambiente. Y el descubrimiento no
sólo es interesante, sino que, además, facilita el aprendizaje y la adaptación.
¿Maduración o un sistema dinámico?
Cada día brinda al niño nuevas oportunidades de descubrimiento.
Durante décadas los psicólogos del desarrollo estudiaron en forma exhaustiva
las características de la maduración. Arnold Gesell (1940), pionero de la especialidad, observó a cientos de infantes y niños. Registró los detalles de cuándo
y cómo aparecían ciertas conductas: gatear, caminar, correr, recoger una pastilla, cortar con tijeras, manipular un lápiz o dibujar figuras humanas. Basándose
en los datos obtenidos, elaboró informes pormenorizados de las capacidades
de los niños normales a distintas edades.
En los niños sanos y bien alimentados que observó, la conducta que estudiaba seguía una secuencia ordenada y predecible. Si conocía la edad de un
niño, Gesell podía predecir no sólo su estatura y su peso aproximados, sino
también lo que el niño sabía o podía hacer. Llegó a la conclusión de que el
desarrollo no depende de manera esencial del ambiente. Por el contrario, creía
que, en un ambiente normal, la mayor parte de sus logros provienen de un programa biológico interno. La conducta aparece en función de la maduración.
La teoría de Gesell y su método presentan algunas limitaciones. Los niños a
quienes estudió pertenecían a la misma clase socioeconómica y la misma comunidad, así que el ambiente común pudo haber hecho que su desarrollo fuera similar. Ahora sabemos que los niños criados en contextos sociales o históricos muy
distintos se desarrollan de manera muy diferente de los que se describen en los
programas de Gesell. Por ejemplo, los infantes estadounidenses contemporáneos
comienzan a caminar solos entre los 11 y 13 meses de edad y no a los 15 como
apuntó Gesell, posiblemente porque han cambiado las formas de atenderlos. En
la década de 1930, pasaban más tiempo descansando y acostados de espaldas que
hoy, de modo que no practicaban mucho las habilidades que facilitan la marcha.
Se observan, además, diferencias culturales en el inicio de la marcha. En general, los niños afroamericanos caminan unas semanas antes que los de raza
blanca. Los de las Antillas, sea en Jamaica o en el este de Londres, suelen caminar
un mes antes que otros niños londinenses. La diferencia se debe a que sus madres los masajean y estimulan el ejercicio vigoroso (Hopkins, 1991). Los niños
criados en algunas aldeas guatemaltecas tardan un mes más en caminar, pues
allá pasan el primer año de vida confinados en chozas pequeñas y oscuras, no
juegan con ellos, rara vez les hablan y están mal alimentados (Kagan, 1978).
La aportación de Gesell no deja de ser importante, pese a las limitaciones de
su investigación. Si utilizamos sus hallazgos de modo riguroso y sin exagerar su
valor, tendremos por lo menos un punto de referencia de los hitos evolutivos
con que comparar el desarrollo de cada niño. Pero no olvide que los de Gesell
son promedios y nada más; los niños normales varían mucho en cuanto a la
edad en que adquieren conductas basadas en la maduración. Se desarrollan a
su propio ritmo y dentro del contexto de su entorno sociocultural.
Los psicólogos contemporáneos han ido mucho más allá de los estudios de
Gesell al analizar la forma y los procesos de la adquisición de competencias.
Los desarrollos perceptual, motor, cognoscitivo y emocional se dan de manera
coordinada dentro de un contexto social. El niño alcanza la mano para tomar
un objeto atractivo y lo acerca para examinarlo mejor. El niño que empieza
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
131
Gesell observó que muchas conductas
del infante aparecen en una secuencia
ordenada y predecible en niños sanos y
bien alimentados.
a dar sus primeros pasos, camina vacilante hacia los brazos extendidos de una
madre que lo anima. Y entonces, explora el mundo desde una nueva perspectiva.
El desarrollo motor está ligado de manera estrecha a los desarrollos perceptual,
cognoscitivo y social. Cuerpo, cerebro y experiencia ejercen una mutua influencia (Thelen, 1987, 1989). Los desarrollos físico y motor no sólo tienen lugar por
la maduración, sino en un sistema dinámico de competencias que aumentan y
se complementan (Bushnell y Boudreau, 1993; Lockman y Thelen, 1993).
Resumen de los dos primeros años de vida
Los primeros cuatro meses Hacia los cuatro meses, la mayoría de los niños
ya duplicaron su peso (en la figura 4-1 se aprecia las tasas de crecimiento en
cuanto a estatura y peso durante los dos primeros años de vida). La piel pierde
el aspecto que tenía cuando la criatura acaba de nacer y el cabello fino con
que nace empieza a reemplazarlo el cabello permanente. Los ojos comienzan
a enfocarse. Cuando está despierto, balbucea feliz y sonríe ante los estímulos
agradables.
Al nacer, el tamaño de la cabeza representa casi la cuarta parte de la longitud total del cuerpo; pero a los cuatro meses el cuerpo empieza a crecer y a
alargarse con mucha mayor rapidez que la cabeza, y las proporciones cambian
de manera notable (vea la figura 4-2). En la juventud, la cabeza constituye apenas una décima parte de la altura total del cuerpo.
Los dientes y los huesos del niño también están cambiando. En algunos, el primer diente brota entre los cuatro y los cinco meses. Muchos huesos son todavía
cartílagos blandos. Tienden a doblarse ante la presión y pocas veces se fracturan.
En cambio, los músculos se estiran con facilidad, aunque se lesionan cuando, por
ejemplo, se toma al niño de los brazos y se le columpia (Stone y otros, 1973).
La mayor parte de los reflejos del recién nacido suelen desaparecer al segundo
y tercer meses, y los reemplazan de manera gradual acciones voluntarias.
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Parte II
Niñez
Diagrama de estudio • Resumen de las competencias del infante
Edad
(en meses)
Percepción
Conducta motora
Lenguaje
Cognición
4
Observación
activa
Sigue los objetos con
la vista; percibe los
colores, discrimina
las formas y enfoca
casi tan bien como
un adulto; responde a
sonidos de apenas 43
dB; voltea la cabeza
hacia los sonidos
(campanas, voces)
Mantiene erguida la
cabeza y el pecho;
coge objetos; rueda
sobre el estómago y
queda boca arriba
Balbucea, susurra;
imita sus propios
sonidos
Recuerda los objetos y
los sonidos; descubre
y examina sus manos
y dedos; comienza a
participar en juegos de
interacción social
(reproduce la imitación
que quien lo cuida hace
de sus sonidos)
8
Empieza el
movimiento
Responde a sonidos
de 34 dB; tiene una
visión y una audición
integradas; domina
ya el alcance guiado
por la vista
Se sienta y se pone
de pie sin apoyo;
gatea, se arrastra,
se desplaza en
andaderas; se pasa
los objetos de una
mano a otra
Imita algunos sonidos
repetidos del habla
“ma-ma”, “pa-pa”;
balbucea sonidos
más complejos
Discrimina entre rostros
conocidos y desconocidos;
muestra ansiedad ante
extraños; busca los
objetos escondidos;
participa en juegos
sociales más complejos;
imita algunos gestos y
acciones de los adultos
12
Primeras palabras, primeros
pasos
Camina con apoyo;
puede atenazar;
comienza a comer sin
ayuda
Entiende y emplea
unas cuantas palabras, entre ellas “no”
Busca un objeto escondido
en su lugar habitual, no
en el lugar donde lo vio
por última vez; conoce
la separación entre él
y el cuidador, y ejerce
la decisión; comienza
a simular mediante la
representación simbólica
de actividades conocidas
(comer, beber, dormir)
18
Juego de
simulación
Camina sin sostén;
logra un mejor
dominio al alimentarse; puede apilar
dos o más bloques;
sabe garabatear
Combina dos palabras para formar una
oración; menciona las
partes del cuerpo e
imágenes conocidas
Entiende el concepto de
permanencia del objeto;
trata de usar las cosas
en sus aplicaciones
comunes; incluye a una
segunda persona en el
juego de simulación que
comprende juegos de
imitación (“lectura”)
24
Final de la
infancia
Camina, corre, sube
escaleras; pedalea
un triciclo; puede
lanzar por encima de
la mano
Sigue instrucciones
verbales simples;
combina tres o más
palabras
Se sirve de unos objetos
para representar otros
(una escoba para
representar un caballo, un
saco para representar
un sombrero)
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
133
Figura 4-1
A cierta edad, en cerca de 50 por ciento de los infantes, el peso y la estatura disminuyen en las regiones más oscuras
de la gráfica; en tanto que para cerca de 15 por ciento, disminuyen en las regiones más claras. Por tanto, en promedio,
80 por ciento de ellos tendrá un peso y una estatura situados entre las regiones oscura y clara de la gráfica. Advierta
que, con el tiempo, aparecen diferencias mayores de peso y estatura dentro del intervalo normal del crecimiento.
Estatura (del nacimiento a los 24 meses)
91
Peso (en kilogramos)
Estatura (en centímetros)
86
81
76
71
66
61
56
51
0
2
4
6
8 10 12 14 16 18 20 22 24
Edad (en meses)
Peso (del nacimiento a los 24 meses)
14.5
13.6
12.7
11.8
10.9
10
9.1
8.2
7.3
6.3
5.5
4.5
3.6
2.7
0
2
4
6
8 10 12 14 16 18 20 22 24
Edad (en meses)
Por ejemplo, al bien coordinado reflejo de marcha lo reemplaza un pataleo
menos coordinado (Thelen, 1989). La transición de los reflejos al control de los
centros superiores del cerebro marca el periodo en que ocurre con mayor frecuencia el síndrome de muerte repentina del infante (“Tema de controversia”,
página 134).
El descubrimiento personal también suele comenzar en este periodo. El niño
descubre sus manos y sus dedos; pasa mucho tiempo observándolos, estudiando sus movimientos, juntándolos y cogiendo una mano con la otra.
Figura 4-2
El desarrollo cefalocaudal (de la cabeza hacia
abajo) y proximodistal (del centro hacia el exterior) que vimos en el crecimiento prenatal continúa después del nacimiento; las proporciones
del cuerpo del recién nacido cambian en forma
radical durante la infancia.
2 meses
(fetal)
5 meses recién nacido 2 años
(fetal)
6 años
12 años 25 años
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134
Parte II
Niñez
TEMA DE CONTROVERSIA
EL SÍNDROME DE MUERTE
INFANTIL REPENTINA
Este síndrome es la causa más frecuente
de muerte entre los niños de dos semanas a seis meses de edad. Cada año se
registran cerca de 10,000 fallecimientos. Se define como la muerte repentina
de un infante o niño sin que se descubra una causa médica en la necropsia.
Algunas veces llamada “muerte de
cuna”, el síndrome suele ocurrir sin
previo aviso mientras el niño duerme.
Si bien los investigadores han tratado en vano de detectar la causa exacta,
han identificado las circunstancias en
que tiende a ocurrir. El riesgo aumenta
si la madre estuvo enferma durante el
embarazo o si no recibió atención prenatal. Con el síndrome se relacionan a
menudo el tabaquismo y el consumo de
drogas. El riesgo es elevado entre niños
cuya madre fuma y sufre anemia (Bulterys y otros, 1990). Se ha comprobado
que el tabaquismo duplica el riesgo.
habilidades motoras finas Competencia
en el uso de las manos.
Muchos de los niños que fallecen
presentan graves problemas respiratorios y digestivos una semana antes.
Los hijos segundo y tercero también
presentan mayor riesgo que los primogénitos. Se ha observado que los que
mueren más tarde por el síndrome han
sido menos activos y responsivos que
sus hermanos.
La muerte suele ocurrir por la noche
cuando el niño duerme, cualquiera que
sea su posición (Shannon y otros, 1987).
Las investigaciones recientes, sin embargo, indican que el riesgo puede ser
mayor en los niños a quienes se pone
a dormir en decúbito prono (sobre el
estómago) (Dwyer y otros, 1991). Por
esta investigación y otros estudios que
relacionan la posición y el síndrome, la
Academia Estadounidense de Pediatría
recomienda colocar al niño sobre la espalda o apoyarlo de costado sobre la
almohada (AAP Task Force on Infant
Positioning and SIDS, 1992). No obstante, observe que la recomendación es
más importante para los niños con alto
riesgo que para el resto de la población.
El síndrome de muerte infantil repentina parece ocurrir con mucho mayor
frecuencia en el invierno. Aunque los investigadores aún no descubren la causa
fisiológica, se sospecha la existencia de
irregularidades en el sistema nervioso
autónomo, sobre todo en su relación
con las funciones respiratoria y cardiaca
(Shannon y otros, 1987). Las investigaciones recientes revelan que algunos
infantes nacen con un centro respiratorio inmaduro. Este defecto, combinado
con otros problemas como enfermedad,
enfriamientos de la cabeza o exposición
al aire frío o al humo, puede cesar la
respiración. Se ha comprobado que
la estimulación vestibular por el mecimiento contribuye a disminuir la apnea
(interrupción de la respiración) que a
menudo se asocia con el síndrome.
De los cinco a los ocho meses A los ocho meses, el aspecto general del
niño no difiere sustancialmente del que tenía a los cuatro meses, aunque ha ido
ganando peso de manera gradual. El cabello es más espeso y largo. Las piernas
están orientadas de modo que las plantas de los pies ya no quedan una frente
a otra.
Hacia los cinco meses, la mayoría de los niños logran un importante hito denominado alcance guiado por la vista: pueden extender las manos, tomar un objeto atractivo y acercárselo; a menudo se lo meten a la boca. En cambio, durante
el primer mes de vida reaccionarán ante éste abriendo y cerrando las manos,
agitando los brazos y, quizás, abriendo la boca, pero todavía sin conseguir la
coordinación de esos movimientos en un acto completo. Alcanzar con éxito
algo exige una percepción precisa de la profundidad, control voluntario de los
movimientos de los brazos y poder ejercer presión, así como la capacidad para
organizar estas acciones en una secuencia (Bruner, 1973). Durante los primeros cinco meses de vida, el niño se sirve de la información visual para realizar
exploraciones directas con los dedos (Rochat, 1989). Con el tiempo combina,
en una secuencia, movimientos de alcance, prensión y se lleva los objetos a la
boca; entonces, su mundo se transforma: puede explorar de modo más sistemático los objetos —utilizando las manos, los ojos y la boca de manera individual o combinada (Rochat, 1989). Las habilidades motoras finas, que exigen
el uso de manos y dedos, siguen perfeccionándose. A los cinco meses, el niño
ha pasado de una prensión refleja a una prensión articulada voluntaria. A los
ocho meses casi todos los infantes pueden pasarse objetos de una mano a otra;
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
135
Muchos niños de ocho meses empiezan
a participar en juegos sociales como
“esconderse tapándose los ojos”.
y algunos saben utilizar el pulgar y el dedo para asir. Por lo común, pueden
golpear dos objetos, a menudo con alegría y sin interrupción.
También se perfeccionan las habilidades motoras gruesas, aquéllas en que
se emplean los músculos más grandes o todo el cuerpo. La mayoría de los
niños de ocho meses pueden sentarse y permanecer sentados sin apoyo si se
les pone en la posición adecuada. Si se les pone de pie, muchos pueden mantenerse erguidos sosteniéndose de algún apoyo. Algunos caminan apoyándose en los muebles. Se recomienda poner fuera de su alcance todas las cosas
valiosas y los objetos pequeños que pueden llevarse a la boca. Algunos niños
aprenden a gatear (con el cuerpo sobre el suelo) o a arrastrarse (sobre manos y
rodillas). Otros se desplazan sirviéndose de las manos y de los pies. Y otros “se
deslizan” sentados.
En relación con el gateo que se da a los ocho meses y después, conviene
mencionar la interesante serie de estudios efectuados por Karen Adolph y
sus colegas (1977), que demuestran las capacidades de los niños cuando gatean hacia arriba y hacia abajo de pendientes de diversos ángulos. Por ejemplo, sin entrenamiento previo, niños de ocho meses y medio de edad subieron pendientes muy inclinadas sin dudarlo; después, quizá tras examinar la
bajada, siguieron subiendo y tuvieron que ser rescatados por los experimentadores. En cambio, los niños mayores (de 14 meses) discriminaban más: subían caminando por las pendientes y luego se deslizaban hacia abajo con mucha
cautela.
A los ocho meses, muchos niños empiezan a participar en juegos sociales que los hacen reír, y a casi todos les gusta darle y quitarle un objeto a un
adulto. Otro juego que aprenden con rapidez consiste en dejar caer un objeto,
ver a alguien recogerlo y volverlo a tirar —otra fuente de interminable deleite
para algunos pequeños.
De los nueve a los 12 meses A los 12 meses, la mayoría de los niños pesan
el triple de lo que pesaban al nacer. Las niñas tienden a pesar un poco menos
que los varones.
habilidades motoras gruesas Destrezas
en que intervienen los músculos más
grandes o todo el cuerpo y que también
muestran perfeccionamiento.
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136
Parte II
Niñez
A los 12 meses muchos infantes exploran
de manera activa su ambiente.
En general, la mitad de los niños de 12 meses se sostienen de pie sin ayuda
y empiezan a caminar. Como ya mencionamos, la edad en que comienzan a
caminar depende del desarrollo individual y de factores culturales.
La capacidad de pararse y caminar le da al niño una nueva perspectiva visual. La
locomoción le permite una exploración más activa. Puede meterse en las cosas,
subirse o colocarse debajo de ellas. Su mundo se ha ampliado una vez más. El
desarrollo motor se ve estimulado por cosas nuevas e interesantes que lo invitan
a verlas y examinarlas. La exploración de otros niveles y habilidades favorece el
desarrollo cognoscitivo y perceptual (Bushnell y Boudreau, 1993; Thelen, 1989).
A los 12 meses manipula en forma activa su entorno. Deshace nudos, abre armarios, jala juguetes y trenza los cables de las lámparas. Su recién adquirida
capacidad de atenazar con el pulgar frente al índice, le permite recoger pasto,
cabellos, cerillos, insectos muertos, casi cualquier cosa. Ahora puede encender la
televisión, abrir ventanas e introducir objetos en los enchufes, por lo que es necesaria una supervisión más o menos constante y una casa “a prueba de niños”.
Ahora, los niños juegan y se “ocultan” de la gente cubriéndose los ojos. Juegan con un adulto a rodar un balón hacia atrás y hacia delante, y arrojar objetos pequeños, compensando con persistencia su falta de habilidad. Muchos
comienzan a comer sin ayuda, usando una cuchara y sosteniendo su vaso. Sus
modales en la mesa no son los mejores, pero marcan el inicio del cuidado personal independiente.
Dieciocho meses A esta edad los niños pesan cuatro veces más que al
nacer, pero se ha reducido la tasa de incremento de peso. Casi todos caminan
solos. Algunos no son capaces de subir escaleras y les cuesta mucho patear
un balón, porque no pueden sostenerse sobre un solo pie. También les resulta
casi imposible pedalear triciclos o brincar.
A los 18 meses los niños pueden apilar dos o cuatro cubos o bloques para
construir una torre, y a menudo se las arreglan para garabatear con una crayola o un lápiz. La capacidad de comer sin ayuda ha mejorado en forma considerable, y pueden quitarse algunas prendas de vestir. Muchas de sus acciones
imitan lo que ven hacer a la gente: “leer” una revista, barrer el piso o charlar en
un teléfono de juguete.
A los 18 meses, la mayoría de los niños
pueden caminar solos y les gusta llevar o
empujar juguetes.
atenazar Método por medio del cual se
sostienen objetos, desarrollado hacia los
12 meses de edad, y que consiste en que
el pulgar se opone al índice.
Veinticuatro meses Al celebrar su segundo cumpleaños, los niños suelen pesar
cuatro veces más que al nacer y la tasa del crecimiento sigue estabilizándose.
El niño de esta edad, por lo general, pedalea un triciclo, salta con los dos
pies en el mismo sitio, logra hacer equilibrio por poco tiempo sobre un pie y
arroja un balón. Sube escaleras. Gatea y se mete en los objetos y a los muebles,
se coloca debajo o arriba de ellos. Vacía agua, moldea barro, estira lo que puede
estirarse, dobla lo maleable. Transporta objetos en carros y vagones. Explora,
prueba y manipula su mundo físico en todas las formas imaginables. Los niños
de dos años también pueden vestirse y desnudarse sin ayuda.
Si les dan una crayola o un lápiz, garabatean y se sienten fascinados con las
marcas mágicas que aparecen. Pueden apilar seis a ocho bloques o cubos para
construir torres así como construir también un “puente” de tres bloques. Su
juego espontáneo con bloques muestra correspondencia de formas y simetría.
En suma, los desarrollos físico y motor son procesos complejos y dinámicos
durante los dos primeros años de vida. Para que el niño crezca, es necesario
atender sus necesidades básicas. Debe dormir lo suficiente, sentirse seguro, recibir cuidados adecuados y tener experiencias idóneas y estimulantes. Los sistemas de desarrollo —por ejemplo, las habilidades motoras y las perceptuales— se
complementan. También el desarrollo del cerebro depende de la información que
el niño recibe de sus acciones y exploraciones sensoriales (Lockman y Thelen,
1993). El contexto social en el que crece el niño favorece u obstaculiza estos sistemas interactivos (Hazen y Lockman, 1989; Thelen y Foge, 1989). Sin embargo,
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
todavía queda mucho por conocer sobre cómo interactúan la maduración del cerebro y la experiencia en las incontables formas en que se modifican las estructuras cerebrales (vea, por ejemplo, a Nelson y Bloom, 1997).
Nutrición y desnutrición del infante
Estados Unidos es quizá la nación mejor alimentada del mundo, pero muchos
de sus habitantes todavía sufren deficiencias nutricionales. Por ejemplo, en
1992 un programa nacional destinado a las familias de bajos ingresos señaló
que entre 20 y 24 por ciento de los niños pobres padecían anemia por deficiencia de hierro (Pollit, 1994). Se han dado a conocer cifras similares en relación con
otras deficiencias nutricionales.
Durante los primeros 30 meses de vida las deficiencias serias tienen efectos
que pocas veces se eliminan más tarde. El crecimiento físico se deteriora de
manera permanente, lo que provoca que los niños y los adultos tengan menor
estatura, lo mismo que retrasos en la maduración y el aprendizaje (Waterlow,
1994). Se registran, asimismo, déficits a largo plazo en el tamaño del cerebro,
junto con déficits de atención y de procesamiento de información.
En el mundo, sobre todo en los países subdesarrollados, la situación tiende
a empeorar (vea la figura 4-3). Se estima que 86 por ciento de los niños nacen
en estos países, en los que más de 40 por ciento pasa por periodos de desnutrición por lo menos moderada (Lozoff, 1989).
Hay dos tipos básicos de desnutrición: una cantidad total insuficiente de alimentos o cantidades inadecuadas de ciertas clases de alimento. Respecto del primero, la inanición (o insuficiencia alimentaria grave) genera deficiencias en la
ingestión de proteínas y de calorías totales, lo que origina un estado de marasmo.
Se deterioran los músculos y se agota la grasa almacenada, aunque no se observan efectos negativos a largo plazo si el periodo de inanición es relativamente
Figura 4-3
Consumo mundial de calorías y áreas de hambruna
Nutridos de manera
adecuada
de 2500 a 3000 calorías diarias
Desnutridos
menos de 2000 calorías diarias
Bien nutridos
de 3000 a 3500 calorías diarias
Mal nutridos
Supernutridos
de 2000 a 2500 calorías diarias
más de 3500 calorías diarias
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138
Parte II
Niñez
breve. Otro tipo de desnutrición grave, denominado kwashiorkor, se debe a una
deficiencia proteínica. El término, que en swahili significa “niño destronado”, se
refiere a una práctica africana consistente en dejar a un lactante en el hogar de
parientes para el destete si la madre vuelve a embarazarse. El niño sufre la deficiencia proteínica al ser privado de la lecha materna rica en estos nutrientes. Los
efectos del kwashiorkor en los tres primeros años de vida pueden ser muy nocivos a la larga, porque el desarrollo del cerebro se ve afectado en forma directa.
Para muchos niños, la falta de proteínas durante la infancia inicia un ciclo descendente que limita seriamente su potencial. En Barbados, se estudió a 129 niños
hasta los 11 años de edad que habían nacido sanos, pero que sufrieron desnutrición durante el primer año de vida. Con un vigoroso programa de salud pública
y de alimentación, lograron recuperarse en todos los aspectos del crecimiento físico; pero en un examen escolar aplicado a los 11 años de edad mostraron un déficit promedio de 12 puntos en comparación con sus compañeros de iguales características (Galler, 1984). ¿Qué salió mal? Surgieron dos hechos en un riguroso
estudio de seguimiento por medio de entrevistas con los padres, informes de los
maestros y observación de los niños. Primero, su conducta se caracterizaba por
impulsividad y déficit de atención. Segundo, sus padres, que en su mayoría habían pasado por un periodo de desnutrición proteínica, presentaban síntomas de
depresión y de poca energía. No eran capaces de crear un ambiente estimulante,
bien orientado o estable para sus hijos (Salt y otros, 1988). En los estudios dedicados a la desnutrición proteínica es común observar, además de niños impulsivos
y desatentos, depresión y desesperación en los padres (Lozoff, 1989).
Los programas de suplementos alimenticios, combinados con la educación,
a veces dan excelentes resultados hasta en los casos de desnutrición grave. En
un estudio efectuado en Bogotá (Colombia), los niños que habían recibido suplementos en los tres primeros años de vida mostraron mucho menos retraso
en el crecimiento y un mejor funcionamiento general que los grupos de comparación que no participaron en el programa. La mejoría era evidente incluso tres
años después de suspender los suplementos (Super y otros, 1990).
En Estados Unidos son raras las formas graves de desnutrición, pero son
muy frecuentes las deficiencias de proteínas y de hierro. Muchas personas que
pueden costear una buena dieta consumen a menudo demasiadas “calorías vacías” en alimentos ricos en carbohidratos, pero pobres en proteínas, en vitaminas y en minerales. Muchos de los que ingieren muy pocas calorías no están en
posibilidades de adquirir alimentos ricos en proteínas. Además, la dieta de los
pobres por lo general no aporta vitaminas A y C, riboflavina ni hierro (Eichorn,
1979), sustancias indispensables para el funcionamiento de un cuerpo sano,
para la acción del sistema inmunológico y el desarrollo del cerebro.
Amamantamiento o alimentación con biberón
Si bien el amamantamiento es más nutritivo que la alimentación con biberón, son
muchos otros factores los que influyen en
la decisión de la madre.
La leche es la principal fuente de nutrientes para los infantes. Se emplea casi en
forma exclusiva durante los seis primeros meses y, junto con alimentos sólidos,
durante los siguientes seis a 12 meses. En el mundo muchas mujeres optan por
amamantar a sus hijos. La leche de una madre bien alimentada contiene una combinación muy balanceada de nutrientes, además de anticuerpos que protegen al
niño contra las enfermedades. Hasta la leche de una madre mal alimentada proporciona casi los nutrientes adecuados, a menudo a costa de su propia salud.
La leche materna es adecuada para la generalidad de los niños, y los bebés
amamantados tienden a sufrir menos problemas digestivos que los que son alimentados con biberón. Además, la leche materna siempre está fresca y lista a la
temperatura adecuada, no requiere refrigeración y por lo regular es estéril. Es
lo mejor para la salud del niño, a menos que la madre esté muy enferma, siga
una dieta inadecuada o consuma alcohol y drogas.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
139
Pese a las ventajas anteriores, muchas madres prefieren alimentar a sus hijos
con biberón. Si bien no causa molestias ni problemas nutritivos a la mayoría de
los niños en los países desarrollados, la transición a fórmulas comerciales ha
originado una desnutrición generalizada en los países más pobres: la mortalidad infantil es mucho más elevada entre los niños que las ingieren que en los
que son amamantados (Latham, 1977). Cuando la gente no tiene dinero para
comprar los costosos sustitutos de la leche, sobreviene la desnutrición. Además, muchos niños mueren cuando la fórmula comercial se diluye con agua
contaminada, pues les transmite enfermedades intestinales.
¿Por qué unas madres amamantan a sus hijos y otras optan por el biberón?
Al parecer, una buena alimentación es sólo uno de muchos factores que inciden
en la decisión. Sin duda influyen factores culturales, personales (como dedicar
tiempo al trabajo y al cuidado del niño, las obligaciones sociales, y la disponibilidad de personas que aceptan alimentar de pecho), e incluso influyen las políticas del país. Por ejemplo, hasta hace poco en Estados Unidos no había una
política de permiso laboral por maternidad. A muchas mujeres que regresaban
al trabajo pocas semanas después del nacimiento de su hijo les resultaba difícil
combinar el empleo de tiempo completo con el amamantamiento.
Destete e introducción de alimentos sólidos
En los países desarrollados, algunas madres empiezan a destetar a sus hijos entre los tres y los cuatro
meses e incluso antes; otras siguen amamantándolos hasta los dos o tres años.
Aunque el amamantamiento prolongado pocas veces se da en las madres estadounidenses de clases media y alta, dos o tres años es un periodo habitual en
ciertas subculturas estadounidenses y en las de otros países.
Por lo general, entre los tres y cinco meses los niños empiezan a aceptar alimentos colados. Casi siempre comienzan con cereales simples como arroz y,
luego, varios cereales y purés de frutas, seguidos por verduras y carnes coladas. Algunos niños son alérgicos a ciertos alimentos; otros no tienen problemas y
comen todo lo que se les da. A los ocho meses casi todos empiezan a comer una
amplia variedad de alimentos de preparación especial y por lo regular consumen menos leche.
El destete es un momento crítico por la posibilidad de desnutrición, como
vimos. La vulnerabilidad es mayor en los niños destetados de un año cuya familia no puede costear alimentos nutritivos. Sobreviven con dietas a base de
papas fritas, cereales secos y galletas, alimentos que aportan calorías, pero
pocos nutrientes. Sin embargo, aunque haya bastante leche o alimentos nutritivos disponibles, tal vez no quieran beber la cantidad suficiente de leche en una
taza ni comer alimentos ricos en proteínas.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿Por qué los investigadores consideran que el desarrollo físico y motor
constituye un sistema dinámico?
2. ¿Cuáles son los hitos del desarrollo motor durante los dos primeros años?
3. Dé un ejemplo de la forma en que el contexto social moldea el desarrollo
motor de los infantes. ¿Cómo pueden aplicar este conocimiento quienes los
cuidan para estimular el desarrollo motor?
4. ¿Cuáles son los efectos a corto y largo plazos de las dos clases de desnutrición? ¿Cómo podemos aplicar lo que hemos aprendido acerca de la utilidad
de los suplementos alimenticios?
5. ¿Por qué la leche materna es por lo general mejor para la salud del niño?
¿En qué circunstancias podría no ser mejor?
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140
Parte II
Niñez
Desarrollo sensorial y perceptual
¿Los recién nacidos distinguen los patrones y los detalles de los objetos? ¿Ven el
color y la profundidad? ¿Oyen un susurro? ¿Tienen sensibilidad al tacto? Las investigaciones señalan que todos estos sentidos funcionan ya al nacer. Por tanto, la
sensación —traducción de la estimulación externa en impulsos nerviosos— está
muy desarrollada en ellos. En cambio, la percepción —proceso activo que consiste
en interpretar la información proveniente de los sentidos— es limitada y selectiva.
La percepción es un proceso cognoscitivo que organiza la información sensorial y
la interpreta. Se desarrolla con rapidez en los primeros seis meses, seguida de una
depuración que se prolonga durante los primeros años de vida.
Estudio de las capacidades perceptuales del infante
sensación Registro simple del estímulo
por un órgano sensorial.
percepción Proceso complejo por el
cual la mente interpreta la información
sensorial y le da significado.
paradigma de la novedad Plan de investigación que se sirve de la preferencia
del infante por estímulos novedosos
sobre los conocidos para investigar su
capacidad de distinguir las diferencias de
sonidos, patrones o colores.
método de la preferencia A los infantes
se les permite escoger entre los estímulos
que verán o escucharán. El investigador
registra a cuáles presta mayor atención.
Si un niño siempre dedica más tiempo a
uno de los dos estímulos, la preferencia
indica que es capaz de percibir una diferencia y de responder a ella de manera
deliberada.
paradigma de la sorpresa Método de
investigación con que se prueban la memoria del infante y sus expectativas. No
puede registrar lo que recuerda o espera,
pero reacciona con sorpresa cuando no
se cumplen sus expectativas.
Las mediciones fisiológicas básicas aportan información sobre las reacciones
de los infantes a la estimulación ambiental. La actividad del corazón, las ondas
cerebrales y la respuesta eléctrica de la piel ofrecen información indirecta respecto a lo que perciben y entienden. Los investigadores emplean, además, imágenes muy complejas de los movimientos de los infantes; por ejemplo, el movimiento de los ojos o la manipulación. Pero estos resultados de la tecnología no
representan más que una parte de la respuesta. Es igualmente importante un
buen paradigma (método o modelo) de investigación.
El condicionamiento clásico y operante, que explicamos en el capítulo 3,
pueden servir para evaluar las capacidades sensoriales y de memoria del infante. En pocas palabras, no podemos condicionarlo a que responda a estímulos
que no es capaz de percibir.
Una estrategia muy útil para medir sus competencias es el paradigma de la
novedad, que guarda estrecha relación con el método de habituación ya descrito. El recién nacido pronto se cansa de observar la misma imagen o de jugar
con el mismo juguete. Se acostumbra a los estímulos visuales repetidos y a menudo muestra desinterés pues voltea la vista en otra dirección. Si se le da la
opción entre un juguete conocido y otro desconocido, casi siempre preferirá el
segundo, siempre y cuando perciba la diferencia. Los investigadores aplican
esta técnica al diseñar experimentos para determinar la mínima diferencia de
sonido, patrón o color que puede percibir.
Otra estrategia frecuente es el método de la preferencia: al niño se le permite elegir los estímulos que verá o escuchará. Los investigadores registran el
estímulo al que presta más atención. Si dedica más tiempo a uno de los dos, la
preferencia señala que percibe una diferencia y responde de manera intencional a ella. Este método puede combinarse con conductas como la de succión.
El paradigma de la sorpresa es un medio útil para estudiar la comprensión
que el infante tiene del mundo que lo rodea. El ser humano suele registrar lo
novedoso —mediante una expresión facial, una reacción física o una respuesta
verbal— cuando ocurre algo inesperado o cuando, por el contrario, no sucede
algo esperado. Podemos evaluar las reacciones de sorpresa del infante midiendo los cambios de la respiración y la frecuencia cardiaca, lo mismo que
observando simplemente sus expresiones faciales o movimientos corporales.
Visión
De las investigaciones sobre la anatomía sabemos que nacemos con una serie
completa e intacta de estructuras visuales. Aunque la mayor parte de ellas se
desarrollarán en los siguientes meses, los neonatos poseen algunas habilidades
visuales. Los ojos son sensibles a la brillantez; las pupilas se contraen bajo luz
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
brillante y se dilatan en la oscuridad. Los neonatos tienen cierto control sobre los
movimientos oculares y pueden seguir visualmente un objeto —digamos un rostro o la pluma luminosa del médico— mientras se mueve frente a su campo visual.
Enfocan de manera óptima la vista en objetos a una distancia de 17.8 a 25.4 centímetros, y los que se encuentran más lejos aparecen borrosos. Así, pues, casi no
distinguen los detalles de los objetos que están situados en el extremo más distante de una habitación (Banks y Salapatek, 1983). No tienen una convergencia
fina de los ojos, o sea, no pueden enfocar los dos ojos sobre un punto. Tampoco,
enfocar bien hasta el final del segundo mes de vida (Fantz, 1961).
Es evidente que el recién nacido percibe visualmente su ambiente dentro de ciertos límites, porque es selectivo en cuanto a lo que observa. Prefiere mirar patrones
de relativa complejidad. Se fija principalmente en los bordes y en los contornos de
los objetos, en especial las curvas (Roskinski, 1977). Por tanto, muestra gran sensibilidad ante el rostro humano (Fantz, 1958). No es, pues, sorprendente que suela
adquirir la capacidad de reconocer el rostro de su madre desde los primeros días.
Un experimento de Carpenter (1974) demostró que los recién nacidos pueden reconocer el rostro de la madre a las dos semanas de haber venido al mundo. Con
el método de la preferencia, mostró a cada niño fotografías de su madre y de una
mujer desconocida; los niños de dos semanas preferían mirar a su madre. En algunos casos voltean la cabeza para no ver un rostro desconocido (MacFarlane, 1978).
Uno de los ejemplos más notables de la percepción visual del neonato es su
capacidad para imitar expresiones faciales, la cual se ha demostrado en niños
de no más de dos o tres días de nacidos. Los investigadores aguardan hasta que
el neonato está alerta, tranquilo y no muy hambriento, y por lo tanto más receptivo (Gardner y Karmel, 1984). El niño y el adulto se observan, y éste realiza
una serie aleatoria de expresiones ensayadas, como apretar los labios, sacar la
lengua y abrir la boca. Entre una y otra muestra una expresión neutra. El análisis de las grabaciones de video revela una correspondencia extraordinaria en la
imitación que hace el infante de las expresiones del adulto (Meltzoff y Moore,
1989). Se ha señalado que los neonatos realizan tales conductas en respuesta a
varios estímulos y que no se trata estrictamente de una imitación; al parecer,
ven los estímulos y responden a éstos en una forma selectiva que por lo menos
se parece a la imitación.
¿Qué importancia tienen las preferencias visuales del niño? Las primeras
competencias conductuales, como contemplar objetos conocidos (digamos, el
rostro de la madre o del padre) e imitar las expresiones faciales, son factores
que contribuyen a desarrollar y mantener el apego inicial entre hijo y progenitores. El niño que explora el rostro de su madre o que se calma cuando su
padre lo sostiene hace que los padres se sientan competentes.
Desarrollo temprano de la percepción visual Entre los primeros cuatro
y seis meses de vida, mejoran con rapidez las capacidades visuales del niño.
Explora con los ojos su mundo aun antes de que pueda tomar las cosas o gatear.
La capacidad de enfocar mejora en forma acelerada; los niños de tres a cuatro
meses enfocan la vista casi con la misma eficacia que los adultos (Aslin, 1987).
La agudeza visual también mejora de manera impresionante (Banks y Dannemiller, 1987; Fantz y otros, 1962).
La discriminación del color mejora en forma constante en el primer año.
Aunque los recién nacidos pueden distinguir los colores brillantes, prefieren
los patrones en blanco y negro a los cromáticos entre el mes y los primeros dos
meses de vida, quizá porque ofrecen mayor contraste. A los dos meses prefieren colores más sutiles como el azul, el violeta o el gris ceniciento. A los cuatro
meses pueden discriminar la mayoría de los colores y a los seis su percepción
cromática es casi igual a la del adulto (Bornstein, 1978; Maurer y Maurer, 1988;
Teller y Bornstein, 1987).
141
La coordinación de la visión con el alcance
—alcance guiado por la vista— es uno de
los hitos del desarrollo.
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142
Parte II
Niñez
Los sentidos del niño muestran una sintonía fina. Por ejemplo, un recién nacido
puede reconocer el rostro de su madre a
las dos semanas de nacido.
Como ya señalamos, desde el principio el niño es selectivo con lo que ve.
Prefiere patrones novedosos y de relativa complejidad y rostros humanos. Con
todo, algunas de las preferencias cambian en el primer año. El recién nacido
mira sobre todo los contornos del rostro. A los dos meses observa rasgos internos como los ojos. A los cuatro meses prefiere un rostro de facciones regulares
a un rostro deformado. A los cinco meses se fija en la boca de la persona que
habla y a los siete responde a expresiones faciales completas.
¿Los cambios anteriores se deben a la forma en que madura el sistema nervioso?
Por ejemplo, se ha descubierto (Bornstein, 1978) que los niños de cuatro años prefieren los colores puros a los matizados y que miran más tiempo las líneas perpendiculares que las inclinadas. Bornstein señala que los infantes prefieren esos
estímulos porque desencadenan más “descargas nerviosas” en el cerebro. En otras
palabras, buscan activamente cosas que provoquen la actividad nerviosa.
Otras mejoras importantes de la visión tienen lugar en los primeros seis
meses de vida. Entonces los niños controlan mejor los movimientos oculares;
pueden seguir los objetos móviles con mayor constancia y durante periodos más
largos (Aslin, 1987). Pasan más tiempo observando y escrutando el entorno. En
el primer mes, apenas dedican entre 5 y 10 por ciento del tiempo a explorar en
comparación con 35 por ciento que dedican a los dos meses y medio (White,
1971). A los tres o cuatro meses, se sirven también del movimiento, lo mismo
que de la forma y la posición espaciales, para ayudarse a definir los objetos de
su mundo (Mandler, 1990; Spelke, 1988).
Percepción de profundidad y de distancia Un aspecto fundamental de la
percepción visual consiste en distinguir que algunos objetos están más cercanos y otros más alejados. Aun con un ojo cerrado (visión monocular), podemos determinar la distancia aproximada de los objetos. Los que se encuentran
próximos a nosotros parecen más grandes y bloquean la vista de los más distantes. Si cerramos un ojo y mantenemos inmóvil la cabeza, lo que se ve se
parece a una fotografía bidimensional. Pero si movemos la cabeza, el mundo
cobra vida en su aspecto tridimensional. Si utilizamos los dos ojos (visión
binocular), no tenemos que mover la cabeza. La vista con el ojo izquierdo y con
el derecho varía ligeramente. El cerebro integra las dos imágenes, dándonos
información sobre la distancia y la profundidad.
Un tema que desde hace mucho ha interesado a los investigadores es saber
con exactitud cuándo desarrolla el niño la percepción de profundidad. ¿Está el
cerebro programado para integrar las imágenes de los dos ojos y obtener información acerca de la distancia o del tamaño relativo? ¿Puede utilizar la información obtenida al mover la cabeza para ver el mundo en tres dimensiones?
Aunque la ausencia de convergencia de los ojos quizá limite la percepción
de profundidad en el recién nacido, parece que su cerebro puede integrar las
imágenes binoculares de manera rudimentaria. La percepción temprana quizá
no es muy compleja, porque sus ojos no están bien coordinados y el niño todavía no ha aprendido a interpretar toda la información transmitida por los ojos.
La visión binocular tarda unos cuatro meses en aparecer (Aslin, Smith, 1988).
Sin embargo, aun los niños de seis semanas se valen de las señales espaciales
para reaccionar de manera defensiva. Esquivan, parpadean o muestran otras formas de evitación cuando un objeto parece dirigirse hacia ellos (Dodwell y otros,
1987). A los dos meses reaccionan en forma defensiva ante un objeto que sigue
una trayectoria de colisión. Además, prefieren las figuras tridimensionales a las
bidimensionales. A los cuatro meses pueden quitarse de un manotazo y con suficiente precisión un juguete que oscile frente a ellos. A los cinco meses muestran un
alcance bien controlado y guiado por la vista, como ya apuntamos. Sin embargo,
los niños de cinco años con un parche en uno de los ojos alcanzan los objetos con
menos exactitud. Y cuando se les permite elegir entre dos objetos, uno más cerca
que otro, no siempre seleccionan al más cercano (Granrud y otros, 1984).
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
En un método clásico con el que se evalúa la percepción de profundidad del
infante, se utiliza el “abismo visual” creado por Eleanor Gibson y sus colegas
(Gibson y Walk, 1960) para simular cierta profundidad. El abismo consiste en un
cubo con dos superficies a niveles distintos una de otra, sobre las cuales hay
un enorme y pesado vidrio. El vidrio se encuentra a ras de una de las superficies
y a cierta distancia (altura) de la otra, lo que da la impresión de un precipicio. Los
niños de seis meses o mayores se niegan a gatear sobre el precipicio. Los más jóvenes que todavía no saben gatear muestran interés, no malestar, al ser colocados
en el precipicio (Campos y otros, 1970). Tales datos indican que los niños más pequeños también son capaces de discriminar señales espaciales de profundidad.
Estudios posteriores se han concentrado en los factores que determinan si los
niños cruzarán el lado profundo. Si la madre lo alienta, puede convencerse al infante de que lo atraviese si la profundidad es relativamente pequeña (Kermoian y
Campos, 1988). Pero se negará a cruzar si la madre le señala que el lado profundo
es peligroso, hablándole llena de ansiedad o expresando temor por otros medios.
En suma, al parecer entre los cuatro y seis meses se desarrolla cierto conocimiento de las señales visuales a partir de la percepción de la profundidad
(Yonas y Owsley, 1987). El significado de la distancia o de la profundidad se
aprende en forma más gradual, a medida que el niño comienza a desplazarse
en su ambiente. La maduración sensorio-perceptual y el ambiente psicosocial
interactúan para guiar el desarrollo.
Audición
Es evidente que los recién nacidos oyen. Se sobresaltan al escuchar sonidos
fuertes. Se tranquilizan con sonidos de tono bajo como los arrullos, y se agitan
cuando oyen silbidos y chirridos. Pero ¿qué tan compleja es la audición en el
recién nacido?
Las estructuras anatómicas del oído están bien desarrolladas en el recién nacido (Morse y Cowan, 1982). Sin embargo, en las primeras semanas de vida hay
un exceso de líquido y de tejido en el oído medio; y por tanto se considera que
la audición está tapada —como cuando tenemos un resfriado. Por otra parte,
las estructuras del cerebro que transmiten e interpretan la información auditiva no están del todo desarrolladas al nacer el niño. Las estructuras cerebrales
relacionadas con la audición seguirán desarrollándose hasta los dos años de
edad (Aslin, 1987; Morse y Cowan, 1983; Shatz, 1992).
Sin embargo, a pesar de las limitaciones anteriores el recién nacido responde
ante varios sonidos. Incluso en el primer mes de vida es muy sensible a los sonidos del habla (Eimas, 1975). Muestra una preferencia por la voz humana. Por
ejemplo, prefiere escuchar una canción cantada por una mujer a oírla tocada en un
instrumento musical (Glen y otros, 1981). Puede localizar la fuente de los sonidos.
Desde los primeros días de vida vuelve la cabeza hacia el sonido o la voz. Pero,
curiosamente, se ha comprobado que los niños muestran una pérdida temporal de
esta capacidad en el segundo mes y la recuperan en el tercero (Muir y Field, 1979).
Desarrollo temprano de la percepción auditiva La agudeza auditiva
mejora de manera considerable en los primeros meses. Aunque el líquido del
oído medio tarda meses en disiparse, los recién nacidos muestran cambios en
sus frecuencias cardiaca y respiratoria al escuchar niveles de tono como los de
una conversación telefónica. En los siguientes ocho meses responden a sonidos
cada vez más suaves (Hoversten y Moncur, 1969). Los sonidos pueden tranquilizarlos, ponerlos en estado de alerta o molestarlos. Los sonidos rítmicos o de
baja frecuencia por lo general los calman. Los tonos fuertes, repentinos o de alta
frecuencia los molestan. Tales conductas significan que su percepción está bastante bien desarrollada en los primeros seis meses de vida.
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144
Parte II
Niñez
El infante presta mucha atención a la voz humana. A los cuatro meses sonreirá
más al oír la voz de su madre que otra voz femenina. A los seis meses muestra malestar al escuchar la voz de su madre si no puede verla, y la madre no lo tranquiliza si le habla desde otro cuarto, quizá mientras prepara la comida o el biberón.
Un aspecto importante de la audición en el primer año de vida es la capacidad de distinguir entre los sonidos del habla y los otros. En el primer mes
de vida el niño percibe sutiles diferencias entre sonidos hablados, como “te” y
“de” (Eimas, 1975). Más adelante podrá distinguir entre algunas vocales y consonantes. De hecho, en el primer año capta a veces diferencias en los sonidos
del habla que el adulto no detecta (Maurer y Maurer, 1988).
Gusto, olfato y tacto
Incluso los neonatos muestran preferencias de gusto bien definidas.
Los sentidos del gusto y del olfato funcionan perfectamente en el momento del
nacimiento. El neonato discrimina sabores dulces, salados, agrios y amargos,
como se aprecia en sus expresiones faciales (Rosenstein y Oster, 1988). Reacciona
de manera negativa ante los olores penetrantes y se siente atraído por algunos
olores agradables como los de la madre que lo amamanta (Making y Porter, 1989).
A los seis días de nacido, el infante puede distinguir el olor de su madre del de
otra persona y prefiere el de la madre (MacFarlane, 1978; Makin y Porter, 1989).
Los sentidos del tacto y del oído están bien desarrollados incluso en los
niños nacidos antes de término. Las caricias periódicas a niños prematuros en
la incubadora facilitan la regulación de la respiración y de otros procesos orgánicos. El reflejo de búsqueda es uno de los más eficaces en ellos. Basta sostener
sus brazos o sus piernas para tranquilizarlos. Un efecto similar se consigue fajándolos (Brazelton, 1969).
Integración sensorial
Por lo general los investigadores coinciden en que los sentidos individuales están
presentes en el momento del nacimiento; pero discrepan respecto de su integración o coordinación total. Por ejemplo, en relación con la audición y con la visión,
¿cuándo sabe un recién nacido que determinado sonido proviene de un objeto?
Las investigaciones señalan que los sentidos están integrados al nacer o que
se integran pronto y con rapidez. En un estudio se permitió que un grupo de
infantes succionara dos chupones, uno con bordes y otro liso. Cuando se les
quitaba y se les mostraba los dos chupones, fijaban la vista más tiempo en el que
acababan de sentir en la boca (Meltzoff y Borton, 1979). En otro experimento, a
niños de cuatro meses se les mostraron dos películas con una pista sonora que
correspondía sólo a una de éstas. Preferían ver la película correspondiente al sonido (Kuhl y Meltzoff, 1988), lo cual indica una integración visual-auditiva.
Por supuesto, también debe aprenderse la integración sensorial, y en especial la perceptual. El niño necesita aprender qué sonidos corresponden a qué
estímulos visuales, qué aspecto y textura tiene la piel tersa, qué aspecto tiene
un perrito ruidoso, etc. Al parecer posee una tendencia innata a buscar este tipo
de nexos cognoscitivos. Después, la integración se desarrolla con rapidez durante el primer año. En un estudio (Rose y otros, 1981) se comprobó que aun
cuando los niños de seis meses podían identificar a veces de manera visual
un objeto que habían tocado o que estaban tocando, los de mayor edad lo hacían mucho mejor. Las investigaciones sobre el abismo visual concuerdan al respecto. Los infantes de corta edad reconocen la profundidad en el abismo, pero
no necesariamente lo consideran peligroso; el interés supera su temor. Los niños
más grandes, con un mayor nivel de integración, temen más al lado profundo.
La conducta y las emociones se integran con el tiempo debido a la interacción
entre experiencia y maduración.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
145
Aun cuando su madre lo anime, el niño
no gateará más allá del borde del abismo
visual.
REPASE Y APLIQUE
1. Resuma las capacidades visuales del recién nacido y sus efectos en la interacción entre progenitor e hijo.
2. Resuma las capacidades auditivas y sus efectos en la interacción entre progenitor e hijo.
3. ¿Cómo aplican los investigadores los paradigmas de la novedad y de la preferencia al diseñar experimentos para estudiar el desarrollo perceptual del
infante?
4. ¿Por qué los investigadores piensan que los sentidos se integran al nacer o
poco después?
Desarrollo cognoscitivo
La cognición es una serie de procesos interrelacionados mediante los cuales obtenemos y utilizamos conocimientos relacionados con el mundo. Abarca el pensamiento, el aprendizaje, la percepción, el recuerdo y la comprensión. El desarrollo
cognoscitivo designa el crecimiento y perfeccionamiento de estos procesos. En la
presente sección, examinaremos varios métodos con que se estudia y se describe
el desarrollo cognoscitivo que tiene lugar durante los dos primeros años de vida.
La mente activa
En opinión de muchos teóricos, el infante asume un rol activo en su desarrollo
cognoscitivo. Ésta es la postura fundamental de Jean Piaget. Para él, el hombre es
un ser activo, alerta y creativo que posee estructuras mentales, denominadas esquemas, las cuales procesan información y la organizan. Con el tiempo los esquemas se convierten en estructuras cognoscitivas más complejas, según señalamos
en el capítulo 1. Este desarrollo se lleva a cabo en una serie de etapas que pueden
comenzar a edades diferentes, pero que siempre siguen la misma secuencia.
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146
Parte II
Niñez
El periodo sensoriomotor
Piaget dio el nombre de periodo sensoriomotor a la primera etapa del desarrollo. El niño llega al mundo preparado, con amplias capacidades sensorioperceptuales y motoras para responder al ambiente. Según Piaget, los patrones
conductuales básicos —que comienzan como reflejos— le permiten elaborar
esquemas por asimilación y acomodación. Los esquemas preexistentes como
observar, seguir con la vista, succionar, asir y llorar son las estructuras básicas
del desarrollo cognoscitivo. En los siguientes 24 meses se transforman en los
primeros conceptos de los objetos, de las personas y del yo. En conclusión, la
inteligencia comienza con la conducta sensoriomotora.
Es pequeño el repertorio de esquemas
conductuales del infante. Observar, llevarse las cosas a la boca, coger y golpear
son las formas en que interactúa con el
ambiente.
Adaptación Los esquemas del infante se desarrollan y se modifican por
medio de un proceso que Piaget (1962) llamó adaptación, es decir, la tendencia
general a ajustarse al ambiente y a incorporar en forma mental sus elementos.
Describe el ejemplo de cómo Lucienne, su hija de siete meses de edad, jugaba
con un paquete de cigarrillos. A diferencia de un niño de dos años, que podría
(lamentablemente) sacar un cigarrillo y fingir que lo fuma, Lucienne trataba el
paquete como si fuera uno de los juguetes u objetos que estaba acostumbrada
a manipular. Sus únicos esquemas eran observar, meterse cosas a la boca, coger
y golpear. En otras palabras, asimilaba el paquete de cigarrillos a sus esquemas
actuales (vea el capítulo 1).
Con cada nuevo objeto, el niño introduce cambios pequeños en sus patrones de actividad. Se acomodan nuevos objetos con la acción de coger y llevarse
las cosas a la boca. De manera gradual los patrones se modifican y los esquemas sensoriomotores básicos se transforman en capacidades cognoscitivas de
mayor complejidad. Comenzando por las reacciones circulares, conductas simples
y repetitivas de índole predominantemente refleja, se realiza casi por accidente
gran parte del aprendizaje del infante. Ocurre una acción y el infante la ve, la oye
o la siente. Por ejemplo, tal vez vea sus manos delante de su rostro. Al moverlas
descubre que puede cambiar lo que ve: prolongar el suceso, repetirlo, detenerlo
o reanudarlo. En las primeras reacciones circulares, descubre su propio cuerpo.
Las reacciones posteriores incluyen la forma de utilizar el cuerpo o a sí mismo
para cambiar el ambiente, como cuando hace que un juguete se mueva.
Tabla 4–4 Esquema de las seis etapas del desarrollo
sensoriomotor propuestas por piaget
Etapa
periodo sensoriomotor Primer periodo
de Piaget del desarrollo cognoscitivo (del
nacimiento a los dos años, aproximadamente). Los infantes usan esquemas
de acción —observar, coger, etc.— para
conocer su mundo.
adaptación En la teoría de Piaget, es el
proceso mediante el cual los esquemas
del infante se elaboran, se modifican y se
desarrollan.
Edad
Características principales
Uno
0–1 mes
Ejercitación de reflejos: succión, prensión, observación, escucha
Dos
1–4 meses
Adaptaciones de los patrones sensoriales y motores básicos (por
ejemplo, succionar diversos objetos)
Tres
4–8 meses
Aprender estrategias para hacer durar los estímulos visuales
interesantes
Cuatro
8–12 meses
Las acciones se vuelven más propositivas; búsqueda breve de
los objetos escondidos
Cinco
12–18 meses
Exploración activa mediante ensayo y error (el “pequeño científico”)
Seis
18–24 meses
Pensar antes de hacer, valiéndose de combinaciones mentales
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
147
Etapas sensoriomotoras Piaget consideraba que el periodo sensoriomotor
consta de las seis etapas que se describen de manera breve en la tabla 4-4. Si bien
una explicación pormenorizada de cada una rebasa el ámbito de este libro,
vamos a examinar algunos de los procesos y logros cognoscitivos que se alcanzan a lo largo de éstas.
Juego con objetos Los logros a menudo sutiles en el juego con objetos son importantes para el desarrollo cognoscitivo. Entre los cuatro y cinco meses el niño
suele estirar la mano, asir los objetos y sostenerlos. Estas habilidades aparentemente simples, junto con el perfeccionamiento de las habilidades perceptuales,
le permiten jugar con los objetos en una forma cada vez más diversa. Recuerda
los hechos repetidos, adecua sus acciones a varios objetos y comienza a entender el mundo social mediante la simulación y la imitación. En otras palabras, el
juego sienta las bases de un pensamiento y de un lenguaje más complejos.
El juego con objetos pasa por etapas identificables, comenzando por simples exploraciones hacia los cinco meses (Garvey, 1977). A los nueve meses casi
todos los niños exploran los objetos: los mueven de un lugar a otro, invierten
su posición y los prueban golpeándolos contra otros. Todavía no conocen su
uso ni su función. A los 12 meses los examinan con detenimiento antes de llevárselos a la boca. De los 15 a los 18 meses tratan de utilizarlos correctamente.
Por ejemplo, fingen beber de una taza o peinarse el cabello con un cepillo de
juguete. A los 21 meses usan en forma correcta muchos objetos. Tratan de alimentar una muñeca con una cuchara, la ponen en el asiento del conductor en
un camión de juguete o abren con la llave una puerta imaginaria. El juego se
vuelve realista a los 24 meses de edad. Las niñas llevan su muñeca a pasear y
los niños ponen en el orden correcto los camiones y remolques cuando los alinean. Las muñecas son personas imaginarias para la niña de tres años de edad.
La hacen salir de casa, cortar leña, volver al hogar y encender una chimenea
imaginaria (Bornstein & O’Reilly, 1993; Fein, 1981).
Imitación Resulta fácil observar que, a los dos años, abundan las imitaciones del mundo circundante en el juego con objetos. Sin embargo, la imitación
se inicia de manera muy simple en la infancia temprana.
En los dos primeros meses de vida el niño realiza imitaciones esporádicas
mientras juega con quien lo cuida. Como ya apuntamos, el recién nacido puede
imitar las expresiones faciales. Pero estas imitaciones desaparecen entre los dos y
tres meses y reaparecen al cabo de varios meses (Meltzoff y Moore, 1989).
Entre los tres y cuatro meses, el niño comienza a jugar con su madre a “hablarse”, actividad en que parece tratar de reproducir los sonidos de la voz de ella.
Pero casi siempre la madre empieza el juego imitando a su hijo, de modo que no
es fácil saber quién imita a quién (Uzgiris, 1984). Entre los seis y siete meses el
niño sabe imitar gestos y acciones con gran precisión. Los primeros ademanes
imitados son aquéllos para los que ya tiene esquemas de acción como alcanzar y
asir. Para los nueve meses el niño puede imitar gestos nuevos como golpear un
objeto contra otro. En el segundo año comienza a imitar series de acciones o de
gestos. En un principio sólo imita las acciones que él mismo escoge. Más tarde
imita el cepillado de los dientes o el uso de la cuchara y el tenedor. Algunos logran el control de esfínteres imitando a un niño mayor o a quien los cuida.
¿La imitación exige acaso una representación mental de la acción? ¿Refleja
la acción del pensamiento? Piaget estaba convencido de que hasta una imitación simple constituye una mezcla compleja de esquemas conductuales. Predecía
por eso que los niños no serían capaces de imitar acciones nuevas hasta cumplir por lo menos nueve meses de edad. Y pensaba, asimismo, que la imitación
diferida —imitar algo que ocurrió horas o hasta días antes— exige habilidades
cognoscitivas que no se observan en los primeros 18 meses de vida.
Entre los seis y siete meses, el niño ha
mejorado en forma notable su capacidad
de imitar gestos y acciones.
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148
Parte II
Niñez
Con todo, al parecer los infantes son capaces de imitar una acción nueva
un poco antes de lo que Piaget anticipaba. Por ejemplo, los hijos de progenitores sordos comienzan a aprender el lenguaje de signos a los seis o siete meses
(Mandler, 1988). Los investigadores han demostrado que pueden posponer
la imitación mucho antes de los 18 meses de edad. En un estudio (Meltzoff,
1988a, 1988b) se emplearon juguetes novedosos; por ejemplo: una caja con un
botón escondido que emitía un zumbido y un oso que bailaba cuando lo hacían moverse por medio de cuerdas. Los niños veían estas acciones, pero no
les permitían realizarlas de inmediato. Los investigadores descubrieron que los
de 11 meses podían imitarlas hasta 24 horas más tarde y que los de 14 meses
podían hacerlo hasta una semana después.
Permanencia del objeto Según Piaget, la permanencia del objeto constituye
permanencia del objeto Según Piaget,
inicio de la comprensión, hacia los ocho
meses de edad, de que los objetos siguen
existiendo cuando no están a la vista.
un gran logro en el periodo sensoriomotor. Es el conocimiento de que los objetos existen en el tiempo y el espacio, estén o no presentes y se vean o no. Este
esquema cognoscitivo no termina antes de los 18 meses aproximadamente, aunque a los ocho meses el niño ya se hace una idea de la permanencia de su padre
o su madre. En lo relacionado con los objetos en general, “lo que no veo no existe”
es una máxima que se cumple al pie de la letra durante gran parte de la infancia.
Si un infante no ve algo, esto no existe para él. Por consiguiente, un juguete
cubierto no les interesa aun cuando lo sostenga debajo de lo que lo cubre.
La permanencia del objeto es una habilidad que supone una serie de competencias cognoscitivas. Primero, a los dos meses el niño es capaz de reconocer objetos familiares. Por ejemplo, se emociona al ver un biberón o a quien lo
cuida. Segundo, en este mismo periodo puede ver desaparecer un objeto móvil
detrás de un lado de una pantalla y luego dirigir la vista al otro lado para ver
si reaparece. El seguimiento visual es excelente y está bien sincronizado, y el
infante se sorprende si algo no reaparece. Pero al parecer no da importancia
al hecho de que un objeto totalmente distinto aparezca detrás de la pantalla.
De hecho, a los cinco meses acepta sin inmutarse una amplia gama de cambios
en los objetos que desaparecen (Bower, 1971).
Los niños de más cinco meses realizan un seguimiento más riguroso. Se sorprenden cuando aparece un objeto diferente o cuando el mismo objeto reaparece, pero con mayor rapidez o lentitud que antes. Pero también pueden dejarse
engañar. Imagine dos pantallas separadas entre las cuales media un espacio.
Un objeto desaparece detrás de una de ellas, digamos en la de la izquierda; no
aparece en el espacio, sino detrás de la segunda pantalla, a la derecha. Antes de
los nueve meses de edad el niño no se sorprenderá ante lo que sucede (Moore
y otros, 1978).
La búsqueda de objetos ocultos también sigue una secuencia previsible.
Los niños menores de cinco meses no suelen buscarlos ni seguirlos; parecen
olvidarse de un objeto una vez que queda oculto. Sin embargo, entre los cinco
y ocho meses disfrutará de jugar a esconder y encontrar objetos. También le
gusta esconderse debajo de una manta o cubrirse los ojos con las manos y
hacer que reaparezca el mundo cuando se las quite de la vista. Las capacidades
de búsqueda no están exentas de limitaciones hasta los 12 meses. Si un juguete
desaparece en una puerta falsa y otro reaparece cuando vuelve a abrirse, el infante se sorprende, pero acepta el nuevo juguete. Los niños mayores, entre 12 y
18 meses, se sienten desconcertados; empiezan a buscar el primer juguete.
Algunas irregularidades persisten en la conducta de búsqueda de los niños
de 12 meses. Si se oculta un juguete en un lugar y los niños esperan encontrarlo allí, seguirán buscándolo aun cuando lo hayan visto oculto en otro lugar.
Piaget (1952) señala que, a esta edad, el niño tiene dos memorias: la de ver el
objeto escondido y la de encontrarlo. No todos aceptan su interpretación de
estos experimentos de ocultamiento (Mandler, 1990).
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
149
En el experimento de madres múltiples
efectuado por Bower, los niños menores
de 20 semanas no se sienten confundidos
al ver más de una madre, pero sí los de
mayor edad.
Scientific American, DR. T.G. R. Bower/Scientific American
Como ya apuntamos, los infantes captan la idea de la permanencia de las
personas un poco antes que la de los objetos. T. G. R. Bower (1971) dispuso
unos espejos de modo que los niños pudiesen ver varias imágenes de su
madre. Descubrió que a casi todos los menores de cinco meses no les molestaba ver más de una madre; por el contrario, les divertía y les encantaba. En
cambio, los mayores de cinco meses esperaban ver sólo una madre y se sentían
muy confundidos al ver varias.
Memoria Las capacidades sensoriomotoras expuestas hasta ahora exigen
cierta forma de memoria. Ya dijimos que los niños de cuatro meses prefieren ver
objetos nuevos, lo que demuestra que ya cuentan con una memoria de lo conocido (Cohen y Gelber, 1975). Un infante que imita debe recordar los sonidos y las
acciones de otra persona, al menos brevemente. Los que buscan un juguete en el
sitio en el que lo vieron oculto están recordando la ubicación del juguete.
Los infantes muy pequeños parecen tener una poderosa memoria visual
(Cohen y Gelber, 1975; McCall y otros, 1977). Los estudios de la habituación
han revelado que, a los dos meses, ya almacenan patrones visuales (Cohen y
Gelber, 1975). Fagan (1977) descubrió que los niños de cinco meses reconocen
patrones 48 horas después y fotografías de rostros dos meses más tarde. Algunos estudios indican que los infantes tienen memoria a más largo plazo, por lo
menos para sucesos muy importantes. Por ejemplo, los que participaron en un
experimento novedoso a una edad muy temprana lo recordaban cuando meses
después eran puestos en el mismo ambiente (Rovee-Collier, 1987). En efecto, en
un estudio los niños recordaban aspectos de un experimento dos años después
(Myers y otros, 1987). Las investigaciones recientes han demostrado la existencia de varios factores que determinan el grado de retención de recuerdos tempranos (Hayne y Rovee-Collier, 1995), en particular si están asociados con el
movimiento cuando se pone a los infantes en contacto con objetos que habrán
de recordar después. La retención mejora también cuando se asocia música al
objeto (Fagen y otros, 1997).
Representación simbólica
Durante la infancia, algunas de las primeras
formas de la representación mental son acciones. Los infantes se relamen los
labios antes de que la comida o el biberón llegue a su boca. Puede que continúen haciendo movimientos de ingestión después de la hora de comida. Tal
vez dejen caer una sonaja y siguen agitando la mano con que la sostuvieron.
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150
Parte II
Niñez
En general, los niños comienzan a simular entre los seis y los 12 meses, sobre
todo si reciben ayuda de un hermano
mayor.
A veces quizás agiten la mano en señal de despedida antes que puedan pronunciar las palabras correspondientes. Tales acciones son los precursores más
primitivos de la representación simbólica, o sea, la capacidad de visualizar o,
en todo caso, de pensar en algo que no está físicamente presente.
La simulación es la manifestación de un proceso latente de la representación
simbólica (Mandler, 1983). Entre los seis y los 12 meses el niño comienza a simular, es decir, a servirse de acciones para representar objetos, hechos o ideas. Esta
conducta también se desarrolla en una secuencia predecible (Fein, 1981; Rubin y
otros, 1983). La primera etapa ocurre hacia los 11 o 12 meses; la mayoría de los
niños de esta edad fingen comer, beber o dormir, acciones muy familiares. En
los siguientes meses aumentan en forma extraordinaria la diversidad y el nivel
de esta actividad. En un principio el niño no necesita objetos para fingir, como
cuando aparenta dormir acurrucándose sobre la alfombra. Pero conforme va creciendo empieza a utilizar también juguetes y otros objetos. Entre los 15 y 18 meses,
alimenta a sus hermanos y hermanas, a sus muñecas y adultos con tazas reales y
de juguete, con cucharas y tenedores. De los 20 a los 26 meses finge que un objeto
es otra cosa: una escoba puede convertirse en un caballo, una bolsa de papel en
un sombrero, un piso de madera en una alberca. Estas formas de simulación representan una etapa más en el desarrollo cognoscitivo. Al advertir las semejanzas
generales entre un caballo y una escoba, los niños combinan un concepto distante
con uno más familiar y establece así una relación simbólica entre ambos.
El lenguaje es, por supuesto, el sistema más perfeccionado de representación simbólica. Analizaremos el desarrollo del lenguaje en la siguiente sección
del capítulo. Pero antes es importante ver la opinión que se tiene en la actualidad sobre las teorías del desarrollo cognoscitivo propuestas por Piaget.
Crítica a la teoría de Piaget
representación simbólica Uso de una
palabra, imagen, gesto u otro signo para
representar hechos, experiencias y conceptos pasados y presentes.
La teoría de Piaget sobre el desarrollo cognoscitivo ha generado investigaciones y controversias desde hace muchos años. Sus observaciones naturalistas y
rigurosas del niño han desafiado a otros a observarlo con mayor detenimiento.
La investigación dedicada a los infantes goza ahora de más prestigio gracias a su
hincapié en la interacción entre maduración y experiencia, así como en la función activa, constructiva y adaptativa del infante en su aprendizaje. Para Piaget,
el infante es un “pequeño científico” que prueba y descubre la naturaleza de
los objetos físicos y del mundo social.
Pero sus hallazgos no siempre son precisos, como vimos al hablar de la imitación y de la permanencia del objeto. La permanencia no se da exactamente en la
forma en que Piaget la describe. En opinión de los críticos, el infante puede tener
un conocimiento más complejo de los objetos que se basa en su desarrollo perceptual, pero su desarrollo motor puede estar rezagado, en cuyo caso no puede
mostrar por medio de su conducta real que ha asimilado la idea de permanencia
del objeto (Baillargeon, 1987; Gratch y Schatz, 1987; Mandler, 1990).
Entre los críticos de Piaget se encuentran los partidarios de la teoría del procesamiento de información. A semejanza de Piaget, son psicólogos cognoscitivos, pues estudian el pensamiento y la mente. Pero, a diferencia de Piaget,
se muestran escépticos ante una teoría que se basa en etapas cualitativamente
distintas. Suelen considerar que el desarrollo humano, en especial el cognoscitivo, es un proceso continuo y que se incrementa.
A Piaget también se le ha criticado por prestar demasiada atención al desarrollo motor y muy poca a la percepción. Desde temprana edad, los niños reconocen y recuerdan los aspectos constantes de su mundo. No sólo aprenden haciendo, sino también viendo a medida que seleccionan, clasifican y organizan
la información sensorial a la que tienen acceso. A continuación estudiaremos
más a fondo estas habilidades perceptuales.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
151
Organización y categorías perceptuales
Cuando vemos los objetos, consideramos de manera automática las posibilidades que ofrecen. Una taza de café o un vaso de jugo son algo que sirve para
beber. Un apoyo de ventana vacío en una atestada sala de conferencias puede
ser un lugar idóneo para sentarse. Elanor Gibson, cuya investigación sobre la
percepción de profundidad explicamos con anterioridad, consideraba que este
tipo de pensamiento ocurre desde la infancia. La permisividad (affordance), o
uso potencial de los objetos, depende de las necesidades del individuo en un
momento determinado, lo mismo que de su experiencia y conciencia cognoscitiva del objeto. Por ejemplo, una naranja le parecerá diferente a un adulto sediento, a un artista o a un niño en el inicio de la dentición. En un principio, los
usos permitidos son rudimentarios, pero poco a poco van perfeccionándose.
Los anteojos, el cabello y los oídos pueden cogerse, no así los ojos. De manera
similar, los infantes pueden probar la posibilidad de succionar, comprimir y
hacer ruido con estos objetos. A veces oprimen los objetos afelpados y, en cambio, succionan los de plástico. Se considera que tales conductas constituyen un
intento inicial de categorización (Gibson y Walker, 1984).
Categorías perceptuales Las investigaciones dedicadas a la percepción del
En un principio, los usos posibles de
los objetos son pocos, pero después se
van perfeccionando: los niños prueban
entonces la posibilidad de emplear los
objetos para “succionar”, “comprimir” y
“hacer ruido”.
infante señalan que es posible que su estructura neurológica le permita percibir
algunas categorías del mismo modo que los niños mayores o que los adultos.
Los investigadores (Cook y Birch, 1984) mostraron a un grupo de niños como de
tres meses de edad una serie de cuadrados seguida de un paralelogramo muy
similar (vea la figura 4-4). Cuando lo vieron, lo observaron mucho más que los
cuadrados, como si no correspondiera a sus expectativas. ¿Tenían una categoría perceptual de “lo cuadrado”? Para averiguarlo, los investigadores dieron un
cuarto de vuelta a los objetos y después mostraron a los niños la misma serie.
Los objetos parecían entonces rombos. El objeto final daba la impresión de ser un
rombo un poco más estrecho. Ahora los niños no fijaban más tiempo la vista en
el último objeto, sino que se conducían como niños mayores.
Como ya apuntamos, a los tres meses el niño discrimina entre los colores básicos y muchos tonos y matices. También parece poseer esquemas perceptuales de
las categorías más complejas. Discrimina las voces y los rostros de ambos sexos
casi con la misma precisión que los adultos. Distingue la diferencia cuando ve
dos o tres objetos. Esta habilidad no significa que posea un conocimiento conceptual de los sexos ni que entienda el concepto de número; indica más bien que ve
las cosas en presentaciones perceptuales (Mandler, 1992). Por ejemplo, a los siete
u ocho meses de nacido tiene al menos un concepto global de los animales en
comparación con los vehículos; a los nueve meses distingue entre aves y aviones.
Parece, pues, que el análisis perceptual funciona hasta en infantes de corta edad.
A partir de esa edad ordenan, organizan y captan las diferencias y semejanzas.
¿Es éste el inicio de los conceptos verdaderos? El hacer y el ver favorecen seguramente la adquisición de la mayor parte de los conceptos. Los niños de un
año de edad conocen algunos recipientes como las tazas y saben que deben estar
permisividad (o usos potenciales de
los objetos —affordances) Diferentes
oportunidades de interacción que ofrece
una percepción; por ejemplo, los pasillos
se construyen para andar por ellos.
Figura 4-4
Cuando esta serie de figuras geométricas
se muestra a los niños de tres meses, por lo
menos la última figura del renglón superior les
parece extraña, pero no la última del segundo
renglón. Fuente: Cook y Birch (1984).
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152
Parte II
Niñez
boca arriba para guardar cosas. La mayoría de ellos han jugado y visto muchos
recipientes; introduce en ellos las cosas y las extrae. Según Piaget, lo importante
es esta exploración activa: hacer y ver lo que ocurre. Sin embargo, un infante con
una discapacidad física que no le permite manipular los objetos también aprende
tales conceptos. ¿Acaso significa que el análisis perceptual es suficiente?
Desarrollo cognoscitivo dentro del contexto social
Algunos psicólogos sociales insisten cada
vez más en que el niño también es un
ser social que juega con los otros, habla
con ellos y además aprende de esas
interacciones.
De acuerdo con Piaget, el niño es un “científico activo” que interactúa con
el ambiente y aprende estrategias de pensamiento cada vez más complejas.
Este niño, activo y constructivista, a menudo da la impresión de trabajar solo
cuando resuelve problemas y se forma conceptos. Sin embargo, algunos psicólogos sociales insisten cada vez más en que también es un ser social que juega
con los otros, habla con ellos y además aprende de esas interacciones (Bruner y
Haste, 1987). En el laboratorio de un psicólogo, los niños pueden trabajar solos
para resolver los problemas que les asignan. En cambio, en la vida real experimentan los hechos en compañía de adultos y de compañeros de mayor edad,
quienes los traducen y los interpretan para ellos. En conclusión, el desarrollo
cognoscitivo del niño es a menudo un “aprendizaje” en el que compañeros más
conocedores lo guían en la comprensión y en las habilidades (Rogoff, 199).
Vygotsky
zona del desarrollo proximal Concepto
de Vygotsky de que, con ayuda de los
adultos o de compañeros mayores, los
niños se desarrollan al participar en
actividades que rebasen un poco su
competencia.
Los orígenes de una rama distinta de la psicología cognoscitiva
se encuentran en la obra del famoso científico ruso Lev Vygotsky (1896-1934),
a quien no sólo le interesaba el desarrollo de la mente dentro de un contexto
social, sino también el desarrollo histórico del conocimiento y la compresión
de la comunidad. He aquí la pregunta central que se planteó: ¿cómo damos
sentido en forma colectiva a nuestro mundo? Vygotsky trató de incorporar algunos aspectos de la sociología, de la antropología y de la historia al conocimiento del desarrollo individual. Llegó a la conclusión de que interpretamos el
mundo aprendiendo los significados compartidos de quienes nos rodean.
En forma colectiva, los individuos construyen los significados comunes de
los objetos y de los acontecimientos, transmitiéndolos después por medio del
lenguaje. Compartimos algunas actividades simples como cocinar u otras más
complejas como practicar los deportes en el estilo de nuestra cultura. El significado compartido se aplica asimismo a cosas mucho más complejas, como
el aprendizaje sistemático de la historia, de las matemáticas, de la literatura
y de las costumbres sociales. Adquirimos conocimientos y experiencia especialmente gracias al aprendizaje con personas más conocedoras. Nos unimos
a otros y éstos nos guían en nuestra participación, permitiéndonos así conocer
siempre más nuestro mundo y adquirir un número creciente de habilidades.
Vygotsky definió dos niveles del desarrollo cognoscitivo. El primero es el
nivel real de desarrollo del niño, determinado por la solución independiente
de problemas. El segundo es su nivel de desarrollo potencial, determinado por
el tipo de problemas que puede resolver bajo la guía de los adultos o en colaboración con un compañero más capaz (Vygotsky, 1935/1978).
Vygotsky llamó a la distancia entre dos puntos zona de desarrollo proximal
(Rogoff y Wertsch, 1984). Explicó este concepto con un ejemplo, estudiando a
dos niños, ambos con una edad mental comprobada de siete años. Con ayuda
de preguntas y demostraciones sugerentes uno de ellos podía resolver con facilidad problemas de un grado de complejidad que estaba dos años por encima
de su nivel de desarrollo. En cambio, incluso con orientación y demostraciones,
el otro niño sólo podía resolver problemas de un grado de complejidad que se
hallaba seis meses por encima de su nivel. Vygotsky recalcó que necesitamos
conocer ambos niveles para entender por completo el desarrollo cognoscitivo
del niño y diseñar la instrucción adecuada para él.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
153
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD
FAMILIAS DISFUNCIONALES
E INTERVENCIÓN
Los niños deben ser criados en un ambiente social propicio para que se desarrollen bien. Esto se pone de manifiesto
cuando comparamos a los que se crían
en familias disfuncionales con los que
crecen en familias estables.
En varios estudios se ha demostrado
el efecto general que el ambiente familiar tiene en el desarrollo. En un estudio
longitudinal se comparó a niños con
anormalidades cromosómicas sexuales
de familias funcionales y disfuncionales. Las familias disfuncionales se caracterizaban por un estilo deficiente de
crianza y porque estaban sometidas a
estresores como la pobreza, el consumo
de drogas y alcohol o la muerte de
algún pariente. En general, los dos grupos de niños mostraron algunos problemas motores y cognoscitivos en comparación con sus hermanos normales. Sin
embargo, la naturaleza y la intensidad
de los problemas eran más evidentes
cuando el niño provenía de una familia
disfuncional (Bender y otros, 1987).
En otro estudio se dio seguimiento
a 670 niños nacidos en 1955 en la isla hawaiana de Kauai (Werner, 1989a, 1989b).
Entre los que habían nacido con defectos
congénitos, los hijos de familias disfuncionales —en especial si eran pobres—
mostraban los efectos más negativos.
Por ejemplo, el cociente intelectual de
los que presentaban defectos graves y
que vivían en familias disfuncionales y
pobres se hallaba entre 19 y 37 puntos
por debajo de los que sufrían deficiencias leves o moderadas. Por el contrario, las puntuaciones de los que presentaban defectos congénitos graves y que
vivían en familias estables de elevados
ingresos estaban apenas entre cinco
y siete puntos por debajo de quienes
habían nacido con deficiencias leves o
moderadas.
La intervención temprana para niños
que viven en familias disfuncionales a
veces da excelentes resultados. En las
tres últimas décadas varios programas
han ofrecido servicio de apoyo a los padres y a los niños de los grupos de alto
riesgo. Pero como las subvenciones son
escasas, muchos de ellos atienden a
menos de la mitad de los niños que los
necesitan. Es, pues, posible comparar
el progreso de los niños y las familias
inscritos y de los que no lo están. En
general, los programas demuestran
una verdadera diferencia. Señalan que,
para que los niños de alto riesgo se desarrollen y crezcan, es fundamental que
haya un ambiente óptimo (Hor-owitz,
1982; Korner, 1987).
A finales de la década de 1960, Ira
Gordon (Gordon, 1969) ideó uno de
los primeros programas de intervención caseros dirigido a padres. Como
trabajaba con familias pobres de un
área rural de Florida, se fijó la meta de
mejorar el desarrollo intelectual y de la
personalidad de los niños y la autoestima de sus padres. Enseñó a las mujeres de la comunidad los principios
básicos del desarrollo del niño y ellas
hacían visitas semanales a las familias.
Las mujeres aprendieron actividades
idóneas para cada etapa del desarrollo
de los niños que visitaban; se les enseñaron además habilidades de entrevista
para que las aplicaran en el trabajo con
las madres. Los niños que participaron
con regularidad en el programa semanal durante dos o tres años mostraron
un desarrollo mucho mayor que quienes
no lo hicieron. En los estudios de seguimiento sólo se colocó después en clases
especiales de escuelas públicas a unos
cuantos niños que habían participado
durante por lo menos dos años.
Para Vygotsky y sus partidarios, el desarrollo cognoscitivo está integrado a
los contextos social y cultural del niño. Su desempeño óptimo demuestra que
lo que sabe proviene de la colaboración con compañeros o adultos (Berke,
1994). Barbara Rogoff (1990) explica este proceso como un “aprendizaje de
pensamiento”, en la cual se da una participación guiada a los niños y otros
sujetos inexpertos en actividades de valor cultural que comprenden desde
adquirir las habilidades de autoayuda hasta comportarse correctamente en
situaciones sociales. Quienes los cuidan y los compañeros estructuran la participación, al mismo tiempo que brindan soporte y proponen retos. Construyen puentes entre el conocimiento actual del niño y los nuevos conocimientos y habilidades, con lo cual mejoran en forma paulatina su participación y
responsabilidad.
En suma, si queremos comprender el desarrollo cognoscitivo del niño es
preciso examinar los procesos que favorecen la construcción social del conocimiento y su construcción física. Es necesario, además, considerar las características de las familias y la forma en que interactúan con el desarrollo cognoscitivo, y que a veces intervienen en él (consulte el recuadro “Estudio de la
diversidad”).
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154
Parte II
Niñez
REPASE Y APLIQUE
1. Describa la teoría de Piaget sobre el desarrollo cognoscitivo durante la infancia. ¿Cuáles son algunas de las principales críticas que ha recibido esta teoría?
2. ¿Qué es la permanencia del objeto y qué importancia tiene en el desarrollo
del infante?
3. ¿Qué es la representación simbólica y qué importancia tiene en el desarrollo
del niño?
4. ¿Qué es la permisividad perceptual de los objetos (affordance) y qué función
desempeña en la cognición?
5. ¿En qué aspectos esenciales se diferencia la aproximación al desarrollo cognoscitivo de Vygotsky del enfoque de Piaget?
Desarrollo del lenguaje
Aun los recién nacidos se comunican. No tardan en descubrir cómo hacer saber
a sus padres que tienen hambre, que están mojados o aburridos. Hacia el primer
año de vida, la mayoría pronuncia su primera palabra; a los 18 meses pueden
unir dos o más palabras y a los dos años de edad ya dominan más de 100 palabras y pueden conversar. Su vocabulario es muy pobre y comete errores gramaticales, pero su comprensión implícita del lenguaje y de su estructura es notable.
El lenguaje se basa en el uso de símbolos para comunicar información. La
adquisición del lenguaje es un proceso complejo y a la vez natural. Quizá mejor
que cualquier otro logro del hombre ejemplifica la diversidad y el potencial
del organismo humano y nos distingue del resto de los animales (vea el recuadro
“Tema de controversia”, página 155).
Elementos del lenguaje
contenido Significado de un mensaje
escribo u oral.
El lenguaje consta de tres dimensiones fundamentales: contenido, forma y uso
(Bloom y Lahey, 1978). El contenido designa el significado de un mensaje escrito o hablado. La forma se refiere a los símbolos con que se representa el contenido —sonidos y palabras—, junto con el modo en que combinamos las palabras
para formar oraciones y párrafos. El uso indica el intercambio social entre dos o
más personas: el hablante y el interlocutor. Los detalles del intercambio social dependen de la situación, de la relación entre los dos, de sus intenciones y actitudes.
El uso social del lenguaje es complejo y se aprende al mismo tiempo que el
contenido y la forma. El niño aprende a ser cortés y amable con sus mayores, a
simplificar su lenguaje cuando habla con bebés, a tomar turnos en la conversación y a entender el habla directa e indirecta. Aprende, además, a determinar la
intención del hablante y a comprender las palabras. Por ejemplo, una oración
como “¿Qué es eso?” puede tener distinto significado según la situación. Puede
ser una simple petición de información, pero también expresa temor o duda.
En las explicaciones siguientes conviene tener un marco de referencia
cuando hablamos del lenguaje. En el diagrama de estudio de la página 156 se
resume el “lenguaje” de los lingüistas en relación con los fonemas, los morfemas, la semántica, la sintaxis y la gramática.
forma Símbolo con que se representa
el contenido.
Los inicios del lenguaje
uso Forma en que un hablante emplea
el lenguaje para darle un significado en
lugar de otro.
El desarrollo del lenguaje consiste en aprender a hablar o a producir lenguaje
oral, aprender el significado de las palabras, aprender las reglas de la sintaxis y
de la gramática y, por último, aprender a leer y escribir. El desarrollo del lenguaje
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
155
TEMA DE CONTROVERSIA
¿ES EXCLUSIVAMENTE
HUMANO EL LENGUAJE?
¿Es el ser humano el único animal capaz
de servirse del lenguaje para expresar
pensamientos simples y complejos? En
las últimas tres décadas, varios chimpancés y simios han logrado aprender
por lo menos los rudimentos de la comunicación humana. Aprendieron a
asociar nombres con objetos, a combinar dos palabras y a utilizar palabras
dentro de contextos nuevos. Pero no
han podido dominar el uso complejo
de la sintaxis que es parte esencial del
lenguaje.
Es imposible que dominen el habla,
ya que poseen un control limitado
sobre su aparato fonador. El primer
gran avance logrado por los investigadores al enseñar el lenguaje humano
a los chimpancés se produjo cuando
pasaron del habla articulada a otras modalidades, entre ellas el lenguaje de signos. Luego de aprender con rapidez los
signos de 200 o más sustantivos, entre
ellos los nombres de personas y cosas,
así como verbos y adjetivos comunes
como “grande” y “dulce”, los chimpancés ampliaron el uso de muchos
de ellos para designar objetos y fenómenos nuevos. Por ejemplo, Washoe
—el primer chimpancé que aprendió el
lenguaje de signos— primero aprendió
el signo de “lastimar” en relación con
raspones y contusiones. Más tarde expresaba con señales “lastimar” cuando
veía el ombligo de una persona por primera vez (Klima y Bellugi, 1973).
Al cabo de algunos meses de entrenamiento, los chimpancés comenzaron a
combinar signos para manifestar pensamientos específicos. Por ejemplo, cuando
Washoe oía el sonido de un perro ladrando, combinaba los signos de “oír” y
de “perro”. Cuando quería que alguien
siguiera haciéndole cosquillas, hacía los
signos de “más” y “cosquillas”. Cuando
veía un pato, hacía los signos que correspondían a “pájaro de agua”.
Con el fin de probar las habilidades
lógicas y gramaticales de los chimpancés, los entrenadores de una chimpancé
llamada Sarah adoptaron otro método.
Sarah aprendió a asociar piezas magnéticas de plástico de varias formas y colores a los objetos, personas y acciones de
su entorno, y a expresar sus pensamientos sobre un pizarrón metálico. Aprendió a emplear símbolos de plástico que
no se parecían a los objetos que representaban; aprendió los rudimentos de la
gramática. Cuando se le administraron
pruebas, entendía en forma correcta las
oraciones complejas como “Sarah banana cubo” y “plato insertar galleta”;
ocho de diez veces ponía la banana en el
cubo y la galleta en el plato.
Los chimpancés pueden aprender a
usar símbolos para representar objetos
y hechos y para comunicar sus ideas.
Pero lo que esta capacidad nos indica
sobre sus procesos cognoscitivos es objeto de mucha controversia. Chomsky
(1975) señala que existe una gran diferencia entre el aprendizaje del lenguaje
en el hombre y las respuestas rudimentarias del chimpancé. Éstos, dice,
nunca aprenden las sutilezas del orden
de las palabras y tampoco emplean el
lenguaje de modo creativo, espontáneo.
Además, se afirma que, aunque podemos entrenar a los simios para que produzcan conductas con algunas de las
propiedades de la conducta lingüística
humana, no poseen la misma motivación interna que el niño. Por tanto, su
comunicación difiere radicalmente de
la del niño (Sugarman, 1983).
¿Cuál es su opinión al respecto?
adopta dos formas: el lenguaje receptivo, que es la comprensión de las palabras habladas o escritas; y el lenguaje productivo, que es la emisión de lenguaje mediante el habla o la escritura.
Entre las primeras palabras más comunes del vocabulario receptivo de los niños
hispanohablantes, figuran “mamá”, “papá”, “adiós”, “biberón”, “no”, y el nombre del niño (éstas suelen entenderlas incluso los pequeños de ocho meses). Las
primeras palabras en su vocabulario productivo son: “papá”, “mamá”, “adiós” y
“hola” (por lo general, estas palabras las producen niños cuando tienen 14 meses
de edad —Fenson y otros, 1994). El lenguaje productivo y el receptivo evolucionan
en forma simultánea, aunque el primero produce el segundo. Por ejemplo, un progenitor tal vez le pregunte a su hijo de 14 meses: “¿Podrías ir a la cocina y traer las
galletas?” El niño acaso no reproduzca la oración, pero regresará con las galletas.
A lo largo del ciclo vital, el vocabulario receptivo suele ser más amplio que el productivo, es decir, entendemos más palabras de las que utilizamos.
Antes de las primeras palabras La producción del lenguaje comienza con los
llantos indiferenciados que se dan al nacer. El niño aprende pronto varios tipos de
llanto y, hacia las seis semanas, emite sonidos de arrullo. Cuando nace, una amplia
superficie del hemisferio izquierdo del cerebro (el que controla el lenguaje) le
permite escuchar y responder al lenguaje (Brooks y Obrzut, 1981). En el segundo o
tercer meses, es sensible al habla y puede distinguir entre sonidos semejantes como
lenguaje receptivo Repertorio de palabras y órdenes que entiende el niño, aun
cuando no sepa utilizarlas.
lenguaje productivo Comunicación oral
o escrita del preescolar.
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156
Parte II
Niñez
Diagrama de estudio • Terminología lingüística
Fonemas: unidades básicas de los sonidos de una lengua. El español, por ejemplo, consta de 22 fonemas que incluyen los sonidos indicados por las
letras del alfabeto y las variantes de las vocales y de los diptongos. Algunos fonemas se expresan por una combinación de dos letras como “ll” y “ch”.
Morfemas: son las unidades básicas del significado de una lengua. Una palabra puede ser un solo morfema o incluir varios como –ía del potencial
(amaría) o sufijo de lugar (panadería).
Semántica: es la forma de asignar significado a los morfemas o a la combinación de morfemas. La semántica abarca la connotación y el contexto, o
sea, la forma en que los significados de las palabras cambian según la situación.
Sintaxis: es la forma de combinar palabras en enunciados significativos como las oraciones.
Gramática: término general que incluye todos los conceptos anteriores.
“b” y “p” o entre “d” y “t” (Eimas, 1974). En el primer año de vida, mucho antes de
emitir las primeras palabras, aprende mucho sobre el lenguaje. En la tabla 4-5 se
incluyen los principales hitos en el desarrollo lingüístico.
Tres aspectos interesantes del aprendizaje del lenguaje en la infancia temprana son el balbuceo, el vocabulario receptivo y la comunicación social.
Balbuceo Desde los primeros instantes de su vida, el niño emite varios sonidos.
A menudo éstos comienzan con vocales y con consonantes que se pronuncian “ba,
ba, ba”. A los seis meses posee un repertorio más variado y complejo. Enlaza una
extensa gama de sonidos, los extrae, los corta y varía su tono y ritmo. Cada día
parece tener mayor control sobre sus vocalizaciones. Repite de manera intencional
algunos sonidos, los alarga y hace pausas en una especie de precursor de habla
autoimitativo que se denomina iteración.
Las primeras vocalizaciones constan de unos cuantos fonemas diferentes. La
producción de los sonidos aumenta con rapidez y, en el segundo mes de vida, el
Tabla 4–5 Hitos en el desarrollo del lenguaje*
Edad promedio
Conducta lingüística mostrada por el niño
12 semanas
Sonríe cuando le hablan; emite sonidos de arrullo
16 semanas
Voltea la cabeza en respuesta a la voz humana
20 semanas
Emite sonidos vocálicos y consonantes mientras se arrulla
6 meses
Del arrullo pasa al balbuceo, que contiene todos los sonidos del habla humana
8 meses
Repite ciertas sílabas (por ejemplo, “ma-ma”)
12 meses
Comprende algunas palabras; puede emitir algunas
18 meses
Puede producir hasta 50 palabras
24 meses
Tiene un vocabulario de más de 50 palabras; emplea algunas frases de tres
a cinco palabras
30 meses
El vocabulario aumenta pero sin llegar a mil palabras; emplea frases de tres
a cinco palabras
36 meses
Vocabulario de unas 1000 palabras
48 meses
Domina los aspectos básicos del lenguaje
*Son estrictamente promedios; en los niños pueden diferir.
Fuente: según Robert A. Baron, Psychology, Fourth Edition. Copyright © 1998 por Allyn y Bacon. Reimpreso con
autorización.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
niño empieza a formar una gran cantidad de fonemas con chasquidos, gorgoteos, gruñidos y otros sonidos. Muchos de éstos no aparecen en el lenguaje de
quienes los cuidan. Esta producción “aleatoria” de fonemas sigue aumentando
hasta los seis meses más o menos; después comienza a reducirse la variedad de
fonemas que emplea, hasta que finalmente sólo incluye los de su lengua materna.
Algunas veces, después de seis meses, los progenitores escuchan algo parecido a “ma-ma” o “pa-pa” y lo interpretan como la primera palabra de su precoz
hijo. Sin embargo, casi siempre se trata de repeticiones fortuitas de sonidos sin
un significado real. El balbuceo adopta inflexiones y patrones como los de la
lengua de los padres y puede parecerse mucho al habla coherente que los padres
se esfuerzan por escuchar, pensando que lo es. Esta jerga expresiva, forma muy
elaborada del balbuceo, es igual para los infantes en todos los grupos lingüísticos y en todas las culturas (Roug y otros, 1989).
¿Qué tan importante es el balbuceo? ¿Cómo prepara al niño para hablar? El
balbuceo es una forma irresistible de comunicación verbal, y en todo el mundo
a quienes se encargan de los niños les encanta imitarlo y alentarlo. Durante el
balbuceo los niños dan la impresión de estar aprendiendo a producir los sonidos que más tarde emplearán al hablar. Así, en los sonidos o fonemas que produce el niño influye lo que oye antes de utilizar palabras. Aunque el balbuceo
es el medio con que se comunica e interactúa con la gente, es al mismo tiempo
una actividad orientada a la resolución de problemas. El niño balbucea para
encontrar la manera de emitir los sonidos necesarios para pronunciar palabras.
Esta práctica puede ser la causa de que no deje de hacerlo una vez que empieza
a producir palabras. De hecho, las palabras nuevas parecen influir en el balbuceo y éste a su vez influye en los sonidos preferidos que emplea al seleccionar
palabras nuevas (Elbers y Ton, 1985).
Los infantes son universalistas del lenguaje, capaces de distinguir entre todos
los sonidos posibles del habla humana, mientras que los adultos son especialistas del lenguaje que sólo perciben y reproducen los sonidos de su lengua
materna. En un estudio, se enseñó a un grupo de niños de seis meses a mirar
sobre el hombro cuando captaban una diferencia en pares de sonidos y a ignorar los que se asemejaban. Los niños lograban distinguir variantes de idiomas
desconocidos, pero ignoraban las semejanzas conocidas de su lengua, lo que
indica que la experiencia moldea evidentemente la percepción del lenguaje y a
una edad anterior a la que se pensaba antes. El estudio reveló además que las
157
jerga expresiva Balbuceo producido
cuando un infante emplea inflexiones y
patrones que imitan el habla del adulto.
A los ocho meses los niños empiezan a
entender palabras como “mami” y “papi”.
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158
Parte II
Niñez
“conversaciones” entre progenitores e infantes contribuyen a producir el lenguaje hablado (Kuhl y otros, 1992).
Las comparaciones del balbuceo entre bebés normales y sordos demuestran
la importancia de lo que el niño oye, incluso en esta etapa. Aunque el balbuceo
de los niños normales y sordos se parece al inicio, con el tiempo sólo el de los
primeros se aproxima a los sonidos empleados en su lengua (Oller y Eilers,
1988). Por otra parte, el balbuceo de los sordos parece disminuir de manera
considerable después de los seis meses.
En conclusión, el balbuceo es importante para que los niños normales aprendan a utilizar los sonidos necesarios para hablar la lengua de quienes los cuidan.
Por ejemplo, mediante la comparación del balbuceo de niños de 10 meses oriundos de París, Londres, Hong Kong y Argel se comprobó que las diferencias en la
forma de pronunciar los sonidos vocálicos correspondían a la pronunciación de
las vocales en su lengua materna (de Boysson-Bardies y otros, 1989).
Vocabulario receptivo Como ya dijimos, los niños de muy corta edad entienden las palabras antes de poder decirlas. Cuando tienen un año, pueden seguir
las instrucciones de los adultos y mostrar en su conducta que conocen el significado de palabras como “adiós”. No obstante, es muy difícil estudiar la comprensión del niño. Lo mismo sucede cuando se trata de identificar y de describir los
conceptos que asocian a determinadas palabras. Aun cuando las pruebas parezcan claras —por ejemplo, cuando un niño de un año cumple la instrucción “Pon
la cuchara en la taza”—, su comprensión logra no ser tan completa como pudiéramos creer. Después de todo, difícilmente intentará poner la taza en la cuchara,
aunque fuera la interpretación que le dio. Además, recibe pistas como los gestos,
que le ayudan a efectuar las tareas en forma correcta, cuando no comprende del
todo las instrucciones orales.
Comunicación social Durante el primer año de vida, el infante aprende los aspectos no verbales de la comunicación como parte de su “diálogo” con el cuidador
(vea el capítulo 5). Aprende a hacer señales, a tomar turnos, a gesticular y a fijarse
en las expresiones faciales. Aprende mucho sobre la comunicación mientras participa en juegos simples como esconderse (Ross y Lollis, 1987). Algunos progenitores tienen gran habilidad para estructurar juegos sociales que les enseñan a sus
hijos, en forma agradable, algunos aspectos de la conversación. Les proporcionan
una estructura del juego que les ayuda a aprender las reglas de dar y tomar la palabra (Bruner, 1983). Al mismo tiempo les ofrecen un sistema de apoyo para la
adquisición temprana del lenguaje. A medida que la madre y el hijo se concentran
en los objetos de juego (“Mira, un gatito”), él aprende los nombres de los objetos y
de las actividades (de Villiers y de Villiers, 1992). Pero la comunicación social con
el niño trasciende este tipo de juegos. Al año de edad casi todos están alertas ante
quienes los rodean, entre ellos los extraños, y responden en forma adecuada a las
expresiones emotivas del adulto (Klinnert y otros, 1986).
Palabras y oraciones
En general, los niños emiten sus primeras palabras al final del primer año de vida.
Su vocabulario crece con lentitud al principio y luego con mucha mayor rapidez.
Pero la velocidad con que avanza el aprendizaje del lenguaje muestra muchas
variantes individuales. Los niños que empiezan a caminar parecen avanzar con
más lentitud, sin que ello signifique necesariamente un rezago en el desarrollo; tal
vez les interesen otras actividades, como aprender a caminar. Algunos empiezan
a hablar en forma tardía, pero en poco tiempo recuperan el atraso; otros dan la
impresión de haberse estancado en ciertas etapas durante largo tiempo. No obstante, sin importar el ritmo de aprendizaje, el desarrollo del lenguaje sigue una
secuencia regular y predecible en todos los idiomas (Slobin, 1972).
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
159
Las primeras palabras y su significado En todo el mundo las primeras
manifestaciones lingüísticas del niño son palabras aisladas, casi siempre sustantivos y por lo general los nombres de las personas y de las cosas de su entorno inmediato. En un principio no posee la capacidad de combinarlas. Más
bien emplea el habla holofrásica: expresiones de una palabra que transmiten
ideas complejas. Así, en diversos contextos, con entonación y gestos distintos,
“mamá” puede significar “quiero a mi mamá”, “Mama, átame el zapato” o
“Allí está mamá”.
¿Qué palabras forman el vocabulario inicial del infante? La elección dependerá de los términos que escuche, pero las primeras palabras encajan en
categorías predecibles. Los nombres —sustantivos que designan cosas específicas como “papi”, “botellita” y “carro”— abarcan gran parte de su vocabulario (Nelson, 1974). Sin embargo, los niños que se hallan en la etapa holofrásica
a veces emplean además palabras que indican una función o relación como
“allí”, “no”, “ido” y arriba”, antes de utilizar sustantivos (Bloom y otros, 1985).
Las palabras y las categorías de palabras que usa un niño dependerán por lo
general de su estilo de habla. Katherine Nelson (1981), una de las primeras investigadoras en estudiar los estilos del aprendizaje del lenguaje, identificó niños
con un estilo “referencial”, que solían utilizar sustantivos, y niños “expresivos”, que estaban más inclinados a usar verbos activos y pronombres. Los dos
estilos se distinguían a los 18 meses, edad en que los niños poseen un vocabulario de cerca de 50 palabras. El vocabulario de los niños referenciales estaba
dominado por nombres, principalmente de personas u objetos. En cambio, los
niños expresivos los habían aprendido, pero empleaban un porcentaje más alto
de términos concernientes a las interacciones sociales (por ejemplo, “vete”,
“quiero” y “dame”). También era distinto el desarrollo lingüístico posterior de
unos y otros. Los niños expresivos solían tener un vocabulario menos extenso
que los referenciales. Además, tendían más a crear y a emplear “palabras vacías” —sin significado— para sustituir las que no conocían. Otros investigadores
han descubierto una variación estilística mayor en el uso del lenguaje durante
la etapa de una palabra (Pine y otros, 1997), en parte atribuible a las características lingüísticas de la madre.
Categorización de los objetos
Las primeras palabras del niño a menudo
son sobrextensiones. Si bien las primeras palabras se refieren a una persona,
objeto o situación concretos, el niño las generaliza para aludir a todas las cosas
similares. Supongamos que tiene un perro llamado “Guardián”. Utilizará este
nombre para designar todos los perros e incluso todos los animales de cuatro
patas. Sólo después de aprender palabras nuevas, como “perrito”, redefinirá
las categorías erróneas (Schlesinger, 1982). Los niños tienden a ampliar, reducir
o a sobreponer las categorías para determinar qué palabras las refieren, porque
no poseen el conocimiento del adulto sobre las funciones y características correspondientes de los objetos. Por el contrario, en ocasiones destacan algunas
características que los adultos no tienen en cuenta (Mervis, 1987). En la tabla
4-6 se dan algunos ejemplos.
A medida que los niños aprenden nombres diferentes para los objetos (como
“minino”, “gato”, “león” y “tigre”), reasignan las palabras a categorías más
específicas (Clark, 1987; Merriman, 1987). En otras palabras, un león y un tigre
son gatos, aunque diferentes. Con el tiempo las categorías de la comunicación
oral del niño incorporan la estructura de la cultura lingüística en que se le educa;
el niño adopta sus métodos para agrupar y clasificar objetos y conceptos. El proceso de categorización parece seguir el mismo patrón que el desarrollo intelectual o cognoscitivo en general (Chapman y Mervis, 1989). Las palabras del
niño y sus significados están vinculadas de manera estrecha a los conceptos
que empieza a formarse.
habla holofrásica En las primeras
etapas de adquisición del lenguaje, el
niño pequeño usa palabras aisladas para
comunicar pensamientos completos u
oraciones.
sobrextensiones Tendencia del niño a
generalizar algunas palabras específicas,
como cuando emplea “gato” para designar a todos los felinos.
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160
Parte II
Niñez
Tabla 4–6 Ejemplos de extensiones de las primeras palabras
Palabra
del niño
Primer
referente
Extensiones comunes posibles
Propiedad
Pájaro
Gorriones
Vacas, perros, gatos, cualquier animal en
movimiento
Movimiento
Una
Luna
Pasteles, marcas redondas sobre una ventana,
formas redondas en los libros, marcas postales
Forma
Mosca
Mosca
Manchas de suciedad, polvo, todos los insectos pequeños, migajas
Tamaño
Gua-guá
Perros
Todos los animales, perro de juguete, alguien
con abrigo de piel
Textura
Fuente: adaptado deVilliers y deVilliers (1979).
¿Qué surge primero, la palabra o el concepto? Los investigadores interpretan
las pruebas en forma diferente. Algunos, entre los que se contaba Piaget, sostienen que el concepto suele aparecer primero. El niño se forma un concepto y
luego le da un nombre, real o inventado. Los gemelos crean a veces un lenguaje
privado, y los niños sordos inventan señas o gestos aun cuando no les enseñen
el lenguaje de signos (Clark, 1983). Esto significa que los conceptos se obtienen
primero. Otros investigadores insisten en que las palabras contribuyen a moldear
los conceptos. Cuando un niño pequeño llama “perro” a la mascota de la familia,
no hace más que designar ese objeto. Cuando amplía y perfecciona las categorías
aparece el concepto de perro (Schlesinger, 1982). De ahí la dificultad de determinar si los conceptos preceden a las palabras o viceversa. Sin embargo, es probable
que los dos procesos ocurran de manera simultánea y que se complementen.
Habla telegráfica y gramática inicial El niño empieza a combinar palabras
habla telegráfica Frases de niños de
entre un año y medio y de dos años que
omiten las palabras menos significativas
y contienen palabras que transmiten la
mayor parte del significado.
gramática pivotal Sistema con que
se forman oraciones de dos palabras y
que emplean los niños de entre un año y
medio y dos años; comprende palabras
de acción, preposiciones y posesivos
(palabras pivotes), en combinación con
palabras abiertas que suelen ser sustantivos.
hacia la mitad del segundo año de vida. Los primeros intentos suelen ser dos
palabras que representan dos ideas: “Papá ve”, “Sacar calcetín”, “Más jugo”.
Pronto aparecen las reglas implícitas de la sintaxis, y utiliza oraciones de dos
palabras en una forma coherente. Puede decir “Ver perro” o “Ver camión”, al
señalar esas cosas. Pero no dice “Camión ver”.
¿Qué tipo de reglas lingüísticas aplica en esta etapa? Cuando empieza a combinar palabras, sus oraciones son limitadas en extremo. En un principio, constan de dos elementos; luego de tres, etc. En cada fase la oración incluye pocas
palabras o pensamiento; los niños retienen palabras informativas y omiten
las menos importantes. El resultado es lo que Brown (1965) llama habla telegráfica. Las palabras informativas, que Brown llama palabras de contenido,
son sustantivos, verbos y adjetivos. Las palabras menos importantes reciben el
nombre de funcionadores o, simplemente, palabras funcionales; incluyen artículos, preposiciones y verbos auxiliares.
El concepto de gramática pivotal (Braine, 1963) designa la fase de dos palabras. Las palabras pivotes suelen ser las que indican acción (“ve”) o los posesivos
(“mío”). Son pocas y con frecuencia aparecen en combinación con las palabras
abiertas, que por lo general son sustantivos. “Ver”, por ejemplo, es una palabra
pivote que puede combinarse con varias palabras abiertas para formar oraciones de dos palabras: “Ve, leche”, “Ve, papá” o “Papá, ve”. Casi nunca ocurren solas
ni con otras palabras pivotes (McNeill, 1972). Sin embargo, las palabras abiertas
pueden parearse o emplearse en forma individual. Así pues, el niño observa reglas en las expresiones de dos palabras; las combinaciones no son aleatorias.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
Con ayuda de los gestos, del tono y del contexto, el niño comunica muchos significados con una sintaxis y un vocabulario reducidos. Dan Slobin (1972) estudió
los significados que los niños de dos años transmiten con oraciones de dos palabras.
Utilizaban el habla en la misma forma, a pesar de provenir de diversas culturas
lingüísticas (inglés, alemán, ruso, turco y samoano). Entre los conceptos que comunicaban mediante enunciados de dos palabras figuraban los siguientes:
Identificación: ve perrito.
Lugar: libro aquí.
Inexistencia: todo fue.
Negación: no lobo.
Posesión: mi dulce.
Atribución: carro grande.
Agente-acción: mamá camina.
Acción-lugar: sentarse silla.
Acción-objeto directo: pego tú.
Acción-objeto indirecto: dar papá.
Acción-instrumento: corta cuchillo.
Pregunta: ¿dónde pelota?
En resumen, el desarrollo del lenguaje que ocurre durante la infancia prepara el terreno para ampliar el vocabulario, comprender las complejidades de
la gramática, usar el lenguaje como acto social y poder participar en las conversaciones que tienen lugar en la etapa preescolar. ¿Pero a qué se debe todo esto?
Procesos de aprendizaje del lenguaje
Con los años, muchas investigaciones y teorías se han concentrado en entender
cómo pasamos del llanto y el balbuceo a hablar el lenguaje adulto. Han surgido
muchas controversias sobre cómo se desarrolla el lenguaje, pero es posible subrayar cuatro componentes: la imitación, el condicionamiento, las estructuras innatas del lenguaje y el desarrollo cognoscitivo.
Imitación La imitación desempeña un papel importante en muchos aspectos
del aprendizaje humano, y el aprendizaje del lenguaje no es la excepción. Sin duda
las primeras palabras se aprenden escuchando e imitando. De hecho, la mayor
parte del vocabulario inicial debe aprenderse de este modo: el niño no puede
comunicarse con palabras inventadas por él. Pero la adquisición de la sintaxis no se
explica con la misma facilidad. Aunque algunas frases nacen de la imitación, una
forma como “mi ir” es a todas luces original: resulta difícil que el niño oiga a alguien
expresarse así. Aun cuando los adultos usan el habla infantil o tratan de corregir
los errores de los niños, éstos suelen conservar sus propios patrones de habla.
Condicionamiento Como vimos en el capítulo 3, el condicionamiento por reforzamiento y castigo es un mecanismo eficaz de aprendizaje, y esta observación
se aplica a ciertos aspectos de la adquisición del lenguaje. Sin duda, la forma en
que las personas reaccionan ante su habla influye en los niños. Las sonrisas, las
palmaditas en el hombro y una mayor atención estimularán el aprendizaje de palabras. Además, cuando algunas palabras les generan resultados favorables, es
probable que se sientan más inclinados a repetirlas. Si un infante dice “mamá” y
su madre llega o si dice “galletas” y le dan una, volverá a emplear estas palabras.
También el castigo surte efecto. Expresar ciertas palabras inaceptables desde el
punto de vista social puede producir consecuencias que harán que el niño se abstenga de usarlas otra vez, por lo menos en presencia de adultos.
Pero como en el caso de la imitación, el reforzamiento tampoco explica en sí
la adquisición de la sintaxis. Gran parte del habla infantil es original y, por lo
mismo, nunca ha sido reforzada. Aun cuando algunas formas sean alentadas
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162
Parte II
Niñez
y otras desalentadas, no sería posible reforzar todas las correctas y extinguir todas
las incorrectas. Por más ininteligibles o incorrectas que sean, los adultos tienden
a reforzar las expresiones orales, en especial cuando los niños empiezan a hablar.
Tienden a fijarse más en el contenido que en la forma. Por ejemplo, si un niño
dice “Me lavé las manos mías”, seguramente sus padres lo elogiarán, salvo que
—por supuesto— la afirmación sea falsa. En general, las investigaciones señalan
que pocas veces los padres refuerzan la sintaxis correcta de sus hijos.
La imitación desempeña una parte importante en el aprendizaje del lenguaje,
sobre todo en las primeras etapas del
desarrollo.
Estructuras innatas del lenguaje El famoso lingüista Noam Chomsky
(1959) señaló las limitaciones de la teoría fundada en la imitación y el condicionamiento, proponiendo en cambio que nacemos con estructuras cognoscitivas para adquirir el lenguaje. Este mecanismo de adquisición del lenguaje
(a veces llamado “caja negra”, por no ser una estructura orgánica real) permite al niño procesar la información lingüística y “extraer” las reglas con que
se genera el lenguaje. Es decir, cuando el niño oye hablar a la gente, aprende
de manera automática reglas y produce lenguaje a partir de ellas. El proceso
se ajusta a una secuencia predecible; los niños están en condiciones de asimilar
ciertas clases de reglas e información antes que otras clases. De acuerdo con
Chomsky, los niños están programados para aprender el lenguaje y lo hacen en
forma activa, aunque no del todo consciente. Así, al principio adquieren reglas
simples correspondientes a la gramática pivotal y luego, en los primeros años
de vida, su sintaxis se vuelve cada vez más compleja y semejante a la de un
adulto, conforme agregan palabras funcionales y efectúan otros ajustes.
Una prueba en favor del mecanismo de adquisición del lenguaje es la capacidad de los niños sordos para crear sistemas espontáneos de gestos parecidos al
lenguaje de signos (Goldin-Meadow y Mylander, 1984). Otra es la observación
de que, durante los seis primeros meses de vida, los niños sordos balbucean igual
que los niños normales. Otra más es el hecho de que existen algunos universales
lingüísticos que se encuentran en todas las culturas; a saber: la secuencia ordenada de desarrollo del balbuceo, de las primeras palabras y del habla telegráfica.
Sin embargo, la teoría de Chomsky ha recibido críticas. En primer lugar, no se
cuenta con otras pruebas anatómicas de la existencia del mecanismo de adquisición del lenguaje, además de la observación de que los hemisferios cerebrales
se especializan en determinadas funciones del lenguaje (vea el capítulo 6). En segundo lugar, el razonamiento de Chomsky es tautológico (Brown, 1973; Maratsos,
1983): ¿por qué los niños aprenden el lenguaje? Por la existencia de este mecanismo. ¿Y cómo sabemos que existe? Porque los niños aprenden el lenguaje. Hay
otra crítica que se refiere a la hipótesis de Chomsky de que todas las lenguas se
basan en una gramática común; los científicos no han logrado ponerse de acuerdo
en cuál es (Moerk, 1989). A pesar de tales críticas, la teoría ha sido de gran utilidad y ha estimulado abundantes estudios sobre el desarrollo lingüístico del niño.
Desarrollo cognoscitivo El cuarto enfoque fundamental sobre la adquisición
mecanismo de adquisición del lenguaje
Expresión con que Chomsky indica una
serie de estructuras mentales que ayudan
al hombre a aprender el lenguaje.
del lenguaje pone de relieve el nexo entre su aprendizaje y el desarrollo de las capacidades cognoscitivas del niño. Se basa en la observación de que las estructuras
gramaticales más importantes no están presentes en el habla inicial del niño, sino
que aparecen en forma progresiva con el tiempo. Para aprenderlas se requiere el
desarrollo cognoscitivo previo (Bloom, 1970). Así, un patrón de habla en particular no surgirá antes que el niño tenga el concepto correspondiente. Entre el año y
los cuatro y medio años, los niños construyen su propia gramática y se acercan
paulatinamente a la gramática de los adultos. Sin embargo, en un momento dado
son capaces de expresar sólo los conceptos que dominan.
Existen muchas semejanzas entre el desarrollo cognoscitivo y el del lenguaje. Más o menos en el momento en que el niño comienza a comprender la
permanencia del objeto y se interesa por juegos que consisten en ocultar objetos y en encontrarlos, su lenguaje incipiente refleja esos procesos cognoscitivos
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
163
con términos como “ver”, “todo ido”, “¿más?” y “adiós”. El lenguaje y el vocabulario se centran en ir y venir, en esconder y ocultar. Más tarde, a medida que
las posesiones captan su interés, aprende aspectos de la sintaxis que reflejan el
caso posesivo: “Calcetín papá”, “cama niño” y, al final “mío” y “taza de mamá”.
Al final del segundo año, suele aprender una serie de palabras nuevas, en especial nombres de objetos. Al parecer, este aprendizaje está vinculado a la incipiente capacidad de categorizar los objetos y acontecimientos de su mundo
(de Villiers y de Villiers, 1992). En conclusión, el desarrollo del lenguaje y de la
cognición a menudo se realizan al mismo tiempo.
REPASE Y APLIQUE
1.
2.
3.
4.
Defina los principales elementos del lenguaje y dé ejemplos de cada uno.
Distinga entre el lenguaje receptivo y productivo.
Describa la secuencia del desarrollo del lenguaje durante la infancia.
¿Qué es el balbuceo y qué importancia tiene en el desarrollo lingüístico del
infante?
5. Explique las consecuencias del habla holofrásica y de la telegráfica que aparecen después.
RESUMEN
Neonatos
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Los estados conductuales del recién nacido son seis:
actividad en la vigilia, llanto, inactividad alerta, somnolencia, sueño regular y sueño irregular.
El niño llega al mundo provisto de reflejos de supervivencia (necesarios para adaptarse y sobrevivir) y
reflejos primitivos (posiblemente importantes en
algún momento de la historia evolutiva).
En el recién nacido se observa la habituación, modalidad de aprendizaje que consiste en acostumbrarse
a los estímulos y luego dejar de responder a ellos.
En los primeros días de vida, se hace un examen
neurológico y una evaluación conductual del niño.
Desarrollo físico y motor
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Arnold Gesell pensaba que algunas conductas, como
gatear y caminar, se deben a la maduración cuando
el ambiente es normal. (En el diagrama de estudio en
la página 132 se incluye un resumen de las competencias del infante.)
La investigación posterior reveló que los niños criados en diversos contextos sociales, culturales o históricos se pueden desarrollar de manera muy distinta.
En los primeros cuatro meses, la mayoría de los niños
duplican su peso. Para los cuatro meses de edad, el
cuerpo comienza a crecer y se alarga con mayor velocidad que la cabeza. Suelen desaparecer casi todos
los reflejos.
A los cinco meses, el niño puede extender la mano,
coger un objeto y acercárselo; a esta capacidad se le
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llama alcance guiado por la vista. Continúan perfeccionándose las habilidades motoras finas y lo mismo
sucede con las habilidades motoras gruesas; la
mayoría de los niños de ocho meses se sientan sin
ayuda y muchos pueden sostenerse de pie apoyándose en algo.
La mitad de los niños de 12 meses se sostienen de
pie y dan sus primeros pasos. Han desarrollado la
destreza de atenazar con el pulgar opuesto al índice,
y participan en juegos simples como hacer rodar un
balón hacia adelante y hacia atrás.
A los 18 meses el niño cuadruplica su peso neonatal.
Casi todos caminan solos. Apilan dos o cuatro bloques y se alimentan sin ayuda.
Los niños de dos años dominan varias habilidades
motoras: saltar, lanzar objetos, subir escalones, manipular objetos y vaciar agua. Se visten y se desnudan sin ayuda.
La desnutrición en la infancia —ya sea por una cantidad insuficiente de alimento o por insuficiencia de
ciertas clases de alimento— puede ocasionar serios
efectos a largo plazo. Con programas de suplementos alimenticios se logran invertir algunos de ellos.
En términos generales, la leche materna es mejor
para la salud del niño. Pero la alimentación con biberón no causa problemas a la mayoría de los niños
en los países desarrollados.
Desarrollo sensorial y perceptual
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Los investigadores se valen del paradigma de la
novedad para calcular la diferencia mínima de un
booksmedicos.org
164
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Parte II
Niñez
estímulo que detectan los niños de corta edad. En el
método de la preferencia, se les permite elegir los
estímulos que verán o escucharán. El paradigma de
la sorpresa consiste en medir los cambios de las frecuencias respiratoria y cardiaca para evaluar reacciones de sorpresa.
Los recién nacidos ejercen cierto control sobre los movimientos oculares y pueden seguir un objeto con la
vista. Son selectivos en lo que miran, pues prefieren
los patrones relativamente complejos como el rostro
humano. Pueden imitar las expresiones faciales.
En los primeros meses de vida mejoran con rapidez
las capacidades visuales. Mejoran la capacidad de
enfocar, la agudeza visual y la discriminación de colores. Los infantes de mayor edad controlan mejor los
movimientos oculares y dedican más tiempo a explorar el ambiente.
La visión binocular tarda unos cuatro meses en desarrollarse, pero los niños pueden servirse de las señales espaciales para reaccionar en forma defensiva.
Los estudios relacionados con el “abismo visual” han
demostrado que los infantes saben discriminar entre
señales especiales de profundidad.
El recién nacido puede responder a una amplia variedad de sonidos. Es muy sensible a los sonidos del
habla.
La agudeza auditiva mejora considerablemente en
los primeros seis meses. A los cuatro meses, el niño
distingue la voz de su madre de la de otra mujer.
El gusto y el olfato funcionan por completo al nacer.
Los sentidos están integrados (coordinados) en el
momento del nacimiento, o bien la integración ocurre temprano y con rapidez.
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Desarrollo del lenguaje
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Desarrollo cognoscitivo
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El desarrollo cognoscitivo designa el crecimiento y
el perfeccionamiento de los procesos intelectuales.
Según Piaget, esto ocurre en una serie de etapas que
comienzan con el periodo sensoriomotor.
El proceso de adaptación desarrolla y modifica los
esquemas del infante. El niño introduce cambios pequeños en los patrones de sus actos para acomodarlos a objetos nuevos.
En el desarrollo cognoscitivo del niño el juego con
objetos es importante y pasa por etapas identificables: comienza por exploraciones simples y después
se convierte en un examen más riguroso, en el que
el infante intenta utilizar los objetos de manera correcta. Finalmente se convierte en algo realista.
La imitación comienza a los dos meses. Entre los seis
o siete meses, el niño imita los gestos y las acciones
con bastante exactitud.
La permanencia del objeto es la conciencia de que
las cosas existen en el tiempo y en el espacio, estén
o no a la vista. Esta conciencia la adquiere el niño
en forma gradual entre los ocho y los 18 meses. El
seguimiento de los objetos y la búsqueda de los que
están escondidos presentan una secuencia predecible. El niño capta la idea de la permanencia de la
persona un poco antes que la del objeto.
Los infantes de muy corta edad parecen tener una
poderosa memoria visual.
La representación simbólica se manifiesta en la simulación, que comienza entre los seis y los 12 meses
de vida.
La teoría de Piaget ha sido criticada porque sus hallazgos no siempre son exactos. Algunos teóricos
muestran escepticismo ante una teoría que se basa
en etapas cualitativamente distintas.
Los infantes de corta edad examinan lo que ven y
oyen en busca de los usos que los objetos permiten
(affordances).
Los infantes son capaces de percibir algunas categorías del mismo modo que los niños mayores y los
adultos.
El desarrollo cognoscitivo se realiza dentro de un
contexto social; los niños son guiados en la comprensión y en la adquisición de habilidades por compañeros más conocedores. Este aspecto del desarrollo lo
subrayó Vygotsky, quien pensaba que le damos sentido a nuestro mundo sólo al aprender los significados compartidos con quienes nos rodean.
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El lenguaje consiste en usar símbolos para comunicar información. Tiene tres dimensiones fundamentales: contenido (significado), forma (símbolos) y
uso (intercambio social entre dos o más individuos).
(Vea el diagrama de estudio de la página 156.)
El lenguaje receptivo indica la comprensión de palabras y oraciones habladas o escritas. El lenguaje productivo consiste en generar lenguaje hablado o escrito.
Los infantes distinguen todos los sonidos posibles del
lenguaje humano. Mediante el balbuceo aprenden a
emplear los sonidos necesarios para hablar la lengua de quienes los cuidan.
La mayoría de los niños emiten las primeras palabras hacia el final del primer año. Sus expresiones
son palabras aisladas, por lo general nombres de
personas y cosas presentes en su entorno inmediato.
El habla holofrásica consta de expresiones de una
palabra que comunican ideas más complejas.
Las primeras palabras del niño a menudo son sobrextensiones: generalizaciones que designan a
todos los objetos similares.
En la mitad del segundo año, el niño empieza a combinar palabras. Utiliza el habla telegráfica, que conserva los términos informativos y omite los menos
importantes.
Los principales procesos del aprendizaje del lenguaje
son la imitación, el condicionamiento, las estructuras innatas y el desarrollo cognoscitivo. La idea de
las estructuras innatas, propuesta por Chomsky, ha
despertado controversias.
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Capítulo 4
Desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico en la infancia
165
CONCEPTOS BÁSICOS
reflejos de supervivencia
reflejos primitivos
habituación
método de habituación
habilidades motoras finas
habilidades motoras gruesas
atenazar
sensación
percepción
paradigma de la novedad
método de la preferencia
paradigma de la sorpresa
periodo sensoriomotor
adaptación
permanencia del objeto
representación simbólica
permisividad de los objetos
(usos potenciales o affordances)
zona de desarrollo proximal
contenido
forma
uso
lenguaje receptivo
lenguaje productivo
jerga expresiva
habla holofrásica
sobreextensiones
habla telegráfica
gramática pivotal
mecanismo de adquisición del lenguaje
UTILICE LO QUE APRENDIÓ
¿Qué podemos aprender sobre el desarrollo mental de
los infantes al observar su juego con objetos? Tome un
objeto simple, digamos un juego de llaves en un llavero,
y entrégueselo a niños de distintas edades. ¿Qué hacen
con las llaves los de cuatro meses? ¿Y los de ocho, 12, 18
meses y de dos años de edad? ¿Qué usos potenciales
(o affordances) percibidos intervienen en cada caso?
Recuerde que, en un principio, los niños se limitan
a coger objetos y a succionar. Después golpean para
crear un ruido, o quizás exploran visualmente el am-
biente mientras se pasan la llave de una mano a otra.
Si un niño busca una puerta o un hoyo pequeño en el
que desea introducir una llave, ¿qué edad tendrá? Si se
sienta sobre un camión de juguete, gira las llaves en el
aire y dice “brr, brr”, ¿qué edad tendrá? Si tenemos en
cuenta los vínculos tan estrechos de la percepción, el
desarrollo motor y el cognoscitivo, ¿qué podemos decir
sobre el desarrollo de la cognición de los infantes y de
los niños que empiezan a caminar que observamos a
nuestro alrededor?
L E C T U R A S C O M P L E M E N TA R I A S
Baron, N. S. (1993). Growing up with language: How
children learn to talk. Reading, MA: Addison-Wesley. Este profesor de lingüística describe cómo el ser
humano crea el habla y el lenguaje. Libro escrito en
forma muy amena.
Brazelton, T. B. (1994). Infants and mothers: Differences
in development (edición revisada). Nueva York: Delta/
Seymour Lawrence. En esta obra se describe a tres
parejas de hijo y madre con distinta personalidad y
temperamento poco después del parto y en algunos
periodos durante los dos primeros años de vida. El
libro está escrito con un estilo muy legible.
Eisenberg, A., Murkoff, H. E. y Hathaway, S. E. (1996).
What to expect the first year (edición revisada). Nueva
York: Workman Publishing. Guía muy completa que
explica, mes a mes, todo lo que los padres necesitan
saber acerca del primer año con su hijo recién nacido.
Elkind, D. (1993). Images of the young child. Washington, DC: National Association for the Education of
Young Children. Encantadora recopilación de ensayos escritos por este psicólogo erudito, conocido y
controvertido.
Field, T. (1990) Infancy. Cambridge, MA: Harvard University Press. Volumen de una serie popular y muy
amena titulada Developing Child. El libro analiza las
investigaciones más recientes sobre infantes y pone
de relieve sus extraordinarias habilidades. También
ofrece aplicaciones a cuestiones prácticas como las
guarderías, el consumo de drogas por parte de la
madre y los niños de alto riesgo.
Leach, P. (1997). Your baby, your child: From birth to age
five. Nueva York: Knopf. Una de las mejores guías
para padres sobre niños, su salud y sus experiencias
desde antes del nacimiento hasta la etapa preescolar. Refleja las realidades de los estilos de vida cambiantes de nuestros días y nuevas formas de educar
a los hijos.
Siegler, R. (1991). Children’s thinking (2a. edición). Englewood Cliffs, NJ: Prentice-Hall. Excelente libro que
integra las investigaciones más recientes y los temas
centrales de varias perspectivas teóricas. Ofrece una
síntesis coherente del desarrollo cognoscitivo desde
la infancia hasta la adolescencia.
CAPÍTULO
5
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Desarrollo de la personalidad y socialización
en la infancia
TEMARIO
Desarrollo social y emocional en la infancia
Primeras relaciones
El proceso del apego
Comunicación emocional y apego
El apego y la ansiedad ante los extraños y la
separación
Patrones de las primeras relaciones
Calidad del apego
El apego en los niños con necesidades
especiales
Los padres, los hermanos y el sistema
familiar
Padres
Hermanos
Abuelos
Desarrollo de la personalidad en el segundo
año de vida
Confianza, cuidado solícito y una base segura
Referenciación social y significado cultural
Autonomía, disciplina y conducta prosocial
Desarrollo del yo
Empleo de los progenitores
Ecología social del cuidado del infante
Atención diurna del infante
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Investigación en Hispanoamérica
Relación entre el estrés parental y el del niño preescolar
Laura Oliva Zárate / Judith Montero Mora / Mariana Gutiérrez Lara
Universidad Veracruzana / Facultad de Psicología, UNAM
Resumen
Se especifica la relación entre el estrés percibido por los padres como
resultado de sus propias características y situaciones de vida, y el estrés percibido por las características de sus hijos de 4 a 6 años de
edad, encontrándose una clara correspondencia; si los padres de familia reportan estrés producto de sus propias características y situaciones de vida, también reportarán estrés producto de las características
de sus hijos, y viceversa. Entre los factores que se evaluaron, se halló
que el estrato socioeconómico influye en la expresión del estrés del
padre o la madre, y que mientras mayor edad tienen los niños, el nivel
de estrés es mayor. Otro factor evaluado fue el sexo, no habiéndose
encontrado diferencias en la expresión del estrés entre los menores.
La identificación e intervención oportunas en los problemas conductuales y emocionales entre los niños ayudan a reducir su frecuencia e
intensidad. Existe una serie de investigaciones que se enfocan en la identificación temprana de niños que están en riesgo de tener dificultades en
su desarrollo emocional. Los esfuerzos que se enfocan en predecir su
desarrollo futuro emocional o conductual se han orientado generalmente
a tareas para evaluar casi exclusivamente sus atributos. Así, la investigación del desarrollo de desórdenes de la conducta en niños (Cameron, 1977) ha identificado las características estresantes exclusivas del
niño como uno de los principales factores que contribuyen al desarrollo
de problemas conductuales (Belsky, 1980). Aunque existe una abundante literatura en el campo de la salud y de la psicología social que
han documentado la relación entre estrés e inadaptación entre adultos
(por ejemplo, depresión y salud física [Bolger, DeLongis, Kessler y Schilling, 1989; Pruchno y Resch, 1989]), relativamente pocos estudios han
especificado la relación del estrés parental y el desarrollo infantil. Esta
relación, sin embargo, podría parecer válida cuando se consideran los
modelos ecológicos explicativos del desarrollo humano (Belsky, 1981;
Bronfenbrenner, 1986; Mc-Loyd, 1990), los cuales afirman que las variables contextuales dentro de la familia (problemas financieros, discordia
marital, etc.) podrían afectar dramáticamente el funcionamiento de los
padres y sus interacciones con sus propios hijos.
[…] Entre los estudios más recientes y que destacan por su aproximación al tema se encuentran los de Crnic, Gaze y Hoffman (2005),
quienes analizan el desarrollo típico de niños y su relación con el
estrés natural de los padres, y encuentran que el estrés parental es estable en la edad preescolar de sus hijos. No obstante, los resultados
aún siguen girando sobre la comprensión de la estabilidad y complejidad del estrés y su asociación en las relaciones tempranas padre-hijo.
[…] Participaron 139 padres de familia cuyos hijos asistían a ocho
escuelas de nivel preescolar. Los hijos de estos padres fueron 139: 65
niñas y 74 niños en edades de entre 4 y 6 años. La posición económica de los padres era-baja; media-baja y media.
[…] Los resultados del presente estudio son presentados en varias
direcciones. Primero, se examinó la posible diferencia sexual de los
infantes en relación con el estrés percibido por los padres. Segundo,
se evaluó la variable de edad respecto del estrés percibido por las características del niño. Tercero, se examinó el estrato social relativo al
estrés tanto del niño como de los padres. Finalmente, la interrelación
entre el estrés percibido por el padre producto de sus propias características y por el producido por las características del niño.
El análisis reveló que no hubo diferencias significativas en el sexo
de los infantes y su relación con el estrés percibido por sus padres.
[…] Los resultados indican que no existen diferencias significativas en el nivel de estrés producto de las características del niño de
acuerdo a su nivel socioeconómico (p > 0.05).
[…] Al realizar el estudio de cada grupo agrupando a los casos
por la edad del niño, se observa que hay diferencias significativas
(p < 0.05), destacando que los niños de 6 años mostraron los niveles
de estrés más altos.
[…] Finalmente, se encontró una fuerte relación entre el estrés de los
padres y el de los niños; al estudiar la asociación del estrés producto de
las características del niño con el estrés percibido del padre en relación
a sus propias características y situaciones de vida, se pudo constatar
que había una relación (r = 0.61), que indica que conforme el nivel de
estrés del niño tiende a aumentar, lo hace también el estrés del padre.
[…] Discusión y conclusiones
El propósito del presente estudio fue explorar las variaciones entre el
factor socioeconómico, las diferencias sexuales, la edad y el estrés
percibido por el padre producto de las características del niño respecto
del estrés parental que es el resultado de sus propias características y
situaciones de vida. Se encontraron asociaciones tanto en el estrés del
niño como en el de los padres, observándose un alto nivel de estrés en
general, así como el incremento del estrés de los padres respecto de un
menor estrato socioeconómico, lo cual ya había sido reportado en otros
estudios (McLoyd, 1990, 1998). Otro dato interesante fue el del incremento de estrés percibido por el padre producto de las características del
niño conforme a la edad, en donde diversos estudios reportan también un
incremento en la aparición de los problemas de conducta respecto de la
variable edad, situación fácil de explicar si se considera que el estrés va de
la mano con problemas de conducta (cfr. Jackson y cols., 1998).
La importancia de programas preventivos oportunos es clara cuando
se considera que generalmente el niño llega hasta los profesionistas
de la salud mental cuando comienza su vida escolar. Esta demora en
la identificación entre el año y los cinco años de edad provoca con frecuencia una situación negativa que influye en el desarrollo del niño a tal
grado que hace difícil y costoso un remedio subsecuente. La habilidad
para identificar tales situaciones de alto riesgo tan tempranamente como
sea posible permite intervenciones más eficientes y efectivas.
FUENTE: Revista Psicología y Salud, julio-diciembre, 2006,
Vol. 16, núm. 002, Universidad Veracruzana, Xalapa, México, pp. 171-178.
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168
Parte II
Niñez
Objetivos del capítulo
Cuando termine este capítulo, podrá:
1. Mencionar los hitos del desarrollo emocional del niño.
2. Explicar el proceso de apego entre el bebé y el cuidador primario.
3. Caracterizar el creciente reper torio de respuestas emocionales del infante.
4. Mencionar los factores más impor tantes que influyen en la calidad de la relación entre el niño y el cuidador primario.
5. Examinar los problemas de apego que afrontan las familias que tienen hijos
con necesidades especiales.
6. Describir el apego del bebé con el padre, los hermanos y los abuelos.
7. Comparar los efectos que algunas prácticas de crianza del niño tienen en el
desarrollo de su personalidad durante el segundo año de vida.
8. Explicar las consecuencias que el desempleo de los padres tiene en el cuidado del niño y en su desarrollo psicosocial.
l niño nace en un ambiente rico en expectativas, valores, normas y tradiciones. Todo ello, junto con otras circunstancias, contribuirá a moldear
su personalidad: creencias, actitudes y formas especiales de interactuar
con la gente. Desde un punto de vista diferente, se le socializa durante los dos
primeros años de vida: empieza a aprender y a asimilar normas sociales de conducta, leyes, reglas y valores, tanto escritos como no escritos. Más tarde aprenderá a vivir con las contradicciones e hipocresías de la sociedad. Por otra parte,
a medida que crece, ayuda a moldear su propia personalidad: acepta o rechaza
de manera activa las reglas y las normas, en lugar de ser receptor pasivo de la
socialización.
Los recién nacidos no tienen conciencia de sus relaciones con las personas
que los rodean. Al nacer, no distinguen entre el yo y los otros, entre varón y
mujer ni entre niño y adulto. Tampoco se forman expectativas respecto de la
conducta ajena: las cosas simplemente suceden o no. En otras palabras, en un
principio viven en el presente y todo lo que no se halla al alcance de su vista
está “fuera de la mente”, como dijimos en el capítulo 4 al hablar de la adquisición de la permanencia del objeto.
En los dos primeros años de vida se operan cambios drásticos. El recién nacido empieza a percatarse del ambiente y de la forma en que interactúa con él,
de la sensibilidad o insensibilidad del mundo que lo rodea y de que puede hacer algunas cosas por sí mismo o conseguir ayuda en caso necesario. Cuando
empieza a caminar, cobra mayor conciencia de las relaciones familiares y de lo
que es “bueno” o “malo”. Se da cuenta de que es hombre o mujer y empieza
aprender cómo el género impone ciertos estilos de conducta en la persona.
Sin embargo, los recién nacidos no están desprovistos de un temperamento.
Llegan al mundo con ciertos estilos de conducta que, tomados en conjunto,
constituyen el temperamento. Algunos son más sensibles a la luz o los sonidos fuertes y repentinos. Otros reaccionan de manera más rápida e intensa al
malestar. Y otros más son exigentes, plácidos, activos y vigorosos. La mayoría
de los niños encajan en una de tres categorías (Thomas y Chess, 1977): fáciles
(a menudo de buen humor y predecibles), difíciles (con frecuencia irritables
E
personalidad Creencias, actitudes y
formas características de interactuar con
la gente.
socialización Proceso mediante el cual
aprendemos las reglas de nuestra sociedad, sus leyes, sus normas y valores.
temperamento Estilos conductuales
innatos.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
169
e impredecibles) y lentos para responder (malhumorados y poco sensibles a la
atención). Como veremos, el temperamento en esta etapa puede tener una
repercusión profunda en la calidad de las primeras interacciones con sus progenitores.
En este capítulo examinaremos cómo se desarrolla la personalidad del niño
en la relación con quienes cuidan de él y con otras personas. Nos concentraremos en las primeras relaciones, o sea, las que crean patrones para el establecimiento de relaciones futuras y para adquirir las actitudes, expectativas y conductas básicas. En concreto, estudiaremos: el desarrollo social y emocional del
niño durante sus dos primeros años de vida; el proceso de apego con el cuidador primario, por lo general la madre; los factores que influyen en la calidad
de las primeras relaciones; los vínculos emocionales del niño con su padre, con
sus hermanos y abuelos; y los efectos que el empleo de los padres puede tener
en el desarrollo psicosocial.
Desarrollo social y emocional en la infancia
En la vida, el individuo participa en varias e importantes relaciones interpersonales. La primera, sin duda la de mayor influencia, se da con la madre y con
otras personas que lo atienden (denominados cuidadores primarios). La relación suele establecerse con firmeza a los ocho o nueve meses. Desde mediados
de la década de 1960, los psicólogos se han servido del término apego para
designar la primera relación —que se caracteriza por interdependencia, sentimientos mutuos intensos y fuertes vínculos emocionales.
Primeras relaciones
Los niños pasan por fases de crecimiento emocional y social que culminan en
el establecimiento de sus primeras relaciones. Aunque los estados emotivos
del recién nacido son pocos y consisten principalmente en malestar y en un
interés relajado, pronto aparece una amplia gama de emociones orientadas al
yo: tristeza, ira, repugnancia y placer. Éstas se ven favorecidas y adquieren significado dentro del contexto de las relaciones. Más adelante, sobre todo en el
segundo año, surgen las emociones de índole social —orgullo, vergüenza, desconcierto, culpa y empatía— a medida que el pequeño se conoce mejor a sí
mismo y a los otros. Stanley y Nancy Greenspan (1985) describen seis etapas
del desarrollo emocional del infante y del preescolar en las primeras relaciones. Las sintetizamos en la tabla 5-1. Advierta que, como en el resto de las etapas del desarrollo, la cronología varía de un niño a otro, pero se supone que su
orden no cambia: cada una se basa en la anterior.
El proceso del apego
Es importante examinar los mecanismos por los que se establece el apego, pues
éste es esencial para el desarrollo psicosocial global. Mary Ainsworth (1983) define este tipo de conductas como aquellas que favorecen ante todo la cercanía
con una persona determinada. Entre estos comportamientos figuran los siguientes: señales (llanto, sonrisas, vocalizaciones), orientación (mirada), movimientos relacionados con otra persona (seguir, aproximarse) e intentos activos de
contacto físico (subir, abrazar, aferrarse). El apego es mutuo y recíproco, es decir, funciona en ambas direcciones y consiste en compartir experiencias de un
modo cooperativo (Kochanska, 1997). Así, el apego del niño con el cuidador se
relaciona con el apego de éste con aquél.
apego Vínculo que se crea entre un
niño y otro individuo. El primer apego se
caracteriza por una gran interdependencia, por sentimientos mutuos de mucha
intensidad y por vínculos emocionales
muy sólidos.
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170
Parte II
Niñez
Tabla 5–1 Hitos del desarrollo emocional temprano
1. Autorregulación e interés en el mundo: del nacimiento a los tres meses. En las primeras semanas
de vida, el niño intenta sentirse regulado y tranquilo, pero al mismo tiempo trata de valerse de sus
sentidos y explorar el mundo que lo rodea. Busca el equilibrio entre la estimulación excesiva y escasa.
Poco a poco se vuelve más sensible a los estímulos sociales, pues realiza una conducta orientadora
y de señales (llora, vocaliza, sigue los estímulos visuales) para establecer contacto. En esta etapa, no
discrimina entre los cuidadores primarios y otras personas: reacciona en forma muy semejante ante
todos.
2. Enamoramiento: de los dos a los siete meses. A los dos meses, los niños autorregulados se
muestran más alertas ante el mundo. Reconocen los rostros familiares y concentran cada vez más
la atención en los cuidadores importantes para ellos que en los extraños. Ahora el mundo humano
les parece placentero y emocionante y lo demuestran. Sonríen con facilidad y responden con todo
el cuerpo.
3. Inicio de la comunicación intencional: de los tres a los 10 meses. Este hito coincide en gran parte
con el anterior, sólo que ahora los niños empiezan a entablar diálogos. Con la madre comienza divertidas interacciones de tipo comunicativo: se ven, realizan juegos breves y hacen pausas. Lo mismo
hacen con sus padres y con los hermanos.
4. Aparición de un sentido organizado del yo: de los nueve a los 18 meses. Los niños de un año pueden hacer más cosas sin ayuda y asumir un rol más activo en la asociación emocional con su madre
y con su padre. Con señales, manifiestan sus necesidades de manera más eficaz y exacta que antes.
Empiezan a valerse de palabras para comunicarse. Ya exteriorizan varias emociones: enojo, tristeza y
felicidad. Al terminar este periodo tienen un sentido del yo.
5. Creación de ideas emocionales: de los 18 a los 36 meses. Los niños pueden ahora simbolizar, fingir
y formarse imágenes mentales de las personas y de los objetos. Conocen el mundo social con juegos
en que fingen y crean cosas imaginarias. Ahora que poseen el sentido del yo, sienten necesidades
ambivalentes de autonomía y dependencia. En esta etapa, se amplía su repertorio emocional y éste
comprende emociones sociales como la empatía, el desconcierto y, en forma gradual, la vergüenza,
el orgullo y la culpa. Es una expansión que coincide con el nuevo sentido del yo y con un mejor conocimiento de las reglas sociales.
6. Pensamiento emocional: base de la fantasía, la realidad y la autoestima: de los 30 a los 48 meses.
En este periodo, la reciprocidad de las relaciones estrechas con personas importantes se ha convertido en una especie de asociación. Los niños pequeños distinguen entre lo que el cuidador espera
de ellos y pueden tratar de modificar su conducta para corresponder a las expectativas, con lo que
alcanzan sus propias metas.
Ainsworth describe las conductas antes mencionadas como criterios del
apego, porque si no ocurren puede ser difícil establecerlo. Pongamos, por
ejemplo, lo difícil que sería para una madre establecer un vínculo emocional
con un pequeño que le aprieta los brazos en vez de abrazarla. ¿Y qué sucedería si un bebé no sonriera ni vocalizara mucho frente a un cuidador? Ainsworth y sus colegas (1979) han descubierto que el apego mutuo puede no
darse cuando a un niño le molesta que lo toquen o presenta una discapacidad
como la ceguera.
Por tanto, el niño y el cuidador deben adoptar conductas que favorezcan el
apego. En general, los comportamientos del primero invitan a respuestas afectuosas por parte del segundo, quien no sólo lo alimenta y atiende sus necesidades
físicas, sino que además se comunica con él, hablándole, sonriéndole y tocándolo. Las acciones del niño hacen que el cuidador adopte ciertas conductas y a su
vez las de éste tienen el mismo efecto.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
¿Es el apego una respuesta condicionada o intervienen en éste necesidades
innatas? Durante largo tiempo, los psicólogos del desarrollo orientados al condicionamiento pensaron que el apego se daba al cubrir la pulsiones primarias
del infante como el hambre y la sed. En esencia, mediante el condicionamiento
clásico aprende a asociar la cercanía del cuidador con la reducción de las pulsiones primarias (Sears, 1963). Por su parte, los psicoanalistas sostenían que los
primeros vínculos emocionales del niño se dan cuando se satisfacen sus necesidades: cuando se atienden, el niño se forma una imagen interior positiva de
la madre. Pero las investigaciones experimentales con animales señalan que la
satisfacción de pulsiones no es más que una parte de cómo se forman los primeros apegos, según se explica en “Tema de controversia” de la página 172.
Según el psicólogo y etólogo británico John Bowlby (1973), el bebé nace con
conductas programadas que mantienen cerca a sus padres y los hacen sensibles. Desde este punto de vista, las conductas han evolucionado en el hombre
y en otros animales en parte porque mejoran las probabilidades de que el niño
sea protegido contra el peligro, con lo cual logra sobrevivir, alcanzar la madurez sexual y transmitir los genes a la siguiente generación.
Bowlby propuso que las conductas programadas influyen por igual en el
infante y el cuidador. El apego se inicia gracias a éstas y luego se mantiene debido a consecuencias positivas como la cercanía física y el afecto entre madre
e hijo, la reducción del hambre y de otras pulsiones, y el bienestar. Su teoría
combina, pues, la herencia y el ambiente al explicar el surgimiento y la conservación del apego. Según Bowlby, el apego del infante con el cuidador primario
se internaliza como un modelo de trabajo —o esquema— al final del primer
año. El niño lo usa para predecir, interpretar y responder a la conducta de su
madre. Una vez constituido el modelo, tenderá a mantenerlo aun cuando cambie la conducta del cuidador. Así, por ejemplo, una madre que ofrece pocos cuidados a su hijo por alguna enfermedad prolongada será rechazada por el niño
cuando ella se recupere, porque el modelo de trabajo del pequeño contiene sentimientos previos de rechazo. Por tanto, la conducta del hijo hará que a la madre le resulte más difícil adoptar una actitud solícita (Bretherton, 1992).
En suma, Bowlby y Ainsworth (1973; Ainsworth y otros, 1978) estaban convencidos de que la naturaleza de la interacción entre progenitor e hijo debida a
la aparición del apego en los dos primeros años de vida sienta las bases de las
relaciones futuras. Esta observación nos recuerda mucho la teoría del desarrollo psicosocial temprano de Erikson, expuesta en el capítulo 1.
Comunicación emocional y apego
Las conductas de apego de la madre y del hijo evolucionan en forma gradual
y constituyen un sistema dinámico en el cual las acciones del pequeño influyen
de manera recíproca en las de ella y a la inversa (Fogel y otros, 1997). Por ejemplo, un niño fácil y sociable que busca un contacto estrecho y obtiene placer de
éste podrá alentar incluso a la madre más inexperta. En cambio, un niño difícil
y exigente interrumpe los esfuerzos del cuidador por calmarlo o por establecer
una interacción recíproca (Belsky y otros, 1984; Lewis y Feiring, 1989).
Para profundizar en el sistema bidireccional de comunicación afectiva (emocional) que define la interacción del niño con el cuidador primario durante los
primeros seis meses de vida, Ed Tronick (1989) diseñó un experimento que se
concentraba en expectativas mutuas de padres e hijos. En lo que llamó experimento del “rostro inexpresivo”, primero pedía a los padres que se sentaran y
jugaran de manera habitual con su hijo de tres meses. Los patrones del juego diferían en forma notable entre las parejas de progenitores e hijos, pero en todos
los casos llegaba el momento en que el niño se alejaba o cerraba los ojos antes
de seguir divirtiéndose.
171
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172
Parte II
Niñez
TEMA DE CONTROVERSIA
GANSOS, MONOS
Y SERES HUMANOS
Hace medio siglo, Konrad Lorenz (19031989), zoólogo y etólogo austríaco, observó que las crías de los gansos comenzaban a seguir a su madre poco
después de romper el cascarón. Creaban un vínculo importante que ayudaba a la madre a protegerlos y a entrenarlos. Un descubrimiento interesante
de Lorenz fue que los ansarinos huérfanos lo seguían a él como si fuera su
madre a unas cuantas horas después de
la eclosión. Era un patrón más o menos
permanente, a veces hasta molesto por
su persistencia. Algunos de los gansos
silvestres preferían pasar la noche en la
recámara de Lorenz a hacerlo en las riberas del Danubio.
El periodo crítico de la impronta —establecimiento del vínculo entre los gansos y su madre— ocurre poco después
de romper el cascarón, cuando las crías
son lo bastante fuertes como para desplazarse, pero antes de adquirir un miedo
intenso a los objetos grandes en movimiento. Si se retrasa la impronta, los gansos sentirán temor de la madre o sólo
desistirán y se debilitarán, cansarán y
parecerán apáticos.
Los investigadores no coinciden en
las semejanzas entre la impronta en las
aves y la conducta de apego del hombre. No se cuenta con pruebas contundentes de que exista un periodo crítico
para que se establezca este vínculo en
los seres humanos. Tal vez los progenitores y su hijo sean muy responsivos a
la vinculación en los primeros días que
siguen al nacimiento, pero difícilmente
se trata de un periodo crítico. Por lo
demás, el niño debe establecer cierta
clase de relación con uno o varios cuidadores importantes durante los primeros ocho meses de vida para que el desarrollo se realice de modo normal. Los
monos tienen nexos biológicos más estrechos con el hombre, de ahí que los
estudios sobre su desarrollo —y priva-
Los gansos criados por Konrad Lorenz,
durante el periodo crítico de la impronta,
lo seguían a él como si fuera la madre
real.
En los estudios de Harlow sobre el
apego, los monitos mostraron una clara
preferencia por una madre sustituta de
felpa, en lugar de una madre de alambre,
sin importar cuál les proporcionaba el
alimento.
ción— social contribuyan más a conocer
el desarrollo humano que los estudios
sobre los gansos. Una serie importante
de observaciones sobre la privación social en los monos comenzó de manera
un tanto accidental, cuando Harry Harlow (1959) estudiaba su aprendizaje y
su desarrollo conceptual. Para controlar
el ambiente de aprendizaje, Harlow decidió criarlos por separado de la madre,
con lo cual excluía la influencia que ésta
ejercía como maestra y modelo. Harlow
descubrió de manera casual que la separación de la madre causaba un efecto
desastroso en los monos. Algunos morían. Otros se aterrorizaban, se mostraban irritables y se negaban a comer o
jugar. Era evidente que necesitaban algo
más que una alimentación regular para
crecer y desarrollarse.
Harlow y sus colegas efectuaron en seguida experimentos con madres sustitutas artificiales (Harlow y Harlow, 1962).
Por cada cría había una madre sustituta
de alambre con un biberón con que se
le alimentaba y una madre sustituta cubierta con tela de felpa de la que no re-
cibía alimento. A pesar de la comida obtenida de la madre de alambre, las crías
mostraban una preferencia clara por la
madre de felpa: pasaban más tiempo
abrazados y vocalizando con ella; corrían hacia ella cuando se sentían atemorizados. Así pues, Harlow propuso que
la comodidad del contacto es un factor
importante del apego temprano.
Sin embargo, los monos que fueron
criados con madres sustitutas no se desarrollaban con normalidad. Ya adultos, rehuían a los otros o los atacaban y no realizaban una actividad sexual normal. Las
investigaciones subsecuentes indican
que esta privación puede compensarse
con el contacto con otros monos de corta
edad (Coster, 1972). Las crías que se desarrollan con madres sustitutas y luego
tienen la oportunidad de jugar con otros
monos aprenden una conducta social
bastante normal. En conclusión, la interacción social mutuamente responsiva
es indispensable para que los monos se
desarrollen de modo normal; y parece
lógico generalizar esta conclusión a los
seres humanos.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
Al cabo de tres minutos, el experimentador indicaba a los padres que dejaran de comunicarse con su hijo. Les decía que siguieran observándolo, pero que
pusieran una expresión facial neutra, inexpresiva. Los niños respondían con
sorpresa e intentaban animarlos con sonrisas, con ruidos y actividad general,
pero los padres mantenían la misma expresión. Luego de algunos minutos, la
conducta de los niños empezaba a deteriorarse. Dirigían la vista a otra parte, se
chupaban el pulgar y manifestaban angustia. Algunos empezaban a sollozar y
a llorar; otros emitían respuestas involuntarias como babeo e hipo. Así, aunque
los padres seguían presentes y los atendían, de repente e inesperadamente resultaban inaccesibles desde el punto de vista emocional, y a los niños les resultaba difícil adaptarse al cambio. Este experimento demostró sin lugar a dudas la
fuerza y la importancia de la comunicación emocional entre los cuidadores y los
niños incluso de tres meses de edad. De acuerdo con Tronick (1989), esta comunicación es uno de los factores determinantes del desarrollo emocional. El niño no
puede alcanzar sus metas interactivas cuando falla el sistema de comunicación
recíproca y bidireccional, como, por ejemplo, cuando el cuidador primario sufre
una depresión o enfermedad crónicas.
173
Hacia los siete meses, los niños empiezan a mostrarse recelosos con los
extraños. Esta ansiedad ante los extraños
marca un hito en su desarrollo social.
El apego y la ansiedad ante los extraños
y la separación
Un hito en el establecimiento de las relaciones de apego es la aparición de la ansiedad ante los extraños y de la ansiedad ante la separación. Ni los pediatras
ni los psicólogos trazan una distinción clara entre ambas y las designan simplemente como “la ansiedad de los siete meses”, porque a menudo aparecen
en forma repentina a esa edad. Los niños que antes sonreían, eran afables,
amistosos y receptivos con los extraños de pronto empiezan a temerles y a
rechazarlos. Además, muestran una angustia extrema, así sea por un momento,
al quedarse solos en un lugar extraño. Muchos no sufren una intensa ansiedad
ante los extraños ni ante la separación, pero en quienes sí la padecen las reacciones se prolongan en lo que resta del primer año de vida y durante gran parte
del segundo.
La hipótesis de la discrepancia En general, los psicólogos ven en la ansiedad ante los extraños y ante la separación un signo del desarrollo intelectual del niño. Conforme maduran los procesos cognoscitivos, el pequeño va
adquiriendo esquemas de lo conocido y se percata de todo lo nuevo o distinto.
Distingue a los cuidadores de los extraños y se da cuenta si el primero se ausenta. Por tanto, según la hipótesis de la discrepancia, el niño sufre ansiedad
cuando se da cuenta de que algo altera lo conocido o lo esperado (Ainsworth
y otros, 1978). La ansiedad se debe a que, por la conciencia recién adquirida, el
pequeño sabe que la presencia del cuidador garantiza seguridad. Todo parece
seguro cuando los cuidadores conocidos están presentes, pero no cuando se
ausentan.
Algunos psicólogos consideran que a los nueve meses la reacción de ansiedad se complica aún más con el aprendizaje. Wanda Bronson (1978) descubrió
que los niños de esa edad lloran algunas veces cuando advierten la presencia
de un extraño, aun antes que se les acerque. El llanto significa que quizás han
tenido experiencias negativas con los desconocidos y prevén otro encuentro desafortunado. Pero el proceso de aprendizaje puede ser aún más sutil. Quizá la
madre hace señales a su hijo mediante la expresión facial o el tono de su voz.
En un estudio, se preparó a un grupo de madres de niños de ocho y nueve
meses para que fruncieran el ceño, abrieran más los ojos, relajaran los labios
y con otros gestos mostraran preocupación mientras saludaban a un desconocido con un "hola" forzado. A un segundo grupo se le preparó para que mos-
ansiedad ante extraños y ante la
separación Miedo del niño a los extraños o que lo separen de quien lo cuida.
Ambos tipos de ansiedad aparecen en la
segunda mitad del primer año de vida e
indican, en parte, una nueva capacidad
cognoscitiva para responder a las diferencias del ambiente.
hipótesis de la discrepancia Teoría
cognoscitiva según la cual, hacia los siete
meses, el niño adquiere los esquemas de
objetos familiares. Cuando se le presenta
una imagen y un objeto que difieren de
los ya conocidos, siente incertidumbre y
ansiedad.
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174
Parte II
Niñez
trara gusto con una sonrisa y un “hola” entusiasta. Según lo previsto, los niños
entendieron bien las señales de su madre: aquellos cuyas madres mostraron
gusto sonreían más y lloraban menos cuando el desconocido los tomaba en brazos que aquellos cuyas madres manifestaron preocupación (Boccia y Campos,
1989). A las señales emocionales de la madre se les da el nombre de referenciación social (proceso que investigaremos con detenimiento más adelante en
el capítulo). Mediante las señales emocionales los progenitores ayudan a los
infantes y a los niños que empiezan a caminar a adaptarse a los extraños y a
situaciones nuevas, controlando sus reacciones emocionales y dándoles tiempo
de aclimatarse (Feiring y otros, 1984).
La ansiedad ante los extraños también marca un hito en el desarrollo social
(Bretherton y Waters, 1985). Una vez que el niño aprende a identificar al cuidador como fuente de comodidad y de seguridad, se sentirá libre para explorar
objetos nuevos mientras esté con él. Los niños que no exploran y prefieren mantenerse al abrigo de la madre pierden oportunidades de nuevo aprendizaje.
Por otra parte, también pueden presentar desajuste quienes se dejan mimar
con facilidad por extraños o quienes manifiestan malestar al ser devueltos a
su madre (Sroufe y Fleeson, 1986). Estos últimos pueden sufrir una ansiedad
generalizada y no resuelta ante sus cuidadores, lo cual puede influir en su desarrollo emocional. Consulte el recuadro “Estudio de la diversidad” en la página
175, donde se explica lo que sucede a los niños cuando las circunstancias evitan o alteran el apego.
Como veremos en la siguiente sección, la ansiedad ante los extraños y ante
la separación sirve para evaluar la calidad del apego entre infante y cuidador.
REPASE Y APLIQUE
1. ¿Qué es el apego y qué importancia tiene en la relación entre el infante y el
cuidador primario?
2. Explique el punto de vista etológico del apego propuesto por Bowlby.
3. ¿Qué nos indica la ansiedad ante los extraños y ante la separación respecto
del desarrollo emocional?
Patrones de las primeras relaciones
referenciación social Señales emocionales sutiles, por lo general provenientes
de los progenitores que influyen en la
conducta del niño.
Los niños de todo el mundo suelen emitir respuestas semejantes al ambiente
social; poco a poco establecen relaciones de apego con los cuidadores primarios. Aunque la secuencia de desarrollo en estas relaciones es bastante uniforme de una cultura a otra, los detalles varían muchísimo según la personalidad de los padres, las prácticas de crianza, el temperamento y la personalidad
del niño.
¿Cómo evaluamos la calidad de la relación entre niño y cuidador primario?
Como veremos, en las culturas occidentales los investigadores se han concentrado en la seguridad del apego, la responsividad de la madre y sus efectos en
el niño, en las relaciones mutuas con los cuidadores primarios y en los apegos
múltiples en comparación con los exclusivos.
Sin embargo, si queremos tener una idea más amplia vale la pena adoptar
una perspectiva transcultural del apego. En Estados Unidos y en gran parte de
Europa Occidental, los especialistas suponen que una sola relación primaria
—por lo regular con la madre— es ideal para lograr un desarrollo sano del
niño. La relación es mutuamente responsiva y se caracteriza por la participación
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
175
ESTUDIO DE LA DIVERSIDAD
REACCIONES ANTE LA
SEPARACIÓN Y LA PÉRDIDA
Si el apego es esencial para el desarrollo
normal y si este tipo de relaciones pasa
por etapas predecibles, ¿qué le sucede
al niño que no las logra o cuyo progreso
hacia el apego queda interrumpido?,
¿qué le sucede al que crían muchos
cuidadores en un orfelinato?, ¿qué le
sucede al que pasa mucho tiempo en
un hospital?, ¿y qué decir del que ha
comenzando a establecer relaciones de
apego y se ve separado en forma repentina del cuidador?
La privación social produce un efecto
devastador en el desarrollo emocional. El
niño atendido por numerosos cuidadores
que sólo satisfacen sus necesidades básicas no establece una relación de apego.
Las respuestas mutuas con el cuidador
no son consistentes; tampoco se da la
interacción social que permite expresar
la emoción (Bowlby, 1973, 1980, 1988).
Por lo regular, observamos en él apatía,
retraimiento y un mal funcionamiento
que distorsionan el desarrollo de la personalidad.
Cuando los niños con apego seguro
se ven separados de sus padres por una
hospitalización prolongada o por una
pérdida suelen presentarse reacciones
muy drásticas. Bowlby (1973) las divide
en tres etapas: protesta, desesperación y
desapego. Al principio el niño protesta
y no acepta la separación; después llora
y grita negándose a responder a quien
intente consolarlo. Y luego entra en una
etapa de desesperación, en que se aísla,
adopta una actitud muy callada y da la
impresión de haber perdido toda esperanza. Por último comienza a aceptar la
atención de otras personas y parece recobrarse, aunque reacciona con indiferencia si regresa el cuidador primario. ¿Se
ha recuperado de verdad? Bowlby (1960,
página 143) resume la situación en los siguientes términos:
Un niño recluido en una institución
o en un hospital que ha alcanzado
este estado no se sentirá ya molesto
cuando cambie la enfermera o se
marche. Dejará de expresar sus sentimientos cuando lleguen y se vayan
los padres el día de visita; a éstos
puede causarles dolor cuando se dan
cuenta que le interesan mucho los
regalos y poco ellos como entidades sociales. Al niño se le verá feliz
y adaptado a su nueva situación, sereno y sin temor a nadie. Pero la sociabilidad es superficial: al parecer
ya no le importa nadie.
Como se advierte en la descripción anterior, es fácil subestimar la complejidad
de las reacciones y la conducta emocional de los niños de corta edad.
en juegos y por diálogos interactivos. Pero no siempre es así en muchas otras
culturas. Por ejemplo, en algunas, el bebé tiene estrecho contacto físico con los
cuidadores —a veces lo cargan en la espalda o lo duermen con ellos—, pero sin
que realice interacciones cara a cara frecuentes. En otras culturas, a la relación
primaria entre adulto y niño la complementan otras relaciones. Las abuelas,
las tías, los padres, los hermanos y los vecinos se turnan para cuidarlo. Se establece un apego saludable en la medida en que estas relaciones son estables. En
conclusión, aun admitiendo la importancia de la calidad de las relaciones, muchas variantes culturales y subculturales favorecen un apego sano.
Calidad del apego
La prueba de la situación desconocida de Mary Ainsworth (1973) sirve para evaluar la calidad del apego del niño con el cuidador primario. La prueba es una
especie de minidrama con un reparto de personajes: la madre, su hijo de un
año y un extraño. El escenario es una sala de juegos desconocida que contiene
juguetes. En la tabla 5-2 se resumen las ocho escenas del minidrama y lo que se
observa en cada una.
Con esta situación de prueba, Ainsworth descubrió tres tipos básicos de
apego. Entre 60 y 70 por ciento de los niños de clase media establecen un apego
seguro. Se separan sin problemas de su madre y empiezan a explorar la sala,
aun cuando esté presente el extraño. A veces se sienten molestos cuando su
madre se marcha, pero la saludan con amor y se calman de inmediato cuando
regresa. La investigación correlacional de Ainsworth indica que estos niños
apego seguro Fuerte vínculo emocional
entre el niño y quien lo atiende que se
debe a un cuidado sensible y afectuoso.
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176
Parte II
Niñez
Tabla 5–2
Paradigma de Ainsworth de la situación
desconocida*
Episodio
Acontecimientos
Variable observada
1
El experimentador introduce a los padres y al
niño en la sala y luego se marcha.
2
El progenitor está sentado mientras el niño se
divierte con juguetes.
El progenitor como base segura
3
Entra un extraño, se sienta y habla con el
padre.
Reacción frente a un adulto
desconocido
4
El progenitor se marcha; el extraño responde al
niño y lo consuela si está molesto.
Ansiedad ante la separación
5
El padre regresa, saluda al niño y lo consuela,
si lo necesita; el extraño se marcha.
Reacción ante la reunión
6
El padre sale del cuarto; el niño se queda solo.
Ansiedad ante la separación
7
El extraño entra en el cuarto y ofrece consuelo.
Susceptibilidad a ser calmado
por un extraño
8
El padre regresa, saluda al niño y lo consuela,
si lo necesita; trata de que el niño vuelva a interesarse en los juguetes.
Reacción ante la reunión
*Aunque cada episodio dura unos tres minutos, los de separación pueden reducirse si al niño se le ve muy inquieto.
Fuente: Ainsworth y otros (1978).
apego inseguro Resultado de cuidados
inconstantes o poco afectuosos.
sostenían interacciones cálidas, afectuosas y responsivas con su madre durante
los 12 meses anteriores a la evaluación. Los estudios de seguimiento revelan
que los niños con apego seguro son más curiosos, sociables, independientes
y competentes que sus compañeros a la edad de dos, tres, cuatro y cinco años
(Matas y otros, 1978; Sroufe y otros, 1983; Waters y otros, 1979). Confirman,
además, las predicciones de Erikson, mencionadas en el capítulo 1, sobre los
efectos que un sentido temprano de confianza tiene en el desarrollo posterior.
Ainsworth comprobó que el resto de los niños —cerca de la tercera parte—
había establecido un apego inseguro. Éste presenta dos modalidades: en la primera, el niño se enoja cuando la madre se ausenta y la evita cuando regresa; en
la segunda, responde a la madre de un modo ambivalente, buscando y rechazando al mismo tiempo su afecto. Las dos modalidades se asocian a menudo
con un cuidado poco sensible, indiferente y, quizá, de resentimiento durante el
primer año de vida.
Las investigaciones longitudinales en que se compararon los dos tipos básicos de apego (Sroufe, 1977; Arend y otros, 1979; Bretherton y Walters, 1985)
han revelado grandes diferencias en el desarrollo social y de la personalidad a
partir de los 18 meses de edad. Los niños con un apego seguro eran más entusiastas, perseverantes y cooperativos que los inseguros en las dos categorías. A
los dos años lograban una convivencia más satisfactoria con sus compañeros.
Inventaban de manera espontánea juegos más imaginativos y simbólicos. Después, en la primaria, mostraban mayor persistencia en el trabajo y más deseos
de aprender nuevas destrezas; manifestaban además habilidades sociales muy
desarrolladas en la interacción con los adultos y con los compañeros, todo ello
muy acorde con las etapas propuestas por Erikson de autonomía o vergüenza y
duda, y de iniciativa o culpa.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
177
Muchos otros estudios han aportado resultados parecidos (vea a Belsky
y Rovine, 1990a). Aunque se trata de pruebas correlacionales en las que no podemos decir con absoluta certeza que los buenos cuidados generen el apego seguro
y sus beneficios posteriores, sí parece indicar eso. Los niños que empiezan a caminar y los preescolares que lo han logrado hacen incluso cosas simples —explorar
las salas de juego por ejemplo— mejor que sus compañeros. Rodean los muebles,
encuentran la forma de llegar a juguetes interesantes y se acomodan para jugar
con mayor facilidad (Cassidy, 1986). También los de tres años que tienen un apego
seguro gozan de mayor simpatía entre sus compañeros (Jacobson y Wille, 1986).
Así, pues, podemos concluir que una relación afectuosa y de apoyo entre
cuidador e infante produce niveles más elevados de competencia cognoscitiva
y mejores habilidades sociales (Olson y otros, 1984). Favorece la exploración
activa y el dominio temprano del juego con objetos y del entorno social. Desde
un principio, la calidad de la relación entre los dos sienta las bases de muchos
aspectos del desarrollo del niño.
¿Qué constituye un cuidado afectuoso? Numerosos estudios han demostrado que la sensibilidad de la madre ante las señales de su hijo y su responsividad global influyen de manera profunda en el desarrollo social y de la
personalidad (De Wolff y van Ijzendoorn, 1997). Por ejemplo, en las primeras
investigaciones de niños en Uganda, Ainsworth (1967) comprobó que los niños
con una conducta de gran apego sostenían una relación afectuosa con su madre. En Estados Unidos, Ainsworth observó que las madres de niños de un año
con apego seguro eran más sensibles a su llanto, más cariñosas, más tiernas, les
ofrecían un contacto corporal estrecho y solían sincronizar la alimentación y la
conducta de juego con el ritmo de su hijo más que las madres de niños de un
año con apego inseguro (Ainsworth y otros, 1978). Desde entonces, los investigadores han comprobado una y otra vez que los niños con un apego seguro al
año de edad tenían madres más sensibles a sus necesidades físicas, a sus señales de malestar y a sus intentos de comunicarse por medio de expresiones faciales o vocalizaciones (Bornstein, 1989).
¿Significa esto que una madre debe responder a todo lo que hace su hijo por
insignificante que sea? Claro que no. Incluso las madres más sensibles no reaccionan 100 por ciento de las veces. Marc Bornstein y Catherine Tamis-LeMonda
(1989) observaron que la sensibilidad de la madre varía con la situación. Así,
cuando los niños muestran malestar, la madre sensible normal responde con rapidez 75 por ciento de las veces. En cambio, las madres responden de manera
distinta a los llamados de atención, a las vocalizaciones y a las sonrisas. Algunas lo hacen apenas 5 por ciento y otras la mitad de las veces. Más aún, cada
una reacciona de modo diferente: algunas con juego físico, otras con imitaciones vocales y otras más tocando, jugando, dando palmaditas en el hombro del
pequeño y amamantándolo.
Otros investigadores (Clarke-Stewart y Hevey, 1981) han estudiado la interacción de madres e hijos que muestran apego seguro o inseguro. Los hijos de las
que son más atentas y hablan más con ellos suelen ser más autónomos y comunicativos. Las interacciones son entonces más gentiles y tiernas, lo que genera
una conducta más dócil y cooperativa en el hijo (vea también a Londerville y
Main, 1981).
Los niños que pasan largas horas sujetos
a la espalda de la madre forman apegos
fuertes.
Madre e hija ejemplifican la reciprocidad
mientras leen un libro.
Diálogos y apego
Muchos investigadores han estudiado el sistema bidireccional de comunicación afectiva que se da entre madre e hijo y que ya expusimos al hablar del experimento del rostro inexpresivo. Heinz Schaffer (1977)
investigó la forma en que la reciprocidad, o sincronía de la interacción,
surge entre el infante y el cuidador. Observó que, en términos generales, la conducta del primero sigue un patrón alternativo. Por ejemplo, mientras explora
reciprocidad, o sincronía de la interacción
Patrón de intercambio entre el cuidador
y el infante, en que cada uno responde
e influye en los movimientos y ritmos del
otro.
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178
Parte II
Niñez
La reciprocidad y el uso temprano de señales sientan las bases de patrones más
duraderos de interacción.
visualmente objetos nuevos, fija en ellos la mirada y luego voltea hacia otra
parte. Algunos cuidadores responden con mayor habilidad que otros a estos
patrones. Las películas de algunas madres en contacto directo con sus hijos de
tres meses revelan un patrón de acercamiento y retraimiento mutuos: observan
y dirigen la vista a otra parte en forma alternativa, tocando y respondiendo,
vocalizando y contestando. La sincronía entre niño y cuidador en los primeros meses de vida constituye un buen indicador del apego al año de edad, lo
mismo que los patrones más complejos de comunicación mutua durante ese
periodo (Isabella y otros, 1989).
Los cuidadores no sólo responden a la conducta del niño, sino que modifican,
además, el ritmo y la naturaleza del diálogo mediante diversas técnicas: introducen un objeto nuevo, imitan y amplían los sonidos y las acciones del niño, facilitándole así obtener algo interesante. Al vigilar las respuestas del niño, poco a
poco saben cuándo es más receptivo ante estímulos nuevos. El desarrollo pleno
de este proceso tarda meses.
Algunos métodos parecen especialmente eficaces para alcanzar la sincronía
(Field, 1977; Paulby, 1977). Tiffany Field comparó las reacciones del infante a
tres conductas maternas distintas: la conducta espontánea de la madre, sus intentos evidentes por captar y mantener la atención del hijo y su imitación del
niño. Los niños respondían sobre todo a las imitaciones, quizá por la naturaleza
lenta y exagerada de la acción. Cuanto más se asemejan la conducta de la madre y del hijo, menos discrepancia afrontan ellos; por tanto, también están más
atentos. Además, las madres observaban con cuidado el momento en que su
hijo dirigía la mirada hacia otra parte. Según Field, respetar la necesidad que
tiene el niño de hacer pausas es una de las primeras reglas de la “conversación”
que debe aprender un cuidador sensato.
Algunos padres estimulan demasiado a sus hijos pese a las señales de resistencia que reciben de éstos, como cuando se voltean hacia otro lado, ocultan el
rostro o cierran los ojos. Algunos siguen estimulándolos hasta que empiezan
a llorar. Otros los estimulan muy poco. Éstos a menudo no prestan atención a
las sonrisas, al balbuceo ni a otras formas del pequeño de atraer su atención.
Un niño cuyas señales de búsqueda de atención son ignoradas puede llorar o
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
179
simplemente desistir. Otros padres presentan patrones poco uniformes de sensibilidad. A veces los estimulan demasiado y otras muy poco. Suelen interpretar
en forma errónea las señales de sus hijos. Esto se observa sobre todo entre las madres que maltratan a sus hijos (Kropp y Haynes, 1987), entre las deprimidas (Field,
1986; Teti y otros, 1995), entre algunas adolescentes (Lamb, 1987) y entre las que
tienen un temperamento muy distinto al de su hijo (Weber y otros, 1986). La sensibilidad inadecuada de la madre también se asocia con ausencias breves de la misma
en combinación con factores como la depresión (Clark y otros, 1997).
La conducta de una madre sensible y responsiva cambia a medida que el
hijo crece (Crockenberg y McCluskey, 1986). En efecto, algunos psicólogos del
desarrollo emplean el término andamiaje para designar la función del padre o
de la madre al estructurar en forma paulatina la interacción con su hijo (Ratner
y Bruner, 1978; Vandell y Wilson, 1987). En otras palabras, crean el ambiente
en el que interactuarán con él. Con un niño más pequeño, se sirven de juegos
como imitar y esconderse. A medida que el pequeño crece, los juegos van volviéndose más complejos. El niño aprende reglas cada vez más complicadas de
interacción social: para seguir el ritmo y para dar y recibir, para observar e imitar, la forma de mantener el juego, etcétera.
La reciprocidad y el uso de señales en los primeros meses de vida sientan
las bases de los patrones de interacción a largo plazo. Esta práctica se ilustra
en los estudios sobre las respuestas de la madre al llanto del niño. Los hijos
de las que reaccionan de manera inmediata y constante en los primeros meses de vida suelen llorar menos al cumplir el primer año. Una respuesta rápida da a los niños confianza en la eficacia de su comunicación y los alienta a
idear otras formas de hacer señales a su madre (Bell y Ainsworth, 1972). Por
el contrario, si las respuestas al llanto no son constantes, quizá los niños no
adquieran confianza y después lloren más, o sean a su vez más insistentes o
menos sensibles.
En el segundo año, la reciprocidad se manifiesta en diversas conductas. Por
ejemplo, los niños con apego seguro manifiestan en forma espontánea la conducta de compartir, tanto con sus padres como con otros niños: muestran un
juguete, lo colocan en el regazo de otra persona o lo usan para invitar a jugar a
otros niños. En general, sin importar si el niño nació “egoísta”, la calidad de las
primeras interacciones entre progenitor e hijo influyen profundamente en comportamientos como compartir o ayudar.
Apegos múltiples o exclusividad
Los niños que tienen una relación de
relativa exclusividad con un progenitor suelen manifestar una ansiedad más
intensa ante los extraños y ante la separación. La exteriorizan a una edad más
temprana que aquellos cuya relación con el progenitor no es exclusiva (Ainsworth, 1967). Un niño que siempre está con el progenitor y que duerme en el
mismo cuarto manifiesta reacciones intensas y dramáticas ante la separación.
Por el contrario, el que desde el nacimiento ha tenido varios cuidadores suele
aceptar a los extraños o separarse con mucha menos ansiedad (Maccoby y
Feldman, 1972).
¿Se deteriora el apego si muchas personas se encargan del cuidado del niño?
Cada año más de 5.5 millones de niños son atendidos por muchas personas en
las guarderías y en los centros de cuidados diurnos. Si la cantidad de apego es
un factor, podrían sufrir consecuencias negativas los que pasan menos tiempo
con sus padres.
Sin embargo, las investigaciones señalan que el cuidado diurno y la presencia de varios cuidadores no necesariamente producen efectos negativos en el
apego (consulte el recuadro “Tema de controversia” en la página 172). Estos
niños forman apegos múltiples (Clarke-Stewart y Fein, 1983; Welles-Nystrom,
1988), cuya calidad varía lo mismo que el apego a sus padres.
andamiaje Estructuración progresiva de
la interacción entre progenitor e hijo por
parte de los padres.
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180
Parte II
Niñez
Cuando los niños empiezan a asistir a una guardería, experimentan a menudo la angustia de la separación, sobre todo si su edad se halla entre los 15 y
los 18 meses. Algunos se adaptan con mayor facilidad que otros. Los niños que
han tenido una relación exclusiva con una persona son los que experimentan
más problemas, pero también se observa la angustia de la separación en quienes han tenido ya muchas separaciones y cuidadores. Se ajustan con mayor facilidad los que han tenido contacto con otros cuidadores y tienen un grado moderado de experiencia en la separación (Jacobson y Wille, 1984).
Además de sentir apego por la madre, los niños lo manifiestan por el padre,
los hermanos y otros parientes, como veremos más adelante en el capítulo. Y
también establecen apego con sus compañeros. La fuerza de los compañeros en
esta área se demostró en el famoso estudio de Anna Freud (Freud y Dann, 1951),
dedicado a seis huérfanos judíos-alemanes que habían sido separados de sus padres al comenzar la Segunda Guerra Mundial. Fueron asignados a un albergue
comunitario en Bulldog Banks (Inglaterra) que había sido transformado en orfanato de huérfanos de guerra. Como antes habían estado en grandes instituciones,
era su primera experiencia en un ambiente pequeño e íntimo. En un principio
eran hostiles con sus cuidadores adultos o los ignoraban, mostrando mucho más
interés unos por otros. Por ejemplo, cuando un cuidador tumbó por accidente a
uno de los niños más pequeños, otros dos le lanzaron ladrillos y le dirigieron improperios. También se ayudaban cuando se sentían aterrorizados, reacción que
ejemplifica con claridad la fuerza del apego entre ellos.
Efectos de la negligencia y del maltrato La negligencia es un factor aso-
síndrome de los niños que no progresan
Estado en que los infantes son pequeños
para su edad y a menudo se enferman
por desnutrición o un cuidado inadecuado.
ciado con el síndrome de los niños que no progresan, en cuanto a que los infantes son pequeños, se ven demacrados, parecen enfermos y no pueden digerir
bien los alimentos. La falta de progreso puede darse por desnutrición, pero muchas veces parece deberse a la falta de afecto y de atención que, entre otras cosas,
incluye un apego deficiente (o inexistente). A menudo se deterioran los ambientes escolar y social; otras veces ambos padres trabajan y el niño sufre el descuido
de sus progenitores que, aunque bien intencionados, están demasiado ocupados
para atenderlo. El pequeño aparece a menudo apático y retraído, quizás inmóvil.
Evade el contacto ocular, pues no fija la vista en nada, voltea hacia otra parte, se cubre el rostro o los ojos. Por definición, el peso de quienes sufren el síndrome está
un 3 por ciento por debajo del peso normal para su grupo de edad, sin que manifiesten síntomas de enfermedad ni de anormalidad que pudieran explicar su estado. A veces se observa un retardo en el desarrollo susceptible de invertirse con
una buena alimentación y atención (Barbero, 1983; Drotar, 1985).
El maltrato del niño dificulta el apego. Cuando comienza en la infancia, deteriora la relación afectuosa que necesita el pequeño y puede causar efectos
devastadores en su vida. Los estudios indican que los niños que han sufrido
maltrato físico y no han establecido un apego seguro presentan distorsiones y
retraso en la adquisición del sentido del yo y en el desarrollo lingüístico y cognoscitivo. Cuando logran un apego seguro en el primer año, el maltrato sufrido
en el segundo año causa menos perjuicios (Beeghly y Cicchetti, 1994) pese a ser
de igual manera lamentable. Otras investigaciones señalan que se da una combinación potencialmente nociva cuando coinciden cuidados maternos deficientes
o inconstantes con un niño vulnerable biológica y temperamentalmente. El resultado es un niño que manifiesta un apego inseguro y que con frecuencia está
angustiado y tiene accesos de conducta violenta —junto con un desajuste posterior (Cassidy y Berlin, 1994). El maltrato se relaciona a veces con un estilo intrusivo en el cuidado que ignora los deseos del niño y altera sus actividades. En
un estudio se comprobó que, cuando el estilo de interacción de la madre con un
niño de seis meses es demasiado intrusivo y persistente, más tarde el pequeño
manifestará habilidades académicas, sociales, emocionales y conductuales deficientes (Egeland, Pianta y O'Brien, 1993).
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
En algunos casos, las madres de niños que no progresan o son víctimas de
maltrato o negligencia sufren a su vez enfermedades mentales o físicas, están
deprimidas o son propensas al alcohol o a otras drogas. A menudo se ven afectadas por las mismas privaciones que su hijo. De acuerdo con algunos estudios, 85
por ciento de los padres que maltratan o descuidan a sus hijos han pasado por
experiencias negativas en su niñez temprana, es decir, también a ellos los maltrataron o descuidaron. Es evidente que no todos los que sufrieron maltratos hacen
lo mismo con sus hijos, pero a menudo el ciclo se repite (Helfer, 1982). En el capítulo 9 se examina con mayor detenimiento el tema del maltrato infantil.
El apego en los niños con necesidades especiales
Los niños ciegos no pueden buscar el rostro de sus cuidadores ni sonreírles. Los
bebés sordos tal vez parezcan desobedientes. Los que presentan otros impedimentos graves no pueden responder a las señales como los niños normales. Las
discapacidades que son evidentes desde el nacimiento, como el síndrome Down
y la parálisis cerebral, crean serios problemas de ajuste a todos los que rodean al
niño con estos trastornos. En tiempos pasados los investigadores ignoraban la influencia del infante en los cuidadores y se concentraban más bien en el impacto
de la conducta de éstos en los niños. Sin embargo, en las dos últimas décadas
han dedicado mayor atención a la función del niño en la relación.
Niños ciegos La comunicación visual entre el cuidador y el niño es un factor esencial en la creación del apego. El cuidador depende de las respuestas
sutiles del niño (devolver la mirada, sonreír y seguir con la vista) para mantener y apoyar su propia conducta. De ahí que pueda sentir que un niño ciego es
apático. Por tanto, resulta indispensable que el progenitor y el hijo ciego establezcan un sistema de comunicación mutuamente inteligible que compense la
discapacidad del segundo.
En los primeros años de vida, uno de los recursos más perfeccionados del
niño normal para aprender es el sistema visual-perceptual. El niño observa y
sigue con la vista todo lo nuevo, y manifiesta claras preferencias visuales. En
especial, le gusta observar los rostros humanos. En cambio, el niño ciego no
puede observar los cambios sutiles en las expresiones faciales de sus cuidadores ni seguir sus movimientos. Por consecuencia, no recibe la información que
el niño normal emplea cuando formula una respuesta.
Los cuidadores de los niños normales se basan en las señales visuales de discriminación, reconocimiento y preferencia. Los ciegos, aunque competentes en las
otras áreas, no aprenden señales para indicar “Quiero eso” o “Levántame”, sino
hasta el final del primer año. Por ello, los primeros meses de vida son sumamente
difíciles para ellos y el cuidador. La aparente falta de respuesta puede resultar devastadora en lo emocional para el que cuida del niño. El peligro reside en que se
interrumpan la comunicación y la reciprocidad y en que el cuidador tienda a evitar al niño (Fraiberg, 1974). Los bebés ciegos no aprenden una sonrisa selectiva y
afable a edad tan temprana como los niños normales; tampoco sonríen con tanta
frecuencia ni entusiasmo. Tienen muy pocas expresiones faciales. Pero aprenden
pronto un vocabulario amplio y expresivo de señas manuales que, con el tiempo,
dirigen a objetos y personas que no pueden ver. Cuando se entrena a los padres y
a los cuidadores para que hablen todo el tiempo con ellos y para que esperen e interpreten las señas manuales, mejoran muchísimo la interacción entre progenitor
e hijo, la formación del apego y la socialización subsecuente (Fraiberg, 1974).
Niños sordos Siguen un patrón diferente los problemas de desarrollo de
los niños sordos que ven. En los primeros meses de vida, su sentido visual bien
desarrollado compensa por lo general los problemas impuestos por la sordera.
Sin embargo, transcurridos los seis primeros meses, empieza a deteriorarse la
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Parte II
Niñez
comunicación entre progenitor e hijo. Las respuestas de este último no son lo suficientemente completas como para cumplir con las expectativas de los padres. Y
para empeorar la situación, pocas veces se descubre que el niño es sordo antes del
segundo año, cuando el pequeño ya perdió mucha información que se obtiene por
el lenguaje. Una de las primeras indicaciones de deficiencia auditiva en el niño de
un año es su aparente desobediencia, lo mismo que las reacciones de sobresalto
cuando se acerca la gente (el niño simplemente no los oye llegar). En los niños
de dos años de edad, a veces se observan berrinches y desobediencia frecuentes
porque no oyen lo que sus padres les ordenan. Esta conducta se acompaña de la
imposibilidad general para formarse expectativas realistas respecto del mundo.
El diagnóstico de sordera ejerce un fuerte impacto en los padres que siempre le habían hablado a su hijo. Igual que los progenitores de hijos ciegos, éstos
padres también necesitan preparación y asesoría psicológicas especiales. Si no
se da una atención esmerada durante la infancia, la sordera puede generar una
comunicación inadecuada en la etapa preescolar y más tarde producir graves
deficiencias sociales, intelectuales y psicológicas (Meadow, 1975).
Niños con discapacidades graves
Cuando un niño nace con una discapacidad como la parálisis cerebral, hay un elevado riesgo de que los padres lo
rechacen, se retraigan y se depriman. Un niño con este tipo de problemas tensa
los vín culos conyuga les y puede oca sionar va rios tras tor nos en otros herma nos. Los profesionales que se dedican al cuidado de niños pueden ayudar a
la familia en los primeros problemas de ajuste; por tanto, conviene consultarlos
desde que nace la criatura. El éxito o fracaso iniciales al enfrentar los primeros traumas influirán en forma decisiva en la capacidad de los padres de tomar
decisiones sensatas sobre el cuidado y la educación de su hijo (Turnbull y
Turnbull, 1990).
REPASE Y APLIQUE
1. Describa la prueba de la situación desconocida y la forma en que se usa
para medir el apego del infante al cuidador primario.
2. ¿En qué forma un ambiente responsivo influye en la aparición de la conducta de apego?
3. ¿Qué es un cuidado afectuoso?
4. ¿Cómo influyen las necesidades especiales en el apego entre niño y cuidador?
Los padres, los hermanos y el sistema familiar
En general, los niños crecen dentro de un contexto social que estimula el apego
temprano con los padres, hermanos, abuelos y otros parientes que por lo regular están presentes. En otras palabras, el desarrollo emocional del niño por lo
general no depende de las fuerzas y de las debilidades de un solo apego.
Padres
Mucho se ha aprendido de las investigaciones sobre padres y paternidad del
sistema familiar estadounidense. Hoy los padres pasan más tiempo con sus hijos que antaño (Pleck, 1985; Ricks, 1985). Se encargan del cuidado cotidiano,
los bañan, les cambian pañales, los alimentan y los arrullan con tanta habilidad como la madre. Responden a sus exigencias con el mismo esmero que ellas
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
183
En la actualidad los padres han comenzado a asumir un rol más activo en el
cuidado de sus hijos pequeños.
(Parke, 1981), y los niños establecen un apego tan fuerte con ellos como con
la madre. Por su parte, los padres que pasan más tiempo cuidando a sus hijos
forman apegos más sólidos y esto beneficia a los hijos (Ricks, 1985). A pesar de
estas capacidades compartidas, la mayoría de los padres todavía no asume la
responsabilidad de cuidador primario, de ahí que su relación con el niño sea a
menudo diferente del de la madre.
Estilos paternos de crianza El rol del padre en la crianza sigue evolucionando a medida que son cada vez más las madres que trabajan fuera de casa.
Pese a ello persisten algunas diferencias tradicionales en la interacción de
ambos con los hijos. Por ejemplo, mientras la madre suele sostenerlo para atenderlo, el padre lo hace más durante el juego (Parke, 1981). Los padres son más
físicos y espontáneos. El juego con sus hijos se da en ciclos, con puntos culminantes de emoción y de atención seguidos de periodos de actividad mínima. En
cambio, las madres hacen participar a sus hijos en juegos sutiles, que cambian
de manera gradual, o inician otros ordinarios como el juego de palmaditas. A
los padres les gustan juegos originales, fuertes e impredecibles que a los niños
les parecen muy emocionantes (Lamb y Lamb, 1976). Pero esta práctica cambia cuando el padre es el cuidador primario o único. Entonces se ve obligado
a comportarse más como la madre tradicional (Field, 1978). Son sorprendentes
los resultados de las investigaciones recientes: los padres de mayor edad suelen
comportarse más como la madre cuando juegan con sus hijos; en cambio, los padres más jóvenes tienden a adoptar más el rol tradicional de “padre” (Neville y
Parke, 1997).
La interacción entre padre e hijo suele disminuir a medida que el niño crece
y necesita menos atención directa. Los padres participan en juegos más rudos e
interactúan con más frecuencia con el hijo en lugares públicos como zoológicos
y parques (Lewis, 1987).
Los padres que interactúan a menudo con sus hijos, que son más sensibles
a sus señales y que se convierten en figuras importantes en su mundo, tienen
probabilidades de volverse agentes eficaces de socialización. A medida que
el niño crece, el padre se transforma en un modelo más importante y positivo.
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184
Parte II
Niñez
Por el contrario, a los padres inaccesibles les resulta difícil establecer más tarde
lazos emocionales fuertes. Hasta es posible que ejerzan una influencia negativa a medida que crece el hijo (Ricks, 1985). Los que influyen de manera más
profunda en la vida de los niños no sólo les dedican tiempo, sino que además
atienden sus deseos, su llanto y sus necesidades (Esterbrook y Goldberg, 1984;
Parke, 1981). En efecto, actualmente los padres han comenzado a ampliar su
rol paterno aun durante la infancia (Lamb y otros, 1987; Parke, 1981).
Los padres y el sistema familiar Hay razones sociales y psicológicas por las
que los padres no suelen participar igual que la madre en el cuidado del hijo. En
un estudio, se pidió la participación de parejas en un curso de preparación para
el parto en el cual los padres tenían una participación activa y se esperaba que
compartieran el cuidado del niño, pero no fue así (Grossman y otros, 1988). Poco
después del nacimiento, unos y otras clasificaron a los padres como menos competentes en todos los aspectos del cuidado, de ahí que se tendiera a asignarles el rol
de ayudantes. De hecho, ningún padre del estudio mencionó siquiera la situación
contraria: que la madre ayudara al padre. El adulto más competente —la madre—
casi siempre asumía la responsabilidad primaria del cuidado del hijo y era más
eficiente en satisfacer las necesidades del pequeño e interpretar sus señales. En términos generales, es posible que el papel secundario de los padres se relacione con
sentimientos de incompetencia en el cuidado del niño (Entwisle y Doering, 1988).
La mayoría de las parejas concilian sus habilidades en el cuidado del hijo eligiendo roles complementarios. Los que no lo logran se vuelven impacientes; el
padre adopta el rol de asistente renuente y esporádico que casi no hace otra cosa
que jugar con el niño.
Sea como compañero o como ayudante, el padre influye mucho en el infante
y también en la familia. Muchas investigaciones indican que su apoyo emocional
a la madre durante el embarazo y en la infancia temprana contribuye de modo
decisivo a establecer relaciones positivas. La ausencia del padre durante la infancia impone gran tensión al sistema familiar (Lewis, 1987). Aun cuando en la sociedad moderna el padre a menudo sigue siendo un cuidador secundario, desempeña una función importante en el complejo sistema de interacciones.
El arribo de un niño, en especial del primogénito, influye también en el matrimonio. Los estudios señalan que su nacimiento puede significar una fuerte
tensión para la relación conyugal. Impone exigencias onerosas de tiempo y de
energía a ambos progenitores. Hay que establecer roles complementarios, organizar el cuidado y tomar decisiones sobre la vuelta de la madre al trabajo
(Baruch y Barnett, 1986a). El estrés del matrimonio será mayor si el niño es
exigente, se enferma con frecuencia o sufre alguna discapacidad. Por fortuna,
la tensión a veces une más a los cónyuges (Turnbull y Turnbull, 1990). Pero si el
matrimonio era vulnerable al inicio, el estrés podrá aumentar la insatisfacción
y la inestabilidad. En otras palabras, contra la creencia popular, el nacimiento
de un hijo no siempre es la solución de un matrimonio en dificultades —es
muy probable que empeore las cosas.
Hermanos
A veces los hermanos mayores son rivales,
pero también constituyen un importante
modelo social.
Los hermanos forman apegos importantes y duraderos unos con otros desde la
infancia, aunque los más pequeños suelen sentir más apego por los mayores y
no a la inversa (Lewis, 1987). Por eso los pequeños se sienten molestos cuando
los separan de su hermano o hermana mayor, así sea durante la noche (Dunn y
Kendrick, 1979).
Con frecuencia, los hermanos y las hermanas mayores son modelos sociales importantes. Al observarlos el niño aprende a compartir, cooperar, ayudar y sentir
empatía. Asimila los roles correspondientes al sexo, las costumbres y los valores
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
185
de la familia. En algunas culturas el hermano mayor es el cuidador primario de
los más pequeños (Whiting y Whiting, 1975). En muchas familias se prolongan
por toda la vida los aspectos positivos de los papeles de hermano: ayudar, proteger y ser un buen aliado.
No deja, pues, de sorprendernos que se dediquen más investigaciones a los
aspectos negativos que a los positivos de este tipo de relación (Lewis, 1987).
Dos aspectos negativos son la rivalidad entre hermanos y el desplazamiento de los
hermanos mayores. Al nacer un hijo, los progenitores prestan menos atención
al primogénito y disponen de menos tiempo y energía para él. La forma en
que manejan estos cambios influye en la lucha, la competencia y la rivalidad que surgen entre los hermanos (Dunn y Kendrick, 1980; Lewis, 1987;
Lewis y otros, 1984). Por ejemplo, si los padres intentan que los hermanos
mayores participen en el cuidado del recién nacido, a menudo se crea una
alianza entre ellos y los padres, y entre los hermanos. Se refieren a él como
“nuestro bebé”. En general, si los padres reservan parte del tiempo para el primogénito después del nacimiento del segundo hijo, lo más probable es que se
sienta especial y no abandonado.
Abuelos
En muchas culturas, los abuelos ven a sus hijos adultos y nietos por lo menos
una vez a la semana. En familias en las que los padres trabajan, los abuelos suelen ser los cuidadores primarios; y a veces también sirven de niñeras. Pueden
contribuir mucho a la estabilidad en las familias de un progenitor soltero —situación en la que vive uno de cada cinco niños estadounidenses— y a la de 60
por ciento de las familias con hijos menores de tres años cuyas madres trabajan
fuera de casa (U.S. Census Bureau, 1997). Los roles de los abuelos suelen ser
distintos de los de los padres, y se forman diferentes relaciones de apego. A
menudo ofrecen más aprobación, apoyo, empatía, simpatía y aplican menos
disciplina. La relación por lo general es más divertida y relajada (Lewis, 1987).
Los abuelos disponen de más tiempo para contarle al niño historias sobre los
En las familias en que ambos progenitores trabajan, los abuelos suelen ser los
cuidadores primarios durante la mayor
parte del tiempo.
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Parte II
Niñez
acontecimientos pasados, que contribuyen a crear un sentido de identidad familiar y de tradición.
REPASE Y APLIQUE
1. Describa las diferencias tradicionales que se dan en las interacciones entre
padre e hijo y madre e hijo.
2. ¿Cuáles son los aspectos positivos y negativos de la relación entre hermanos?
3. ¿Qué diferencias hay en las formas en que interactúan los padres y los abuelos con el niño?
Desarrollo de la personalidad en el segundo año de vida
Las formas en que, desde la infancia, transmitimos nuestra cultura a los hijos
distan mucho de ser sutiles. Casi desde el nacimiento tratamos de inculcarles
actitudes y valores relacionados con las funciones corporales —la aceptabilidad de la autoestimulación erótica, el grado y las clases aceptables de contacto
físico—, con la bondad o maldad de sus acciones y con su naturaleza como seres humanos.
Las actitudes y los valores culturales se comunican mediante determinadas
prácticas de crianza y tienen un efecto generalizado en el desarrollo de la personalidad.
Es en el contexto de los patrones generales y transculturales de la crianza del
niño en el que vemos cómo influyen las diferentes prácticas en el desarrollo psicosocial. Cuatro aspectos importantes del desarrollo del niño son la adquisición
de confianza y el cuidado solícito de los padres; la forma en que el niño recibe señales culturales mediante referenciación social; la forma en que los progenitores
responden a los intentos de autonomía de su hijo; los efectos que las prácticas de
la crianza tienen en la autoconciencia y el sentido de sí mismo del niño.
Confianza, cuidado solícito y una base segura
Para Erikson, la aparición de la confianza caracteriza la primera etapa del desarrollo psicosocial y se da en el primer año de vida. En esta etapa el niño aprende
si puede confiar o no en quienes los rodean y si el entorno social es constante y
predecible. Si analizamos las prácticas de crianza en otras culturas, encontraremos diferencias radicales en las formas en que se adquiere la confianza.
El niño adquiere la confianza por medio de la conducta solícita de la madre (o de otro cuidador primario), es decir, su sensibilidad ante las necesidades del hijo. Las madres y otros cuidadores comunican sus valores y actitudes
por medio de sus reacciones a la alimentación, el destete y las conductas de
búsqueda de alimento. De estas reacciones el niño aprende si se le considera
bueno o malo, si debe sentir ansiedad o culpa y cuándo sentirse cómodo y seguro. En suma, aprende mucho más que si debe chuparse el dedo o no o cargar
su cobijita.
Alimentación y comodidad
El patrón global de solicitud de los padres
contribuye a crear confianza y seguridad
o desconfianza e inseguridad.
Los investigadores que estudian la adquisición de la confianza se concentran en cómo encaja la alimentación en el patrón
total de cuidado afectuoso. La alimentación, sea por amamantamiento o con
biberón, favorece una intimidad especial entre madre e hijo, pues expresa la
sensibilidad y receptividad de ella.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
En algunas culturas dura tres años o más el periodo de transición entre el nacimiento del niño y la separación de su madre. La alimentación forma parte de
esta relación tan prolongada (Mead y Newton, 1967). El niño duerme a veces
cerca de su madre, la acompaña a todas partes durante casi todo el año y ésta
lo amamanta hasta los tres años de edad (Richman y otros, 1988). En otras culturas —sobre todo en Estados Unidos—, a algunos niños se les desteta casi de
inmediato y se les pone en una recámara aparte.
En Italia, el cuidado del niño es un asunto social. La madre y el hijo pocas
veces están solos. La madre se encarga de alimentar, vestir y asear a su hijo con
paciencia y afecto; pero los parientes, amigos y vecinos también colaboran. En
un estudio, se observó que otras personas distintas de la madre atendían al niño
—acariciándolo, hablándole, enseñándole y hasta bromeando— durante 70 por
ciento del tiempo, aun cuando la madre estuviera presente. Al observador estadounidense de este estudio le sorprendieron mucho las bromas que se daban
con todo y que el niño se enfadaba y lloraba. Los chupones se ponían fuera de su
alcance; los adultos decían “¡Ahí viene papá!” y luego reían y decían “¡Ya se
fue!”. A estos pequeños les hacían cosquillas y los pellizcaban para despertarlos
cuando los adultos querían jugar con ellos. Pese a todo, los niños aprendían a enfrentar la situación muy bien y adquirían confianza en los adultos (New, 1988).
Se han dedicado muchas investigaciones a la succión del pulgar y a otras
conductas que dan comodidad, pero se han extraído pocas conclusiones al respecto. En general, la succión parece ser una necesidad natural y, sin embargo,
los padres responden a ella en formas muy diversas (Goldberg, 1972; Richman
y otros, 1988). Así, en Europa a principios del siglo XX chuparse el dedo se consideraba un hábito nocivo para el desarrollo general de la personalidad. Para
evitarlo se recurría a aparatos complejos, se untaba el pulgar de los niños con
sabores desagradables o los cubrían con mangas.
Esa época ya pasó. En la actualidad, al niño se le da un chupón, pues se supone que así le será más fácil dejar de chuparse el dedo. Al final de la etapa
preescolar, la mayoría de los pequeños que se chupan el dedo o usan un chupón
lo abandonan como recursos comunes de comodidad. Se supone que quienes
no logran eliminar el hábito o buscan la comodidad a toda costa tienen otras necesidades que no han sido satisfechas. Por ejemplo, algunos niños siguen chupándose el pulgar, simplemente porque esto es una de las pocas formas con que
cuentan para captar la atención y que sus padres, aunque sea para tratar de disuadirlos, los atiendan.
Referenciación social y significado cultural
Un área importante de influencia de los padres es la referenciación social.
Cuando los niños no saben si una situación es segura o no, buena o mala, a menudo buscan señales emocionales en el progenitor. Por ejemplo, en el capítulo
4 explicamos la eficacia con que la referenciación social alienta o desalienta al
infante para que cruce el abismo visual; antes, en este capítulo vimos como influye dicha referenciación en su conducta ante los extraños. Los niños buscan
señales emocionales en muchas circunstancias: cuánto alejarse de la madre o si
deben o no explorar un juguete extraño. Para ello recurren tanto al padre como
a la madre. Aunque con más frecuencia dirigen la vista a ella cuando ambos
están presentes, las señales del padre regulan con la misma fuerza el comportamiento (Hirshberg y Svedja, 1990).
¿Qué consecuencias tiene que uno de los progenitores estimule al niño para
que explore un juguete desconocido mientras el otro frunce el ceño y parece preocupado? En un estudio realizado con niños de un año (Hirshberg, 1990), se instruía
a los padres para que emitieran señales emocionales compatibles o contradictorias. Los pequeños se adaptaron con mucho mayor facilidad a las compatibles:
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Parte II
Niñez
los dos progenitores estaban contentos o temerosos. De hecho, cuando recibían
respuestas faciales contrarias —una expresión de “felicidad” de la madre y otra
de “temor” del padre—, manifestaban su confusión con conductas muy heterogéneas de ansiedad: unos se chupaban el pulgar o se mecían con violencia; otros
evadían la situación por completo; algunos más erraban sin rumbo o parecían desorientados. En conclusión, incluso los niños de un año son muy sensibles a las
señales emocionales de sus padres.
Mediante la referenciación social y la atención selectiva, los padres enseñan a
los hijos, desde el primer año de vida, los valores de su cultura. La comunicación
del significado cultural se ha demostrado en una serie de estudios de los kungsan, cultura de cazadores-recolectores de Botswana. Esta tribu aprecia mucho
el hecho de compartir. Cuando los antropólogos culturales analizaron a las madres y a sus hijos de 10 a 12 meses de edad, se sorprendieron al descubrir que, a
diferencia de los padres y las madres estadounidenses, los kungsan parecían no
prestar atención a la exploración de objetos por parte del infante. No sonreían ni
hablaban de los objetos; tampoco castigaban al niño por recoger ramas, pasto,
parte de los alimentos, cascarones de nueces, huesos, etc. Por el contrario, aludían el equivalente de “Está enseñándose a sí mismo”. Sin embargo, los adultos
prestaban atención al hecho de compartir objetos, impartiendo órdenes como
“Dámelo” o “Toma esto” (Bakeman y Adamson, 1990).
Los padres transmiten el significado cultural incluyendo en la interacción
social a los niños que empiezan a caminar, aunque éstos participen poco en la
vida social de la familia y de la comunidad. Para estudiar la forma en que los
adultos ayudan a los niños de esta edad a aprender la conducta social apropiada, Barbara Rogoff y sus colegas (1993) visitaron cuatro comunidades: un
pueblo maya de Guatemala, una comunidad suburbana de clase media en Estados Unidos, una aldea tribal de la India y un barrio urbano de clase media
en Turquía. En ocasiones los niños recibían de manera directa instrucción y
ayuda, pero muchas veces aprendían observando, imitando y participando en
las actividades de los adultos. Así, gracias a la participación guiada, los adultos salvan la brecha creada por el conocimiento tan limitado que el niño tiene
de los hechos, y estructuran pequeñas tareas relacionadas con la actividad del
grupo. Por ejemplo, a la hora de la comida, los niños se alimentan junto con la
familia (comida para niños en lugar de alimentos para adultos), imitan la conversación y los gestos de los grandes y de los hermanos mayores, disfrutan el
ambiente agradable y las risas, se sienten estimulados para realizar pequeñas
acciones propias de los adultos como levantar una copa para brindar.
Autonomía, disciplina y conducta prosocial
Cuando el niño cumple un año de edad, sus padres ya le enseñaron algunas
normas de conducta aceptables, en especial respecto de la dependencia y de
su necesidad de un estrecho contacto físico. Pero, en el segundo año, los cuidadores enfrentan una nueva serie de desafíos. Hacia el final del segundo año, el
niño siente un conflicto emocional más intenso entre una mayor necesidad de
autonomía y su evidente dependencia y habilidades limitadas.
Margaret Mahler y sus colegas (1975) observaron con detenimiento los
cambios que ocurren en los niños de esa edad. Observaron una ambivalencia
extraordinaria en los pequeños de 18 meses de edad, quienes se hallaban en un
verdadero dilema entre el deseo de permanecer cerca de su madre y el de ser
independientes. Parecía atemorizarlos el recién descubierto sentido de separación. Intentaban negarlo comportándose como si su madre fuera una extensión
de ellos. Por ejemplo, un niño tiraba de la mano de su madre para hacer que
recogiera un objeto que él quería. Además, los niños sentían una gama más amplia de emociones y aprendían nuevas formas de enfrentarlas, entre ellas dejar
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
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de llorar. El modo en que los padres resuelven el conflicto entre autonomía e
independencia se manifiesta en su forma de aplicar la disciplina.
Disciplina ¿Qué límites debe fijar un progenitor o un cuidador a la conducta del
niño? Algunos progenitores temen que cualquier tipo de control de la conducta interfiera en la exploración creativa y la independencia, así que observan de manera
pasiva a su hijo de dos años hacer todo lo que le place. Cuando tratan de disciplinarlo, las medidas correctivas son duras, lo que refleja el sentido de frustración de
los adultos. Otros, decididos a no “malcriarlo” y convencidos de que debe obrar
como un adulto pequeño, establecen tantos límites que el niño prácticamente no
puede hacer nada bien. Salta a la vista el error de tales extremos, pero no es fácil
dar normas aplicables a cualquier situación. Por ejemplo, tarde o temprano los
adultos que estimulan la exploración y manipulación del ambiente habrán de hacer algo con el niño que quiere meter un tenedor en un enchufe. Claro que las normas deben compaginarse con el sentido común y tener en cuenta las necesidades
de seguridad, independencia y expresión creativa del niño.
La retroalimentación con los padres ayuda a que el niño vea cómo sus acciones influyen en los demás. Necesitan retroalimentación si han de ser sensibles
a las necesidades ajenas. Ésta puede consistir en un elogio por una conducta
buena: “Eres un excelente ayudante.” O bien, puede adquirir la forma de un regaño moderado: “No lo hagas, lastimarás a tu hermano.” La retroalimentación
ha de concentrarse en la conducta —no en el niño— como objeto de crítica. Los
niños que muestran un apego sólido y cuyas necesidades se satisfacen con una
interacción afectuosa con un adulto no se sienten mimados por la atención ni
atemorizados o amenazados por la imposición de límites razonables. Se sienten más fuertes y confiados porque cuentan con una base segura, a partir de la
cual se aventuran en actividades independientes. El fenómeno de base segura
es muy fuerte y se ha demostrado no sólo en Estados Unidos, sino en otros países como China, Alemania, Japón e Israel (Posada y otros, 1995). Sin embargo,
los investigadores también descubrieron que las madres tienen ideas diferentes
de lo que es el niño “ideal” a este respecto, de lo que constituye una proximidad
adecuada con ella y del grado de contacto físico idóneo.
Entretenimiento en el control de esfínteres Muchas de las primeras teorías
e investigaciones, inspiradas en la teoría freudiana, se concentraban en los métodos y supuestos efectos a largo plazo del entrenamiento en el control de esfínteres; en cambio, los estudios recientes ven en éste uno de los diversos problemas
relacionados con la crianza. El control de esfínteres no es más que un aspecto de
la conducta en la que influyen las actitudes del adulto hacia las exploraciones
del niño, la forma en que maneja su cuerpo y la necesidad de autonomía. No es en
sí es un aspecto esencial del desarrollo social y de la personalidad.
Los adultos que son severos y duros en este entrenamiento lo son también
en otras conductas que exigen un dominio personal e independencia: alimentarse, vestirse y exploración general. Algunos adultos exigen que el niño logre
un control de esfínteres absoluto e inmediato; es probable que tales progenitores también sean severos cuando su hijo rompe un plato, juega en la tierra o explora lugares y objetos nuevos. Esta disciplina tan estricta puede tener efectos
importantes en el desarrollo de la personalidad y dar por resultado un niño
inhibido y temeroso de todo lo nuevo.
Desarrollo de la conducta prosocial
Muchos estudios se han concentrado
en la adquisición de conductas prosociales como la empatía, la cooperación, el
compartir y el interés general por el bienestar de los demás. Entre los 18 y los
24 meses, el niño comienza a cooperar, a compartir, a ayudar y responder con
empatía a los problemas emocionales de la gente. La aparición de la empatía, en particular, puede estar relacionada con el desarrollo incipiente del yo, según
explican Carolyn Zahn-Waxler y sus colegas (1992, página 126):
El control de esfínteres no es más que un
aspecto de la conducta en la que influyen
las actitudes del adulto hacia las exploraciones del niño, la forma en que maneja
su cuerpo y la necesidad de autonomía.
conducta prosocial Comportamiento
que consiste en acciones mediante las
cuales se ayuda, comparte o coopera, y
cuyo fin es beneficiar a otros.
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190
Parte II
Niñez
A medida que el niño comienza a diferenciar el yo del otro durante el segundo
año de vida y, por tanto, a conocer a los demás como seres independientes, su
participación emocional en los problemas ajenos empieza a transformarse de
un malestar personal en un interés compasivo por la víctima.
Según estos investigadores, las raíces de la empatía en los niños pequeños están vinculadas a un apego seguro y a la forma en que se les trata cuando se
lastiman o necesitan ayuda.
El interés por los demás no surge sin conflictos. A menudo el niño se siente
confundido al ver sufrir a otros. No sabe cómo reaccionar y a veces hasta se ríe.
En una serie de estudios (Radke-Yarrow y otros, 1983) se le pidió a un grupo
de madres que fingieran haberse lastimado. Sus hijos de 21 meses de edad se
mostraron confundidos y ansiosos ante el sufrimiento de su madre. Pero tres
meses más tarde algunos de ellos habían aprendido ya conductas con las que
ofrecían calma y consuelo observando el comportamiento de su madre que por
lo regular obraba con empatía cuando su hijo sufría.
En los estudios de cooperación en tareas simples, casi ninguno de los niños
de 12 meses colabora con los otros. A los 18 meses la cooperación es poco frecuente y parece accidental. A los 24 meses, con un poco de ayuda, casi todos
los niños pueden cooperar (Brownell y Carriger, 1990).
Desarrollo del yo
autoconcepto Percepción de la identidad
personal.
Muchas teorías del desarrollo del niño y del adulto ponen de relieve el autoconcepto —o sea, su percepción de la identidad personal—, que se considera
como un integrador, un filtro y un mediador de gran parte de la conducta. En
otras palabras, solemos comportarnos en formas compatibles con nuestra autoimagen y nuestro autoconcepto.
Si bien al principio, el infante no logra diferenciarse del mundo que lo rodea,
poco a poco comienza a comprender que es un ser individual y único. Gran
parte de la infancia gira en torno a esta distinción. De los tres a los ocho meses,
el niño explora en forma activa su cuerpo. Primero, descubre las manos, los pies
y algunas cosas que puede hacer con ellos. Más tarde, usa las manos para explorar y manipular objetos y ver lo que sucede. Entre los siete y los ocho meses se
inquieta ante los extraños. También es capaz de posponer sus acciones durante
poco tiempo. Prueba y explora de manera más deliberada sus respuestas y las
consecuencias de éstas. Además, observa e imita a quienes lo rodean, y así comienza a aprender la forma conveniente de conducirse.
Entre los 12 y los 18 meses, se concentra en aprender las expectativas sociales y los resultados de sus pruebas o exploraciones del mundo social. Al terminar este periodo se reconoce en las fotografías y en el espejo (en la tabla 5-3 se
resumen las etapas del reconocimiento personal) y está maduro para una socialización más completa (Lewis y Feinman, 1991). Por último, entre los 18 y los
30 meses aprende mucho de sí mismo. Conoce su sexo, sus características y rasgos físicos, su bondad o maldad, lo que puede y no hacer. El sentido creciente
del yo se acompaña de más reacciones emocionales frente a otros, algunas veces en forma de berrinches. A medida que adquiere mayor conciencia de sus
sentimientos, reacciona de un modo más personal a la frustración y el dolor y a
veces responde con una emoción intensa (Dunn y Munn, 1985).
Michael Lewis (1995) estudió el surgimiento de emociones “autoconscientes” como el orgullo, la vergüenza, la culpa y el desconcierto que comienzan a
aparecer después del primer año de vida. Estas emociones se fundan en un
conocimiento bastante bien desarrollado de las reglas sociales, junto con el sentido del yo. Es decir, el niño debe ser capaz de determinar si la conducta personal se ajusta a las normas establecidas por la cultura y si está o no cumpliendo
con ellas.
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Capítulo 5
Tabla 5–3
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
¿Quién es el niño del espejo?
El niño realiza gigantescos
progresos en el conocimiento de
sí mismo durante los dos primeros
años de vida. Los experimentos
con niños de varias edades que
se ven al espejo indican que el
conocimiento de sí mismos se
realiza en las siguientes etapas.
A los nueve meses de edad, el niño estudia a “ese bebé”
que aparece en el espejo. Hacia los 18 meses, realiza el
asombroso descubrimiento de un yo independiente.
Antes de los ocho meses. El
pequeño parece sentirse atraído
por la imagen de un niño en el
espejo, pero no puede determinarse si reconoce su propia
imagen. A veces los de seis a
ocho meses de edad se dan
cuenta de que sus movimientos
corresponden a los que observan
en el espejo.
Entre los ocho y los 16 meses. El niño distingue entre su imagen y la de otros que se diferencian de
manera clara de él, digamos un hermano mayor. En este periodo a comienza a asociar algunas características a su sentido del yo. Pero a veces gatea alrededor del espejo para encontrar al “otro” bebé.
Si un investigador le pone un punto de lápiz labial rojo en la nariz, el niño lo descubre, pero señala
hacia la nariz en el espejo y no hacia la suya.
Hacia los 18 meses. El niño ya no necesita las señales del entorno para relacionar al niño del espejo
consigo mismo. Es decir, reconoce que la imagen que ve es la suya. Ahora ya no emite la reacción
clásica si el investigador le pone un punto de lápiz labial rojo en la nariz. El niño señala su nariz,
voltea la cabeza del espejo, baja los ojos, sonríe y parece apenado.
A los dos años. El autoconocimiento se amplía y abarca la conciencia de las actividades y del
aspecto físico. El niño que se arregla frente al espejo realiza una actividad de autoadmiración
(Cicchetti, D. y Beeghly, 1990).
Fuente: Lewis y Brooks-Gunn (1979).
Hacia los 21 meses comienza a desarrollar los roles de género (Goldberg y
Lewis, 1969). Los niños y las niñas empiezan a mostrar conductas propias de
uno u otro sexos. Los varones tienden a desvincularse de su madre, mientras
que las niñas buscan mayor intimidad con ella y muestran sentimientos ambivalentes ante la separación. Esta conducta parece estar relacionada con la conciencia de las diferencias sexuales.
Al final del segundo año, en el lenguaje de los niños hay muchas referencias
a su persona. Saben su nombre y lo usan, a menudo para describir sus necesidades y sentimientos en tercera persona: “Teresa quiere agua.” Las palabras
“yo” y “mi” cobran un significado nuevo, y se representa de manera clara y
fuerte el concepto de propiedad. Los niños pueden ser sumamente posesivos
incluso en familias que dan mucha importancia al hecho de compartir y reducir al mínimo el sentido de propiedad. Tal vez se debe a que adquieren el concepto de propiedad al redondear el conocimiento del yo. Por supuesto, logran
compartir y cooperar con más facilidad una vez que adquieren confianza sobre
lo que es suyo.
191
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Parte II
192
Niñez
Diagrama de estudio • Algunos factores del desarrollo de la personalidad durante
los dos primeros años de vida
Temperamento
Al nacer, el niño muestra estilos de conducta que pueden influir en la forma en que reaccionan y lo cuidan
sus padres; esto a su vez influye en el desarrollo de la personalidad del niño. Unos niños son fáciles,
otros son difíciles y algunos más son lentos para responder.
Apego
Los cuidadores sensibles y afectuosos favorecen un apego seguro en los niños, quienes más tarde serán
muy curiosos, sociables, independientes y competentes en la etapa preescolar. Una atención poco sensible o indiferente favorece un apego inseguro en los niños, quienes más tarde serán menos entusiastas,
persistentes y cooperativos que los que lograron un apego seguro.
Negligencia y maltrato
Si los infantes y los niños que empiezan a caminar sufren negligencia y maltrato físico, mostrarán distorsiones y retraso en la adquisición del sentido del yo y del autocontrol, lo mismo que en el aprendizaje de
las habilidades sociales. En la adolescencia y durante la adultez, estarán más propensos a trastornos
mentales, abuso del alcohol y otras drogas, y pueden llegar a maltratar a sus hijos.
Hermanos
Además de los padres, los hermanos mayores son a menudo objeto de apego para los infantes y los
niños que empiezan a caminar, y pueden convertirse además en modelos importantes. El aspecto positivo consiste en que los niños pequeños aprenden a compartir, cooperar y sentir empatía al observar a
sus hermanos mayores. El aspecto negativo consiste en que la rivalidad entre hermanos puede alterar
la vida familiar, y que los hermanos mayores a veces modelan conductas incorrectas delante de los
más pequeños.
Referenciación social
En el desarrollo de la personalidad y en la conducta influyen profundamente las señales emocionales y de
otra índole que los padres transmiten a sus hijos en las situaciones sociales. Por el mismo medio también
les comunican los valores y los significados de su cultura.
Disciplina de los padres
Es importante, en especial durante la niñez temprana, la forma en que los padres concilian las tentativas
de autonomía de su hijo con la disciplina necesaria y los límites. Ambos extremos —imponer muy pocos o
demasiados límites— obstaculizan el desarrollo sano de la personalidad.
Autoconcepto
La personalidad gira en torno al sentido del yo o identidad personal. Niños y adultos suelen adoptar
una conducta congruente con su autoconcepto, la cual se basa parcialmente en el sexo, las capacidades físicas y el aspecto físico. Al formar su autoconcepto, incluso los niños pequeños reflexionan sobre
cosas como el hecho de ser buenos o malos, lo que opina la gente de ellos y el ser personas aceptables y competentes.
En resumen, la autoconciencia se basa en la exploración personal, la maduración cognoscitiva y la reflexión sobre uno mismo. A los niños se les oye hablar para sí y reprenderse (“No, Beto, no lo toques”) o felicitarse (“¡Yo, niña
buena!”). Incorporan las expectativas culturales y sociales a sus reflexiones y
a su comportamiento; a la luz de éstas comienzan a juzgarse a sí mismos y a
los demás. Y si disfrutan la interacción constante y afectuosa con el cuidador
en un ambiente en el que se les permite explorar e iniciar el control personal,
aprenderán a hacer predicciones válidas sobre el mundo que los rodea. Poco a
poco llegan a percibirse como individuos aceptables y competentes.
REPASE Y APLIQUE
1. Describa cómo varían las prácticas de crianza según la cultura y su posible
influencia en el desarrollo social y de la personalidad.
2. Explique el proceso de referenciación social.
3. Resuma las etapas y los problemas del desarrollo del yo.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
193
Empleo de los progenitores
Al explorar las consecuencias del empleo de los progenitores, a menudo nos referimos al de la madre. La razón es simple: por tradición ella se ha encargado de
cuidar a los hijos. Pero en la actualidad un número cada vez mayor de padres
empieza a asumir esa responsabilidad. Lo hacen por varios motivos: un divorcio que les da la custodia de los hijos, la enfermedad o muerte de la esposa, una
situación en que la madre puede ganar más dinero para apoyar a la familia y el
reconocimiento de que el padre puede ser un progenitor eficiente y solícito.
Ecología social del cuidado del infante
La ecología social del cuidado del infante designa el ambiente en el que se lleva
a cabo esa actividad y abarca, entre otras cosas, política y apoyo gubernamentales, aprobación o desaprobación de la comunidad y costos. Como cabría suponer, la ecología social difiere de un país a otro. Por ejemplo, en Suecia 85 por
ciento de las madres con hijos en edad escolar trabajan fuera de casa de medio
tiempo o de tiempo completo. Sin embargo, los hijos tienen que ser atendidos,
necesidad que satisface un sistema de cuidado infantil financiado con fondos
públicos (Andersson, 1989; Hwang y Broberg, 1992). Este servicio se da a familias que lo solicitan. Se dispone de guarderías y personas que ofrecen cuidados
familiares, llamadas madres de día. Tanto las guarderías como las madres de día
tienen autorización y regulación. Se cuenta, además, con un sistema de jardines
de niños en los que las madres de los pequeños o las madres de día los llevan
para que jueguen con otros niños y reciban consejo y apoyo.
En cambio, los padres y las madres estadounidenses reciben poco apoyo del gobierno. Sufragan el costo de darle a su hijo la atención que necesita y se les asiste
sólo si perciben bajos ingresos. Como cerca de 60 por ciento de las madres de infantes y niños que empiezan a caminar trabajan fuera de casa, muchas familias encaran el arduo problema de encontrar dónde se le brinde a su hijo una buena atención
a un costo módico. (La figura 5-1 contiene los porcentajes de madres que trabajan y
que tienen hijos menores de seis años, correspondientes a algunos años.)
En Estados Unidos, tres de cada cuatro niños en edad preescolar reciben atención de otra persona distinta de los padres. A cerca de 25 por ciento los inscriben
en jardines de niños o en programas con base en centros de atención infantiles; al
resto lo atienden los parientes u otros cuidadores (vea la figura 5-2). Es evidente
que los padres estadounidenses están dispuestos a utilizar sistemas tanto formales como informales.
Porcentaje
Porcentaje
80.0
80.0
Porcentajes de participación en la fuerza laboral de las madres casadas, según la edad del
75.0
hijo más pequeño, entre 1994-2005.
Fuente: Cohany, S. y Sok, E. (2007). Trends
in labor force participation of married mothers
of infants. Monthly Labor Review, febrero de
2007: p. 10.
Con hijos entre 6 y 17 años
75.0
Mujeres casadas con hijos menores de 18 años
70.0
70.0
65.0
Con hijos menores de 6 años
65.0
60.0
Con hijos menores de 1 año
60.0
55.0
55.0
50.0
1994
1995
1996
1997
1998
1999
2000
2001
2002
2003
2004
2005
Figura 5-1
50.0
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194
Parte II
Niñez
Figura 5-2
Sistemas de cuidado para niños menores de
cinco años. Fuente: U.S. Census Bureau
(2005).
Principales sistemas de cuidado utilizados por madres casadas que trabajan,
y cuyos hijos son menores de cinco años
El padre designado
El otro padre
Hermano(a)
Abuelo(a)
Otro pariente
Guardería
Jardin de niños
Programa preescolar temprano
Cuidado diurno por parte de otra familia
Persona no emparentada
Escuela
Arreglo no permanente
5.2
20.5
0.8
18.6
4.2
18.5
6.2
0.6
8.5
8.5
2.5
11.5
Atención diurna del infante
Las empresas suecas deben dar a la madre un permiso de nueve meses por
maternidad (Welles-Nystrom, 1988). En Estados Unidos, la actual Ley sobre Licencias Familiares y Médicas (Family and Medical Leave Act) estipula que los empleadores darán sólo 12 semanas, contadas a partir del nacimiento. Las madres
(o los padres que se encargan de la atención primaria de su hijo) que regresan al
trabajo después de apenas 12 semanas deben asegurar una supervisión segura
y confiable de sus hijos. Algunos contratan a un pariente, un amigo o a una “niñera” no profesional de su barrio. Otros recurren a guarderías especializadas de
gran calidad, que a veces cobran tarifas muy elevadas y que tienen listas de espera. Y otros más buscan hogares “familiares” de atención diurna, que pueden
contar o no con personal capacitado.
Tanto los hogares familiares de atención diurna como los centros bien administrados están en condiciones de fomentar el desarrollo normal de los niños. En
varios estudios se ha demostrado que el desarrollo de niños de tres a 30 meses de
edad cuidados en una guardería es tan bueno como el de niños con antecedentes
similares que fueron criados en casa (Clarke-Stewart, 1982; Kagan, 1978; Keister,
1970; National Institute of Child Health and Human Development, 1997). Pero,
los niños suecos que fueron inscritos en los centros antes de cumplir un año de
edad por lo general reciben evaluaciones más positivas y logran un mejor aprovechamiento en la primaria que los que son criados en casa por sus padres. Son más
competentes en las pruebas de razonamiento y de vocabulario; reciben calificaciones más altas de los profesores en materias como lectura y matemáticas, además
de que muestran mayor competencia social que sus compañeros criados en casa
(Andersson, 1989). En Estados Unidos, algunos investigadores observaron efectos
positivos semejantes, pero muy reducidos en el desarrollo social o cognoscitivo de
los niños de los grupos de atención temprana (Clarke-Stewart y Fein, 1983); sin
embargo, sigue siendo objeto de discusiones el cuidado fuera de casa durante el
primer año de vida (consulte el recuadro “Tema de controversia”, página 195).
No obstante, distan mucho de ser ideales los servicios de atención diurna a que
tienen acceso muchas familias estadounidenses. Con frecuencia, al personal no
se le da una buena capacitación ni se le paga bien, de ahí la elevada rotación que
se observa en el área. En esas instalaciones pocas veces se admite a los investigadores, pero en un estudio (Vandell y Corasaniti, 1990) se logró evaluar a niños de
tercer grado en una zona caracterizada por un servicio deficiente. Los niños que
asistían al centro mostraban efectos negativos más graves y generalizados que los
niños criados en casa: la permanencia prolongada en estos centros se asoció con
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
195
TEMA DE CONTROVERSIA
CUIDADOS DIURNOS DEL
NIÑO A TEMPRANA EDAD
A mediados de la década de 1980, Jay
Bels-ky hizo publica una advertencia sorprendente para los padres y los profesionales del cuidado del niño. Tras revisar algunos estudios en los que se comparaba
a niños que habían comenzado a asistir
a la guardería en su primer año de vida
con los que lo habían hecho más tarde,
llegó a la conclusión de que el ingreso
durante el primer año constituye un “factor de riesgo” para el establecimiento de
apegos seguros en la infancia y puede
intensificar la agresividad, la desobediencia y el aislamiento en la etapa preescolar y posteriormente (Belsky, 1986).
El informe provocó una reacción inmediata e intensa en muchos investigadores,
en profesionales del cuidado diurno y en
los padres de familia. Si es verdad que los
niños corren riesgo cuando los dos progenitores trabajan y desde muy temprano
los ponen en esos centros, las consecuencias serán graves para todos los interesados. Algo es evidente: se ponía en tela de
juicio el estilo de vida de las parejas de padres que trabajan al mismo tiempo. Algunos prestadores del servicio de cuidado
diurno se sintieron ofendidos, aunque
algunos señalaron que la posibilidad de
daño por una atención no ideal merecía
un análisis más riguroso (Fitzcharles,
1987; Miringoff, 1987). Otros expertos
advirtieron que la conclusión se había extraído en forma apresurada de estudios
efectuados en circunstancias muy diversas (Chess, 1987).
Antes de la década de 1980, observa
Belsky, prácticamente todos los estudios
se realizaban en centros de gran calidad
orientados a la investigación y que a menudo estaban afiliados a universidades.
Por ello, en general los datos no señalaban
que el cuidado ofrecido por extraños fuera
un problema. De hecho, los niños atendidos en centros de gran calidad muestran
mejores desarrollos social, cognoscitivo
y emocional que los criados en casa. Pero
hace poco los investigadores empezaron a
estudiar a los niños en una amplia gama
de sistemas de cuidados prestados por
extraños en centros de calidad variable.
Además, analizaron una muestra transversal más representativa de las familias:
familias de progenitores solteros, familias
con alto riesgo de maltrato o de abandono,
familias de dos progenitores en todos los
niveles socio-económicos.
Cuando Belsky examinó de cerca esos
estudios y los suyos, observó puntos en
común perturbadores. Entre los niños que
habían recibido cuidados fuera de casa durante el primer año de vida y por más de
20 horas a la semana, un número mayor
mostraba un apego inseguro con la madre, aun cuando el cuidador fuera un vecino o un pariente que atendía al niño en
casa. Casi se duplicaba la proporción de
niños con apego inseguro (Belsky, 1986;
Belsky y Rovine, 1988, 1990b).
Otros investigadores llegaron a conclusiones diferentes a partir de los mismos es-
tudios. Por ejemplo, la calidad del cuidado
alternativo parece ser más importante que
el número de horas pasadas en el centro.
Muestran gran vulnerabilidad los niños
que reciben una atención deficiente o aquellos a quienes se les cambian los cuidadores primarios. El riesgo aumenta cuando
las familias que sufren estrés llevan a sus
hijos a un sistema de mala calidad (Phillips y otros, 1987).
Por último, en un estudio reciente a
gran escala efectuado por el Instituto
Nacional de Salud y Desarrollo Infantil
(National Institute of Child Health and
Human Development, NICHD; 1997) se
llegó a la conclusión de que ni la edad de
ingreso en un centro de atención diurna ni
el tiempo que se pasaba cada día la guardería eran en sí buenos indicadores de la
calidad de apego. Sin embargo, los investigadores del instituto comprobaron que el
apego inseguro se asocia con una escasa
sensibilidad y responsividad de la madre, aunadas a una deficiente calidad de
la atención diurna. De modo análogo, en
una reseña exhaustiva de la bibliografía
sobre el cuidado del niño fuera del hogar,
Michael Lamb (1996) llegó a la determinación de que la calidad de la atención, la
edad y el temperamento del niño son factores importantes que hay que considerar.
En consecuencia, nos hallamos ante
una situación compleja —mucho más de
lo que indica la investigación de Belsky—
que sin duda seguirá provocando discusiones y polémicas.
puntuaciones más bajas en las relaciones con los compañeros, los hábitos de trabajo y la salud emocional; y con puntuaciones más bajas en las pruebas estandarizadas. Estos niños también recibieron calificaciones más bajas en la escuela. Algunos presentaban serios problemas de conducta —como agresividad extrema. No
es posible determinar de manera concluyente si el cuidado del niño interrumpía el
apego con la madre y ocasionaba este tipo de conductas problemáticas.
En otras investigaciones se señala que el sexo del niño, el nivel económico de
la familia y la calidad de cuidado que recibe el menor influyen en la suerte que
corren los niños en los centros. Los niños de escasos recursos parecen estar mejor
cuando los atienden la madre o la abuela, mientras que en las familias más adineradas las mujeres salen mejor libradas cuando las atienden niñeras, y los niños
cuando los atiende su madre (Baydar y Brooks-Gunn, 1991). En otras investigaciones se señala que el momento en que la madre regresa al trabajo es un factor
decisivo. Cuando ésta reanuda labores antes del primer cumpleaños del niño, el
pequeño suele obtener puntuaciones más bajas en mediciones cognoscitivas y
conductuales que aquellos cuya madre se esperó hasta después de esa edad. En
algunos estudios se ha comprobado que los niños, cuya madre regresa a trabajar
poco después del nacimiento, muestran efectos menos negativos que aquellos
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196
Parte II
Niñez
Los servicios de atención diurna infantiles, accesibles para muchas familias, no
son los ideales, como se aprecia en este
centro infantil sobrepoblado.
cuya madre retorna durante el segundo trimestre del primer año (Baydar y
Brooks, Gunn, 1991; Field, 1991). Con todo, hacen falta más investigaciones para
descifrar los efectos de la atención diurna a edad temprana.
Dos modelos de adaptación al cuidado fuera de casa ¿Qué es lo que genera problemas a algunos niños que reciben atención fuera de casa después del
primer año? Los investigadores proponen dos modelos de adaptación (Jaeger y
Weinraub, 1990). De acuerdo con el modelo de separación de la madre, el niño sufre
separaciones diarias y repetidas en forma de ausencia o rechazo de la madre.
Comienza entonces a dudar de la disponibilidad o responsividad de su madre.
Es la ausencia la que produce inseguridad.
En el modelo de la calidad de los cuidados maternos, lo que provoca las reacciones
del niño no son el empleo de la madre ni la separación en sí. El factor clave es la
manera en que el empleo influye en la conducta materna. La madre que trabaja
no puede cuidar a su hijo con la misma sensibilidad y responsividad que si tuviera más tiempo y práctica; el resultado es un niño inseguro. Las investigaciones actuales basadas en este modelo se concentran en las exigencias antagónicas
del trabajo de la madre y de su familia, en la calidad del cuidado del niño (y el
hecho de que deba o no preocuparse por esto) en las características del niño y si
la madre piensa que su hijo es fuerte y capaz de superar la situación. Los investigadores empiezan a examinar la calidad de vida general de la madre, la satisfacción que le procuran sus diversos roles, así como un posible conflicto de roles, la
tensión conyugal y la fatiga que pueda sufrir. Si la madre siente gran ansiedad
ante la separación cuando deja a su hijo todos los días, lo más probable es que él
no se adapte bien (McBride, 1990; Stifter, Coulehan y Fish, 1993).
REPASE Y APLIQUE
1. Explique por qué la atención diurna del niño en edad temprana genera tantas controversias.
2. Compare la atención diurna que se da en Suecia y la que se da en Estados
Unidos.
3. Compare los dos modelos de adaptación al cuidado fuera de casa propuestos por Jaeger y Weinraub.
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Capítulo 5
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
197
RESUMEN
Desarrollo social y emocional en la infancia
■
■
■
■
■
■
■
Los investigadores han identificado seis etapas en el
desarrollo emocional del infante y del preescolar.
Las conductas de apego son las que favorecen la cercanía con una persona en particular. El niño y el cuidador deben comportarse en formas que propicien
el apego.
Según Bowlby, el ser humano nace con conductas
programadas que favorecen la cercanía y responsividad de los padres hacia los hijos.
Las conductas de apego del niño y de la madre evolucionan en forma gradual y recíproca.
La ansiedad ante extraños y ante la separación aparece hacia los siete meses de edad. Durante este periodo, el niño se vuelve de súbito tímido y receloso
de los extraños, y le molesta quedarse solo.
De acuerdo con la hipótesis de la discrepancia, el
niño sufre ansiedad cuando identifica desviaciones
de lo conocido o esperado.
A los infantes también les afectan la referenciación
social o las señales emotivas que emite su madre.
■
■
■
■
■
Patrones de las primeras relaciones
■
■
■
■
■
■
■
■
En las culturas occidentales, el apego suele establecerse entre el infante y el cuidador primario, por lo
general la madre. En otras culturas, la relación primaria puede complementarse con otras relaciones.
La prueba de la situación desconocida de Ainsworth
sirve para evaluar la calidad de apego del niño con
el cuidador primario.
Los niños con apego seguro pueden separarse con
bastante facilidad de su madre y ponerse a explorar
la habitación, incluso en presencia de un extraño.
El apego inseguro adopta dos formas. En una, el niño
se enoja cuando la madre se marcha y después la evita
cuando regresa. En otra, le responde de modo ambivalente: busca su afecto y lo rechaza al mismo tiempo.
Los hijos de madres que hablan más con ellos y que
les prestan mayor atención suelen ser más autónomos y comunicativos.
Los cuidadores vigilan las respuestas del niño y de
ese modo descubren de manera gradual cuándo es
más receptivo a nuevos estímulos. Cuanto más se
asemejen la conducta de la madre y la de su hijo,
más atento será el niño.
El término andamiaje designa el rol del padre o de
la madre cuando estructuran poco a poco la interacción con el hijo.
La reciprocidad y la emisión de señales en edad temprana sientan las bases de patrones duraderos de interacción.
Las investigaciones señalan que la atención diurna y la
presencia de varios cuidadores no tienen efectos adversos en el apego. La adaptación a la guardería u otros
centros de atención diurna se facilita mucho para los
niños que han tenido contacto con otros cuidadores y
un grado moderado de experiencia de separación.
Los niños que no logran progresar son pequeños y
demacrados, parecen enfermos y tienen problemas
digestivos. El síndrome puede obedecer a desnutrición, aunque a menudo parece deberse a falta de
afecto y de atención.
El maltrato del niño que comienza en la infancia genera un apego inseguro y retrasa el desarrollo del
sentido del yo, así como el desarrollo cognoscitivo
y del lenguaje.
Cuando un niño está ciego, hay el peligro de que el
cuidador rehuya al pequeño y se deterioren la comunicación y la reciprocidad. En estos casos, se prepara
a los cuidadores para que busquen e interpreten las
señas manuales del niño.
Cuando un niño está sordo, la comunicación puede
interrumpirse si sus respuestas no corresponden a
las expectativas de los padres. Los padres de niños
sordos necesitan capacitación y asesoría psicológicas especiales.
Padres, hermanos y el sistema familiar
■
■
■
■
■
■
■
■
Los padres pueden ser tan solícitos con sus hijos
como la madre; los niños llegan a mostrar el mismo
apego por el padre que por la madre.
Los padres suelen sostener en los brazos a sus hijos
durante el juego y ser más físicos y espontáneos.
Los padres que se convierten en figuras de valor en el
mundo de sus hijos se transforman en modelos positivos e importantes.
La mayoría de las parejas asumen roles complementarios de padre y madre en el cuidado del niño.
El nacimiento del primer hijo impone gran tensión
en la relación conyugal.
Desde la niñez, los hermanos establecen entre sí apegos sólidos y duraderos.
Dos aspectos negativos de las relaciones entre hermanos son la rivalidad entre hermanos y el desplazamiento de los hermanos mayores.
Los abuelos suelen ofrecer más aprobación, apoyo,
empatía y simpatía, y recurren menos a la disciplina
que los padres.
Desarrollo de la personalidad en el segundo año
■
De acuerdo con Erikson, la aparición de la confianza
marca el inicio de la primera etapa del desarrollo psicosocial durante el primer año de vida.
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198
■
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Parte II
Niñez
El cuidador transmite al niño un sentido de confianza mediante una conducta solícita y afectuosa,
es decir, mediante su sensibilidad ante las necesidades del infante.
Cuando el niño no sabe si una situación es segura, a
menudo busca señales emocionales en el progenitor.
A esta conducta se le llama referenciación social.
Mediante la referenciación social y la atención selectiva los progenitores enseñan a sus hijos los valores
de la cultura.
Hacia el final del segundo año, el niño experimenta
un conflicto emocional más intenso entre su mayor
necesidad de autonomía y su evidente dependencia
y habilidades limitadas.
La disciplina impuesta por los progenitores debe
ser regulada por el sentido común y ha de tener en
cuenta las necesidades de seguridad, independencia
y expresión creativa del hijo.
Las conductas prosociales, como la cooperación, comienzan a desarrollarse entre los 18 y los 24 meses
de edad.
En un principio, el infante no se diferencia del mundo
que lo rodea, pero poco a poco se da cuenta de que es
un ser individual y único.
La autoconciencia se basa en la autoexploración, en la
maduración cognoscitiva y en la reflexión sobre el yo.
Empleo de los padres
■
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■
La ecología social del cuidado del infante designa
el ambiente en el que el menor recibe atención e incluye políticas y apoyo del gobierno, aprobación o
desaprobación de la comunidad y costos.
En Estados Unidos, los padres reciben poco apoyo
del gobierno; las estadísticas señalan que están dispuestos a utilizar los sistemas formales e informales
de atención del niño.
Las casas de atención diurna y las guarderías con
buena administración pueden estimular el desarrollo normal de los infantes y de los niños que empiezan a caminar.
La suerte que corren los infantes en los centros de
atención diurna depende del género del niño, del nivel económico de su familia y de la calidad de los
cuidados.
De acuerdo con el modelo de separación de la madre, el niño experimenta las separaciones diarias y repetidas a manera de ausencia y rechazo por parte de
la madre. En el modelo de la calidad de los cuidados
maternos, el niño es inseguro porque la madre que
trabaja no es tan sensible ni tan solícita como lo sería
si no trabajara.
CONCEPTOS BÁSICOS
personalidad
socialización
temperamento
apego
ansiedad ante extraños
ansiedad ante la separación
hipótesis de la discrepancia
referenciación social
apego seguro
apego inseguro
reciprocidad
sincronía de la interacción
andamiaje
síndrome de los niños que no progresan
conducta prosocial
autoconcepto
UTILICE LO QUE APRENDIÓ
Este ejercicio consiste en observar la comunicación emocional entre un progenitor y su hijo. Para realizarlo, necesitará la colaboración de dos niños y de sus progenitores. Pida ayuda a parientes o amigos que tengan hijos de
las edades especificadas.
Parte I: para llevar a cabo la primera observación es necesario un niño de dos a siete meses y su progenitor. El
objetivo consiste en reproducir el experimento del rostro
inexpresivo que se describió en el capítulo. Mientras los
observa, hágase las siguientes preguntas: ¿quién inicia
las interacciones?, ¿cómo señala el niño que necesita una
pausa?, ¿cómo se adapta el progenitor al temperamento y
al estilo del niño?
Pida luego al progenitor que adopte una expresión
neutra y que no responda a su hijo durante unos minutos. ¿Qué sucede con la conducta del pequeño? En caso
de que observe algunos cambios de comportamiento,
¿cómo los interpreta usted?, ¿cómo los interpreta el
padre?
Parte II: observe a un infante o a un niño que empiezan a caminar mientras juegan con el progenitor y
luego considere las siguientes preguntas: ¿detectó usted
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Capítulo 5
alguna referenciación social y alguna participación
guiada entre progenitor e hijo?, ¿qué formas adoptan?
¿Cómo estructura el progenitor la situación social?,
¿en qué forma reacciona el niño a comunicaciones sutiles como miradas, sonrisas y fruncimiento del ceño?,
Desarrollo de la personalidad y socialización en la infancia
199
¿de qué manera reacciona a comunicaciones más intensas como las órdenes?
Por último, ¿qué relación encuentra entre sus observaciones y los resultados empíricos que se mencionaron en el presente capítulo?
L E C T U R A S C O M P L E M E N TA R I A S
BOWLBY, J. (1988). A secure base: Parent-child attachment
and healthy human development. Nueva York: Basic
Books. Esta obra es la integración más reciente de la
teoría de Bowlby presentada por él mismo en un estilo muy ameno.
BRAZELTON, T. B. (1994). Touchpoints: your child emotional and behavioral development: Reading, MA: AddisonWesley. Este famoso pediatra explica 30 problemas de
la infancia y de la niñez temprana, acompañados por
los posibles hitos en la vida de un niño de corta edad.
BROTT, A. A.(1998) The new father: A dad's guide to the
toddler years. Nueva York: Abbeville Press. En este
manual se estudia la paternidad durante el segundo
y tercer años. Se incorporan las experiencias personales del autor y de otro padre, así como algunas de
las mejores investigaciones en el área.
LIEBERMAN, A. (1995). The emotional life of the toddler.
Nueva York: Free Press. Magnífico e interesante libro basado en las observaciones hechas de los niños
y sus familias; muestra cómo cada uno descubre su
forma personal de dominar el ambiente.
SPOCK, B. Y ROTHENBERG, M. B. (1977). Dr. Spock's
baby and child care. Nueva York: Simon & Schuster
Pocket Books. En una edición anterior, Benjamin
Spock y un coautor revisaron a fondo la guía clásica
de Spock para incorporar las prácticas médicas cambiantes y las transformaciones culturales de la década de 1980. Si bien en ésta no realizaron una labor
tan exhaustiva, el libro sigue siendo un clásico que
vale la pena leer.
ZIGLER, E. F. Y LANG, M. E. (1991). Child-care choices:
Balancing the needs of children, families, and society.
Nueva York: Free Press. Este libro es una síntesis
muy completa de las necesidades del niño y una exposición general de las opciones con que se dispone
en la actualidad a la luz de las realidades económicas y sociales.
CAPÍTULO
6
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El preescolar:
desarrollos físico,
cognoscitivo y lingüístico
TEMARIO
Desarrollos físico y motor
Tamaño y proporciones cor porales
Desarrollo del cerebro
Desarrollo de las habilidades motoras
Desarrollo cognoscitivo
Aspectos básicos del pensamiento preoperacional
Limitaciones del pensamiento preoperacional
Conservación
Limitaciones de la teoría de Piaget
Más allá de Piaget: perspectivas sociales
Función de la memoria en el desarrollo cognoscitivo
Desarrollo del lenguaje
Una gramática en expansión
Más palabras y conceptos
La influencia de los padres en el uso del lenguaje
Conversaciones de los niños
Subdialectos
Bilingüismo
Juego y aprendizaje
Tipos de juego
El juego y el desarrollo cognoscitivo
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Investigación en Hispanoamérica
Alimentos industrializados en la dieta de los preescolares mexicanos
Dinorah González-Castell / Teresa González-Cossío / Simón Barquera / Juan A. Rivera
Instituto Nacional de Salud Pública, México
El mundo ha experimentado modificaciones drásticas en los patrones de procesamiento de alimentos. En el pasado, éste se realizaba
de forma predominante en el hogar y dependía de tecnología relativamente simple, con algún grado de procesamiento artesanal en el
ámbito colectivo local.
En la actualidad, varios de los alimentos consumidos por la población se procesan de manera industrial, mediante tecnología compleja,
en centros que concentran volúmenes elevados de producción, casi
siempre alejados del ámbito local.
[…] El procesamiento industrial aumenta la vida de anaquel de los
alimentos y el uso de empaques u otros medios de contención facilita su manipulación y transporte, lo que redunda en la posibilidad de
grandes volúmenes de distribución y venta. Además, el procesamiento
permite la modificación de sabores y características de los alimentos
para mejorar su palatabilidad, lo que favorece su aceptación y volúmenes de venta. Esto ha llevado al desarrollo de alimentos industrializados con alta densidad energética, debido a los elevados contenidos
de grasas, con frecuencia provenientes de aceites vegetales parcialmente hidrogenados, los cuales son ricos en ácidos grasos trans o
bien debido a grandes contenidos de carbohidratos simples o azúcares, que se aceptan bien por su palatabilidad. Asimismo, los alimentos
industrializados tienen niveles aumentados de sodio y bajo contenido
de fibra. En virtud de tales características de la composición de los
alimentos industrializados, hay preocupación por sus posibles efectos
adversos sobre la nutrición, la composición corporal y la salud de la
población.
[…] En México persisten problemas de desnutrición […] Además,
la mala nutrición por exceso (sobrepeso) se convirtió en un problema
de salud pública debido a que ha aumentado en menores de cinco
años.
[…] El presente trabajo estudia la dieta en una muestra nacional probabilística de niños de 1 a 4 años de edad participantes en la
Encuesta Nacional de Nutrición de 1999 […] El Instituto Nacional de
Salud Pública (INSP) en una muestra probabilística nacional de 21000
hogares en México
[…]Los resultados indican que los alimentos industrializados contribuyen de manera notoria a la dieta de los niños de 1 a 4 años de edad
en México y representan casi la mitad de la energía total consumida,
así como entre 39% y 56% de los macronutrimentos de la dieta[…]
[…] Este análisis revela que los jugos y refrescos figuran dentro
de los de mayor consumo y aporte de energía. […] En un país como
México, con una elevada prevalencia de anemia en niños (23.7%)
de 12 a 59 meses, el hecho de que el café figure dentro de los alimentos de mayor consumo en el estudio merece una consideración
debido a que puede comprometer la adecuada biodisponibilidad del
hierro.
[…] El consumo de fibra resultó ser adecuado conforme a la edad
de los niños, lo cual es benéfico para evitar problemas de estreñimiento y obesidad infantil.
Aún no se conocen del todo las consecuencias que puede tener
el consumo de alimentos industrializados modificados genéticamente,
si bien ya se ha estudiado el efecto de algunos aditivos alimentarios
utilizados en el proceso de elaboración, conservación y preservación
de los alimentos industrializados, con evidencia de efectos adversos
sobre la salud de niños pequeños, como irritabilidad, falta de atención
y disturbios en el sueño.
[…] Los autores sugieren una gran participación de la industria bajo
la responsabilidad social que tiene ésta como un actor importante en la
dieta de los niños mexicanos y la necesidad del gobierno de considerar a la industria de alimentos y sus productos en cualquier iniciativa o
programa enfocados en la prevención de la mala nutrición en México.
FUENTE: Revista Salud pública de México, 2007,
vol. 49(5), pp. 345-356.
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202
Parte II
Niñez
Objetivos del capítulo
Cuando termine de leer este capítulo, podrá:
1. Explicar el desarrollo físico del preescolar atendiendo al tamaño y la proporción cor porales, a la maduración del esqueleto y al crecimiento general.
2. Mencionar los aspectos principales del desarrollo del cerebro durante la
etapa preescolar y su influencia en las habilidades motoras.
3. Explicar los cambios fundamentales que se producen en las habilidades
motoras gruesas y finas durante este periodo.
4. Caracterizar el pensamiento preoperacional según Piaget y luego exponer
las limitaciones de su teoría.
5. Analizar la for ma en que la teoría de la perspectiva social y la del procesamiento de infor mación explican el desarrollo cognoscitivo en la etapa
preescolar.
6. Describir el desarrollo del lenguaje en el preescolar.
7. Explicar la influencia de los cuidadores en el desarrollo del lenguaje.
8. Describir los valores culturales y sociales que los niños asimilan en el contexto del desarrollo lingüístico.
9. Explicar los problemas que plantean los subdialectos y el bilingüismo en el
desarrollo del lenguaje.
10. Explicar los principales tipos de juego infantil y su influencia en el desarrollo.
asi como recién llegados a nuestro mundo, los niños de entre dos y seis
años a menudo expresan su pensamiento en formas que nos divierten y
nos hacen reflexionar. Examinemos el siguiente extracto de Winnie-thePooh, que capta el egocentrismo cognoscitivo y social del preescolar, es decir,
su tendencia a ver e interpretar las cosas desde su punto de vista:
C
Un día al ir caminando, Winnie-the-Pooh llegó a un claro en medio del bosque y vio allí un gran roble del que salía un fuerte zumbido.
Winnie-the-Pooh se sentó al pie del árbol, puso la cabeza entre sus garras
y comenzó a pensar.
Antes que nada, se dijo: “El zumbido significa algo. No oye uno un zumbido así nada más, por zumbar y zumbar, sin que signifique algo. Si hay un
zumbido, alguien lo está haciendo, y la única razón para hacerlo que yo conozco es que tú eres una abeja.”
Luego reflexionó otra vez por largo tiempo y dijo: “Y la única razón que
yo conozco para que exista una abeja es que hace miel.”
Y luego se incorporó y dijo: “Y la única razón que yo conozco para que
haga miel es que yo la coma.” Dicho esto, comenzó a trepar al árbol.
Subió, subió y subió, y mientras subía cantaba una cancioncilla que decía
así:
“¿No es divertido que a un oso
le guste la miel?
¡Zumbar!, ¡zumbar! y ¡zumbar!
Me pregunto por qué lo hará”
A. A. Milne (1926/1962), páginas 5-7
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
Este tipo de actitudes dicen mucho acerca de los niños. Los errores del preescolar indican que hay una enorme distancia por recorrer entre los dos y los seis
años de edad en la adquisición de los procesos de pensamiento indispensables
para la instrucción formal. Los niños de corta edad se convierten poco a poco
en personas realistas que forman conceptos y muestran competencia lingüística (Fraiberg, 1959). Descubren lo que pueden o no controlar. Generalizan a
partir de la experiencia. Su razonamiento hace la transición de la formación de
conceptos simples al empleo de los rudimentos de la lógica.
También aprenden el lenguaje necesario para comunicar sus necesidades,
sus ideas y sus sentimientos. Adquieren el lenguaje de manera rápida en interacción con los desarrollos cognoscitivo y social. Los preescolares de menor edad
usan enunciados de dos o tres palabras, basándose en una gramática limitada
y, a veces, muy personal; los de seis años expresan oraciones completas con
una estructura gramatical esencialmente correcta. A medida que el preescolar
aprende la sintaxis y el vocabulario, también asimila los valores sociales culturalmente apropiados: urbanidad, obediencia y roles de género. En resumen, el lenguaje es un puente entre la infancia y la niñez. Con el tiempo el niño entiende y
comunica sus deseos, sus necesidades y observaciones; los demás responden en
forma adecuada.
Los desarrollos cognoscitivo y lingüístico se acompañan de cambios rápidos
y drásticos de aspecto y competencia físicos. Los niños regordetes de cabeza
grande y extremidades cortas se convierten en esbeltos chicos de seis años, más
fuertes y con una coordinación más fina. Perfeccionan su habilidad para deslizarse y correr, y aprenden las habilidades motoras finas necesarias para escribir
el alfabeto, para abotonarse el suéter o armar las piezas de un rompecabezas.
Los progresos que el preescolar realiza en el pensamiento, el lenguaje y las habilidades motoras están interrelacionados. A medida que adquiere mayor fuerza
física y más destrezas, se siente más motivado para aplicar las habilidades que
va dominando a la exploración y el aprendizaje. Además, con la exploración se
perfeccionan estas destrezas. Así, las formas en que el niño se comporta y piensa
constituyen un sistema integrado (Thelen, 1989).
Desarrollos físico y motor
Entre los dos y los seis años, el cuerpo del niño va perdiendo el aspecto infantil a medida que cambian su tamaño, sus proporciones y su forma. Al mismo
tiempo, el rápido desarrollo del cerebro da origen a habilidades más complejas
y refinadas de aprendizaje, así como al perfeccionamiento de las habilidades
motoras gruesas y finas.
Tamaño y proporciones corporales
La visita al consultorio del pediatra suele incluir una evaluación de la estatura
y el peso del niño. Aunque los pequeños varían mucho, las desviaciones extremas respecto del promedio de la edad pueden indicar problemas de desarrollo. Los psicólogos no sólo comparten el interés del pediatra por los aspectos
fisiológicos del crecimiento, sino que, además, se concentran en la relación que
guardan con la adquisición de nuevas habilidades.
Conviene aclarar que las afirmaciones generales sobre el crecimiento no siempre
se aplican a un niño en particular. El crecimiento físico del individuo es resultado
de la genética, la alimentación y las oportunidades de jugar y hacer ejercicio. La
relación entre alimentación y crecimiento se manifiesta en las diferencias entre
los niños que viven en países industrializados y en naciones pobres. Por ejemplo,
como un número considerable de niños de Bangladesh está desnutrido, en ese
203
Winnie-the-Pooh: la encarnación de un
preescolar.
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204
Parte II
Niñez
país el niño normal de seis años mide lo mismo que un niño normal sueco de cuatro años (Eveleth y Tanner, 1976; Organización de Naciones Unidas, 1991). Como
vimos en el capítulo 3, una privación prolongada de los nutrientes esenciales ocasiona efectos importantes en los desarrollos físico y motor.
Los periodos prolongados de desnutrición durante la niñez temprana limitan directa e indirectamente el desarrollo cognoscitivo (Brown y Pollitt, 1996).
Como señalan los autores, no se trata de una simple desnutrición, pues se presenta primero una condición de daño cerebral y luego de retraso del desarrollo
cognoscitivo. La desnutrición genera en forma directa daño cerebral que unas
veces es reversible y otras no. Sin embargo, desencadena al mismo tiempo un
proceso dinámico y recíproco en el cual, por ejemplo, el niño se vuelve letárgico, casi no explora el ambiente y aprende muy poco de éste, lo que obstaculiza su desarrollo cognoscitivo. La desnutrición retrasa el crecimiento físico y la
adquisición de las habilidades motoras; a su vez, esto aminora las expectativas
de los padres y contribuye al retraso del desarrollo cognoscitivo.
Proporciones corporales A lo largo de la niñez las proporciones corporales cambian mucho según se aprecia en la figura 6-1. Por ejemplo, al nacer la
cabeza corresponde a una cuarta parte de la extensión total del cuerpo. A los
16 años ya duplicó su tamaño, pero ahora representa sólo una octava parte de
la extensión total. Se acelera el alargamiento de la parte inferior del cuerpo y
de las piernas a medida que el niño comienza a perder la “grasa del bebé” asociada con la infancia y la niñez temprana. De los dos a los seis años, la tasa del
crecimiento es más lenta en comparación con la de los dos primeros años de
vida. Los preescolares sanos crecen a estirones, pero al año aumentan un promedio de dos kilogramos de peso y casi 7.6 centímetros de estatura. Pero como
ocurre con otros aspectos del crecimiento, conviene recordar que los niños presentan tasas y aumentos muy variables de crecimiento en la etapa preescolar, y
los padres no deben intentar “acelerarlo” sobrealimentando a sus hijos ni obligándolos a hacer demasiado ejercicio.
El centro de gravedad se ubica en los niños de corta edad por encima del de
los adultos; los niños sostienen una proporción mayor del peso en la parte superior del cuerpo, lo que dificulta más el control del mismo. El preescolar pierde
el equilibrio con mayor facilidad y le cuesta mucho detenerse sin caer de bruces. También le es difícil atrapar un balón grande sin irse de espaldas (Nichols,
1990). El centro de gravedad va descendiendo al área pélvica conforme siguen
modificándose las proporciones corporales.
Figura 6-1
Edad 0
2
4
11
16
Edad 0
1.7
7
13
16
Proporciones corporales cambiantes en niños
y niñas desde el nacimiento hasta la madurez
Fuente: Nichols, B. (1990). Moving and Learning: The elementary school physical education
experience. San Luis, MO: Times Mirror/Mosby
College Publishing.
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
205
Maduración esquelética A medida que madura el sistema esquelético, los
huesos se desarrollan y se endurecen por medio de la osificación, proceso en virtud del cual el tejido blando o cartílago se transforma en hueso. La edad esquelética se calcula merced a la madurez de los huesos y se mide con radiografías
de los huesos de la muñeca. Puede variar hasta dos años en ambas direcciones
respecto de la edad cronológica. Por ejemplo, la edad esquelética de un niño de
seis años puede fluctuar entre cuatro y ocho años (Nichols, 1990).
Desarrollo del cerebro
Si bien los rápidos cambios de tamaño y proporciones corporales son signos
patentes de crecimiento, también se dan cambios invisibles en el cerebro. A los
cinco años, el cerebro del niño alcanza casi el tamaño del cerebro del adulto. Su
desarrollo le permite aprender, resolver problemas y utilizar el lenguaje en formas cada vez más complejas. El número infinito de conexiones neuronales que
se forman a lo largo de la vida constituyen el fundamento físico del aprendizaje,
la memoria y el conocimiento en general.
Las neuronas, células especializadas que constituyen el sistema nervioso,
comienzan a formarse durante el periodo embrionario, y en el momento del nacimiento ya está presente casi la totalidad de los 200,000 millones de que consta
el cerebro del adulto. Durante el segundo año de vida continúa el rápido crecimiento de las células gliales, mismas que aíslan las neuronas y mejoran la
eficiencia con que se transmiten los impulsos nerviosos. El rápido crecimiento
del tamaño de las neuronas, la cantidad de células gliales y la complejidad de
interconexiones neuronales producen un desarrollo acelerado del cerebro durante la
infancia y la niñez temprana que se prolonga (aunque a una tasa más lenta) en los
primeros años del periodo preescolar. En muchos aspectos, este desarrollo acelerado abre una “ventana de oportunidades” para el desarrollo cerebral que resulta
de la experiencia. El desarrollo acelerado es también una etapa de gran plasticidad en que los niños se recuperan de manera más fácil de las lesiones cerebrales
que a edades posteriores; en cierto modo la plasticidad no desaparece durante la
adultez (Nelson y Bloom, 1997).
La maduración del cerebro y del sistema nervioso central incluye la mielinización —formación de células protectoras que “aíslan” las neuronas y facilitan
la transmisión de los impulsos nerviosos (Cratty, 1986). Durante la infancia temprana comienza la mielinización de las neuronas que participan en los reflejos
y la visión. Ésta va seguida por la mielinización de las neuronas que realizan
actividades motoras complejas y, luego, de las que controlan la coordinación
entre ojos y manos, el lapso de atención, la memoria y el autocontrol. La mielinización del sistema nervioso central acompaña de cerca a la adquisición de las
habilidades motoras y cognoscitivas durante el periodo preescolar.
Hay dos aspectos del desarrollo del cerebro en la niñez temprana que tienen un
interés especial para los psicólogos: lateralización y uso preferente de una mano.
Lateralización
La superficie del cerebro, llamada también corteza, se divide
en dos hemisferios: el izquierdo y el derecho. Los hemisferios se especializan,
hasta cierto punto, en el procesamiento de información y en el control de la conducta, proceso que recibe el nombre de lateralización. En la década de 1960,
Roger Sperry y sus colegas verificaron su existencia al estudiar los efectos de
la cirugía con que se atenuaban los ataques epilépticos. Descubrieron que, al
extirpar el tejido nervioso (el cuerpo calloso) que conecta los dos hemisferios
disminuían los ataques, lo que dejaba intacto el resto de las capacidades necesarias para el funcionamiento normal, aunque el sujeto quedaba con dos
hemisferios relativamente independientes que no podían comunicarse entre sí
(Sperry, 1970). Actualmente la cirugía practicada para reducir los ataques epilépticos es mucho más específica y compleja.
Radiografía de la mano y la muñeca de
un niño de dos años.
neuronas Células que constituyen
el sistema nervioso. Se forman en el
periodo prenatal y continúan creciendo y
ramificándose durante toda la vida.
células gliales Células que aíslan las
neuronas y mejoran la eficacia con que
se transmiten los impulsos nerviosos.
mielinización Formación de la vaina de
mielina que cubre las vías rápidas del sistema nervioso central. La vaina aumenta
la rapidez de transmisión y la precisión
del sistema nervioso.
lateralización Proceso por medio del
cual se ubican algunas habilidades y
competencias en uno de los hemisferios
del cerebro.
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206
Parte II
Niñez
El hemisferio izquierdo controla la conducta motora del lado derecho del
cuerpo y el hemisferio derecho, el lado izquierdo (Cratty, 1986; Hellige, 1993).
Sin embargo, en algunos aspectos de funcionamiento, un hemisferio puede ser
más activo. En la figura 6-2 se aprecian de manera gráfica algunas de las funciones de la persona que usa la mano derecha; en los zurdos algunas funciones
pueden estar invertidas. Sin embargo, recuerde que en los individuos normales
todo el cerebro interviene en la mayoría de las funciones (Hellige, 1993). Las funciones lateralizadas (o especializadas en otros aspectos) indican simplemente
el grado de actividad; el cerebro siempre funciona como un todo.
Si consideramos la forma en que el niño adquiere sus habilidades, no sorprende que los hemisferios no se desarrollen con la misma rapidez (Thatcher
y otros, 1987). Por ejemplo, el lenguaje se desarrolla con gran rapidez de los
tres a los seis años, y el hemisferio izquierdo muestra un crecimiento acelerado
durante ese periodo. En cambio, el hemisferio derecho madura con mayor lentitud en la niñez temprana y acelera su crecimiento en la niñez media. La especialización lateral continúa durante la niñez y ya bien entrada la adolescencia.
Radiografía de la mano y de la muñeca
de un niño de seis años. Observe el
grado de osificación de sus huesos.
Uso preferente de una mano A los investigadores les intriga desde hace mucho la preferencia por la mano derecha o izquierda, que es una función de la lateralización. La mayoría de las personas prefieren la mano derecha y, por tanto,
presentan un fuerte dominancia del hemisferio izquierdo. No obstante, aun
cuando hay una gran preferencia, los niños pequeños pueden aprender a utilizar la otra mano, flexibilidad que disminuye con la edad. Las investigaciones
dedicadas a la dominancia hemisférica indican que la mayor parte del lenguaje
de los diestros está localizado principalmente en áreas del hemisferio izquierdo.
En el 10 por ciento de la población restante, que es zurda, el lenguaje lo comparten los dos lados del cerebro. Esto indica que, en general, el cerebro de los
zurdos puede estar menos lateralizado (Hiscock y Kinsbourne, 1987). La observación de que los zurdos suelen ser ambidiestros —es decir, que emplean las dos
Figura 6-2
Funciones de los hemisferios derecho e
izquierdo del cerebro Fuente: Shea, C. H.
Shebilske, W. L. y Worchel, S. (1993). Motor
learning and control. Englewood Cliffs, NJ:
Prentice-Hall, p. 38.
Funciones del
hemisferio
izquierdo
Tacto de la
mano derecha
Habla
Lenguaje
Escritura
Lógica
Ciencias
Matemáticas
Funciones del
hemisferio
derecho
Tacto de la
mano izquierda
Construcción espacial
Pensamiento creativo
Fantasía
Apreciación musical
Apreciación artística
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
207
manos con buena coordinación y habilidades motoras finas— es una prueba adicional de este fenómeno.
En casi todos los niños, la preferencia por una mano se establece entre la niñez
temprana y la niñez media (Gesell y Ames, 1947). Además de la maduración del
cerebro, la preferencia por una mano refleja a veces las presiones de los padres
y de los maestros para usar la mano derecha que goza de la “aceptación social”
(Coren y Porac, 1980). Pese a ello, prevalece la opinión de que debe permitirse
que la preferencia por una u otra manos surja de manera espontánea, sin que
haya coacción de por medio.
La mayoría de los niños de tres a cinco años muestran asimismo una preferencia bien definida por una de las dos piernas que se perfecciona durante la niñez media. Los investigadores señalan que como la sociedad influye menos en
la preferencia por una pierna que en la preferencia por una mano (los padres a
veces obligan al hijo zurdo a utilizar la mano derecha), la ausencia de desarrollo de esta preferencia por una de las piernas puede ser en realidad un indicador confiable de retrasos de desarrollo relacionados con el establecimiento de
las preferencias (Bradshaw, 1989; Gabbard y otros, 1991).
Desarrollo de las habilidades motoras
Las habilidades motoras del niño mejoran en forma considerable durante el
periodo preescolar (Clark y Phillips, 1985). Los cambios más impresionantes
se concentran en habilidades motoras gruesas como correr, saltar y arrojar objetos. En cambio, las habilidades motoras finas como escribir y utilizar los cubiertos se desarrollan con mayor lentitud.
Sin embargo, resulta difícil distinguir el desarrollo motor-perceptual del desarrollo cognoscitivo global. Casi todo lo que hace el niño en los primeros años
de vida supone una interacción entre éstos, junto con los desarrollos social y
emocional. Por ejemplo, cuando un preescolar camina sobre un madero, no
sólo aprende a equilibrarse, sino que también experimenta el concepto cognoscitivo de “estrecho” y el concepto emocional de “confianza”. Aunque gran parte
de lo que hace parece ser una exploración meramente sensorial, sus acciones
suelen ser propositivas y estar encaminadas a metas (van Hofsten, 1989).
Algunas secuencias del desarrollo comprenden lo que se conoce como subordinación funcional. Las acciones que en un principio se realizan por sus resultados
se integran más tarde a otras más complejas y con otros fines. Así, las marcas que
el niño hace al principio con crayón en el papel son un fin en sí mismas. Más adelante, esa misma actividad queda subordinada de manera funcional a habilidades
más complejas como escribir y dibujar.
No siempre son tan evidentes las raíces del pensamiento y la conducta complejos. Volveremos a este tema después de examinar el desarrollo de las habilidades motoras gruesas y finas durante el periodo preescolar. En la tabla 6-1
se resumen los principales hitos del desarrollo motor en esta etapa. Una vez
más, recuerde que las indicaciones de edad son sólo promedios y que los niños
pueden desviarse mucho de éstos.
Habilidades motoras gruesas En comparación con los infantes, los niños
de dos años son extraordinariamente competentes, aunque todavía les queda
un largo camino por recorrer. Pueden caminar y correr, pero siguen siendo
relativamente pequeños y regordetes. Su marcha es vacilante y se da con las
piernas muy separadas. También suelen usar las dos manos o ambas piernas
cuando sólo necesitan una (Woodcock, 1941). Por ejemplo, es probable que el
niño de dos años extienda las dos manos para recibir una galleta.
A los tres años, el niño mantiene más cerradas las piernas al caminas y correr,
sin que deba fijarse en lo que hacen sus piernas o sus pies (Cratty, 1970). Es decir, su conducta motora gruesa empieza a dar señales de automaticidad —capacidad que consiste en ejecutar actividades motoras sin pensar en ellas (Shiffrin
subordinación funcional Integración de
varias acciones o esquemas simples a un
patrón de conducta más complejo.
automaticidad Realizar conductas
motoras bien practicadas sin tener que
pensar en ellas.
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Parte II
Niñez
Tabla 6–1
Niño de 2 años
Desarrollo motor del preescolar
Niño de 3 años
Niño de 4 años
Niño de 5 años
Camina con las piernas separadas, y vacilante.
Mantiene juntas las piernas
cuando camina o corre.
Puede variar el ritmo cuando
corre.
Puede caminar sobre una viga de
equilibrio.
Puede subir, empujar, jalar, correr,
colgarse de las dos manos.
Puede correr y desplazarse con
mayor fluidez.
Salta con torpeza; brinca.
Salta rítmicamente; se sostiene
sobre una pierna.
Tiene poca resistencia.
Alcanza los objetos con una mano.
Tiene más fuerza, resistencia y
coordinación.
Sabe usar botones y cremalleras;
puede amarrarse las agujetas de
los zapatos.
Alcanza los objetos con las dos
manos.
Mancha y embadurna al pintar;
apila bloques.
Dibuja formas y figuras simples;
hace pinturas; usa bloques para
construir.
Usa los cubiertos y las herramientas en forma correcta.
y Schneider, 1977). A los tres años corre, vuelve la cabeza y se detiene con mayor
suavidad que a los dos años, aunque ni sus rodillas ni sus muñecas tienen la
flexibilidad que alcanzarán a los cuatro o cinco años (Woodcock, 1941). También
suelen extender sólo la mano preferida para recibir algo como las galletas.
A los cuatro años el niño puede variar el ritmo de carrera. Muchos también saltan (aunque con torpeza) y pueden brincar en el mismo lugar o mientras corren;
a los cinco años puede brincar con facilidad, caminar con confianza sobre una
viga de equilibrio, sostenerse sobre un pie algunos segundos e imitar los pasos de
la danza (Gesell, 1940). Si bien muchos niños de cinco años pueden arrojar un balón sobre la cabeza y atrapar un balón grande si se les lanza (Cratty, 1970), estas
habilidades seguirán perfeccionándose en los próximos años (Robertson, 1984).
Mientras que los niños de tres años tal vez empujen un carrito de muñecas
o un camión grande de juguete por el gusto de hacerlo, un niño de cuatro años
subordina de manera funcional esa acción a un juego de fantasía o a otras diversiones, aunque siga ejecutando algunas acciones motoras porque le gustan.
La actividad global alcanza su punto más elevado entre los dos y tres años y
disminuye en forma gradual durante el resto del periodo preescolar. La reducción empieza primero en las niñas, razón por la cual a algunos varones les cuesta
trabajo quedarse quietos en su asiento en el jardín de niños (Eaton y Yu, 1989).
Habilidades motoras finas
La marcha de los niños de dos años
se caracteriza por la separación de las
piernas y la oscilación del cuerpo. Les
encanta caminar y correr, pero tienen
poca resistencia. En cambio, a los tres
años mantienen más juntas las piernas
cuando corren.
Estas habilidades exigen el uso coordinado y
diestro de la mano, los dedos y el pulgar. Las habilidades en que intervienen
las manos y los dedos provienen de una serie de procesos superpuestos que
comienzan antes del nacimiento. (Recuerde, por ejemplo, que la transformación
del reflejo de prensión se convierte en una prensión voluntaria y luego en
una maniobra de atenazar.) Hacia el final del tercer año surgen nuevas habilidades manuales a medida que el niño empieza a integrar y a coordinar
los esquemas manuales con otras conductas motoras, perceptuales o verbales.
Las habilidades motoras finas también empiezan a mostrar automaticidad. Por
ejemplo, el niño de cuatro años puede conversar durante la comida mientras
manipula con éxito el tenedor (Cratty, 1986). Pero a pesar de una mayor competencia, al preescolar le cuesta mucho ejecutar movimientos finos con precisión. Esta dificultad está ligada a la inmadurez del sistema nervioso central (la
mielinización todavía está en proceso), lo mismo que a su escasa paciencia y
a un lapso de atención relativamente corto.
Conforme el niño va dominando este tipo de habilidades, se vale por sí
mismo con mayor competencia y realiza mejor sus actividades diarias. Así,
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
209
entre los dos y tres años de edad puede ponerse y quitarse algunas prendas
simples. Abre y cierra la cremallera y sabe usar la cuchara.
El niño de entre tres y cuatro años puede abotonar y desabotonar botones
grandes y “servirse” él mismo la comida, aunque a veces al hacerlo provoca un
verdadero caos. Entre los cuatro y los cinco años puede vestirse y desvestirse
sin ayuda y utilizar bien los cubiertos. De los cinco a los seis años puede hacer
un nudo simple; a los seis años por lo general se amarra las agujetas, a pesar de
que a algunos les es difícil y piden ayuda.
Aprendizaje y habilidades motoras
Las primeras habilidades motoras
que empieza a aprender el preescolar suelen ser acciones ordinarias como amarrarse las agujetas, cortar con tijeras, brincar y saltar, aunque no las dominarán
sino hasta el final del periodo preescolar. Estas habilidades mejoran su capacidad para desplazarse, valerse por sí mismo y comportarse de manera creativa.
Algunos aprenden, además, actividades que exigen gran destreza como la gimnasia, tocar el piano y hasta cabalgar.
Los investigadores han identificado algunas condiciones importantes del
aprendizaje motor; a saber: aprestamiento, práctica, atención, competencia, motivación y retroalimentación.
Por lo general, es necesario el aprestamiento para aprender cualquier habilidad,
tanto cognoscitiva como motora. Se necesitan cierto nivel de madurez y ciertas
habilidades básicas para que el niño aproveche el entrenamiento. Aunque es difícil saber con exactitud cuándo está “listo” el niño, las investigaciones de los estadounidenses y de los rusos indican que aprende con rapidez y con poco entrenamiento o esfuerzo si el nuevo aprendizaje se introduce en el momento óptimo
de aprestamiento (Lisina y Neverovich, 1971). El niño desea aprender, disfruta la
práctica y le fascina su desempeño. Muchas veces da indicaciones del momento
en que ha alcanzado el aprestamiento óptimo para aprender una habilidad en
particular: observe si comienza a imitar por su cuenta alguna conducta.
La práctica es indispensable para el desarrollo motor. Los niños no podrán
dominar la acción de subir las escaleras si no la realizan. Tampoco aprenderán a arrojar un balón si no practican el lanzamiento. Cuando los niños viven
en un ambiente limitado y restringido, su adquisición de habilidades motoras
se rezaga. Les resultará difícil adquirirlas a quienes no tienen objetos con que
jugar, lugares que explorar, herramientas que usar, ni personas a quienes imitar.
Por el contrario, en un ambiente rico y dinámico suelen ajustar bien su ritmo de
aprendizaje. Imitan las conductas, con frecuencia repitiéndolas una y otra vez.
Hacen cosas como vaciar varias veces el agua de un recipiente a otro para explorar los conceptos de “lleno” y “vacío”, de “rápido” y “lento”. Estos programas
de aprendizaje ideados y regulados por ellos mismos suelen ser más eficaces
que las lecciones programadas por los adultos (Karlson, 1972).
El aprendizaje motor mejora también con la atención, la cual exige un estado
mental alerta y comprometido. ¿Cómo se mejora la atención de los niños? A los
de corta edad no se les puede decir simplemente lo que deben hacer y cómo hacerlo. En cambio, por medio de actividades los niños de dos y tres años aprenden
mejor nuevas habilidades motoras. Puede recurrirse a ejercicios y juegos para enseñarles a mover los brazos y las piernas en determinadas formas. Tales técnicas
indican que los niños de tres y cinco años concentran su atención más eficazmente
por medio de la imitación activa. Sólo después de los seis o siete años podrán
prestar atención a las instrucciones verbales y cumplirlas bastante bien, al menos
mientras realicen actividades y tareas conocidas (Zaporozlets y Elkoni, 1971).
La motivación de competencia (White, 1959) se refleja en la observación de que
los niños a menudo intentan cosas sólo para saber si pueden hacerlas, para perfeccionar sus habilidades, para probar sus músculos y sus capacidades, para
disfrutar el placer que les procuran. Corren, brincan, trepan y saltan por el
gusto que sienten de hacerlo y el reto que representa. En otras palabras, a menudo se entregan a una conducta motivada intrínsecamente que realizan por
Esta niña en edad preescolar se concentra en amarrarse las agujetas de los
zapatos.
Deben cumplirse ciertas condiciones
como el aprestamiento, la motivación y
la atención, para que una niña pequeña
aprenda una actividad que exige tanta
destreza como tocar el piano.
conducta motivada intrínsecamente
Comportamiento que se realiza por su
valor intrínseco, sin perseguir una meta
en especial.
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210
Parte II
Niñez
su propio valor sin perseguir una meta identificable, salvo quizá la competencia y el dominio. Por el contrario, la conducta motivada extrínsecamente la
llevan a cabo para obtener reforzamiento.
Por último, la retroalimentación que reciben por sus esfuerzos les ayuda a adquirir y perfeccionar las habilidades motoras. Los padres y los compañeros les
dicen que lo están haciendo muy bien y los estimulan a superarse. La retroalimentación a veces proviene de la conducta misma. Por ejemplo, cuando un niño
sube una escalera de juguete, le procurarán placer la tensión de sus músculos y
la experiencia de estar a cierta altura y de contemplar cosas que no son visibles
desde el suelo. Los padres y los profesores pueden contribuir mucho al acentuar
esta retroalimentación interna. Algunas expresiones concretas como “Ya tienes
un fuerte apoyo en la barra” son más eficaces que un elogio general como “Estás
subiendo muy bien las escaleras”.
REPASE Y APLIQUE
1. Describa los principales cambios físicos que se operan en el cuerpo del
preescolar y su relación con su creciente sentido de competencia.
2. ¿Cómo interactúa la lateralización del cerebro con los desarrollos físico y
motor?
3. Resuma los hitos del desarrollo de las habilidades motoras gruesas y finas
en el preescolar, y describa las condiciones necesarias para aprenderlas.
Desarrollo cognoscitivo
Cuando observamos los cambios que ocurren en el desarrollo del preescolar,
a menudo es difícil distinguir las contribuciones de la creciente competencia
física y las del desarrollo cognoscitivo. A menudo el niño utiliza su cuerpo
como terreno para probar sus incipientes habilidades intelectuales.
Décadas después de que Piaget iniciara sus investigaciones, sus teorías todavía son una base importante para entender el desarrollo cognoscitivo, aunque
otras ponen en tela de juicio algunas de las conclusiones concernientes a estas
habilidades del niño y a la forma en que las adquiere. Comenzaremos por examinar las observaciones de Piaget sobre el periodo preescolar y después consideraremos otros planteamientos.
Aspectos básicos del pensamiento preoperacional
conducta motivada extrínsecamente
Comportamiento que se realiza para
obtener recompensa o evitar situaciones
aversivas.
En el capítulo 1 dijimos que Piaget describe el desarrollo cognoscitivo a partir
de etapas discretas por las que avanzan los niños en la comprensión del mundo.
De acuerdo con Piaget, elaboran activamente un conocimiento personal. Crean
su propia realidad mediante la experimentación; son como pequeños científicos
que se esfuerzan por entender cómo funciona el mundo. Exploran el ambiente y
comprenden la nueva información sobre la base de su nivel y modos actuales de
conocer. Cuando se encuentran con algo conocido, lo asimilan. Cuando se encuentran con algo desconocido, adecuan su pensamiento para incorporarlo.
Durante la etapa preoperacional, los preescolares siguen ampliando su conocimiento del mundo mediante habilidades lingüísticas y de solución de problemas
cada vez más complejos. Sin embargo, Piaget piensa que no han alcanzado todavía las habilidades mentales necesarias para entender las operaciones lógicas e
interpretar la realidad de manera más plena. Entre esas operaciones figuran la
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
211
causalidad, las percepciones de la realidad, el tiempo y el espacio, y la mayor
parte de los conceptos numéricos. Se trata de habilidades que adquirirán más
adelante en la etapa de las operaciones concretas, cuyas bases las sientan las habilidades cognoscitivas y los conocimientos logrados en la etapa preoperacional.
Desde el punto de vista de Piaget, el niño inicia la etapa preoperacional con
un lenguaje y habilidades de pensamiento muy rudimentarios, y al terminar
se formulan preguntas tan complejas como “¿A dónde fue la abuela cuando se
murió?”.
¿Cómo es el pensamiento preoperacional? Consideremos la pregunta junto
con los extraordinarios avances cognoscitivos que el preescolar logra durante
esta etapa.
Subetapas y pensamientos preoperacionales La etapa preoperacional
abarca de los dos a los siete años aproximadamente y se divide en dos partes: el
periodo preconceptual (de los dos a los cuatro años más o menos) y el periodo intuitivo o de transición (de los cinco a los siete años).
El periodo preconceptual se caracteriza por un aumento en el uso y la complejidad de los símbolos y del juego simbólico (de simulación). Antes el pensamiento del niño se limitaba al ambiente físico inmediato. Ahora los símbolos le
permiten pensar en cosas que no están presentes de momento. Su pensamiento
es más flexible (Siegler, 1991). Las palabras poseen la fuerza de comunicar aunque estén ausentes las cosas a que se refieren.
Sin embargo, al niño siguen causándole problemas las principales categorías de la realidad. No distingue entre las realidades mental, física y social. Por
ejemplo, su pensamiento está impregnado de animismo: piensa que todo lo
que se mueve tiene vida —el sol, la luna, las nubes, un automóvil o un tren.
También muestra materialización: los objetos y las personas de sus pensamientos y de sus sueños son reales para él; representa los objetos con el mismo
realismo de los que se hallan en su ambiente. En parte, tales modalidades del
pensamiento provienen de otra característica del pensamiento del preescolar
(y de los niños de menor edad): el egocentrismo. Con este término designamos
la tendencia a ver y entender las cosas a partir de un punto de vista personal,
en forma muy semejante a como lo hacía Winnie-the-Pooh en el texto con que
se inicia el capítulo. El preescolar no es capaz de distinguir el ámbito de la existencia personal de todo lo demás (Siegler, 1991).
El periodo intuitivo o de transición comienza hacia los cinco años de edad.
El niño comienza a distinguir la realidad mental de la física y a entender la causalidad prescindiendo de normas sociales. Por ejemplo, antes de esta etapa el
niño puede pensar que todo fue creado por sus padres o por algún otro adulto.
Ahora empieza a entender la importancia de otras fuerzas. Comprende muchos
puntos de vista y los conceptos relacionales, si bien no puede realizar muchas de
las operaciones mentales básicas. Aunque el pensamiento racional se perfecciona
en este periodo, el niño también está dispuesto a recurrir al pensamiento mágico
para explicar las cosas. Si bien un niño de entre cuatro y seis años sabe que un
adulto no puede transformarse en niño y que la gente no puede atravesar los objetos sólidos, la mayoría de los pequeños de esta edad cambiará de opinión si un
adulto narra un cuento como si fuera verdadero (Subbotsky, 1994).
Representación simbólica La diferencia más importante entre los infantes
y los niños de dos años es el uso de la representación simbólica. Como se señaló
en el capítulo 4, esta designación indica el uso de acciones, imágenes o palabras
para representar objetos y hechos. La diferencia se observa con toda claridad en
el desarrollo del lenguaje y en el juego simbólico (Flavell y otros, 1993). Los niños de dos años pueden imitar sucesos, roles y acciones pasadas. Un preescolar
podría usar gestos para expresar una secuencia de acontecimientos como viajar
egocentrismo Concepción del mundo
orientada al yo, que consiste en percibir
todo en relación con uno mismo.
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212
Parte II
Niñez
Los preescolares adquieren la capacidad
de usar símbolos para representar acciones, hechos y objetos —capacidad que
marca un hito en el desarrollo cognoscitivo. Esta pequeña mujer de negocios
lee el periódico mientras se dirige a su
trabajo.
en automóvil. Con las sugerencias adecuadas, representará una comida familiar,
imitará a una niñera o encarnará una historia de su libro favorito.
La capacidad de emplear números para representar una cantidad es otra
aplicación de la representación simbólica, lo mismo que la adquisición de las
destrezas para el dibujo y la expresión artística que comienzan durante la etapa
preoperacional.
¿Cómo se aprende la representación simbólica? Donald Marzoff y Judy
DeLoache (1994) efectuaron una serie de experimentos sobre la comprensión
de las representaciones espaciales por parte del preescolar. Descubrieron que
las experiencias tempranas con las relaciones simbólicas favorecen el aprestamiento del niño para reconocer que un objeto puede representar a otro. En un
estudio (DeLoache,1987) se comprobó que la comprensión de algunas relaciones simbólicas se realiza en forma bastante repentina. Por ejemplo, a diferencia
de los niños de dos años y medio que no entienden la relación entre un modelo
a escala de un cuarto y la habitación real, los de tres años captan con facilidad
la relación. Quizás esto se deba a que los niños más pequeños no comprenden
que un modelo a escala es a la vez un objeto y un símbolo de otra cosa.
Aunque la representación simbólica aparece al final del periodo sensoriomotor, sigue perfeccionándose; a los cuatro años el niño logra una simbolización
mucho mejor que a los dos años. En un experimento (Elder y Pederson, 1978),
los investigadores descubrieron que los niños de menor edad —de dos años y
medio— necesitaban objetos de utilería semejantes a los objetos reales en sus juegos de simulación. En cambio, los de tres años y medio podían representar los objetos con cosas muy diferentes o una situación sin necesidad de utilería. Fingían
que un cepillo era una jarra o incluso hacían como que usaban una jarra sin necesidad de la utilería; esto no podían hacerlo los niños de dos años y medio.
Los procesos de pensamiento se vuelven más complejos con el uso de símbolos (Piaget, 1950, 1951). Los niños demuestran que perciben semejanzas entre
dos objetos cuando les dan el mismo nombre. Adquieren conciencia del pasado
y se forman expectativas para el futuro. Se distinguen de la persona a la cual se
dirigen. La representación simbólica les ayuda también en otras formas (Fein,
1981): gracias a ella son más sensibles a los sentimientos y las opiniones de los
demás. Esta sensibilidad a su vez les ayuda a hacer la transición a un pensamiento menos egocéntrico y más sociocéntrico. El pensamiento orientado a la sociedad tardará todavía muchos años en madurar.
Limitaciones del pensamiento preoperacional
Pese al desarrollo de la representación simbólica, el niño preoperacional habrá
de recorrer un largo trecho antes de convertirse en un pensador lógico. Sus procesos de pensamiento están limitados en muchos aspectos, como se advierte
cuando observamos su conducta y, en especial, en los experimentos cuyo fin
es comprobar estas limitaciones. El pensamiento de los niños está limitado en
cuanto a que es concreto, irreversible, egocéntrico, centrado y presenta problemas con los conceptos de tiempo, espacio y secuencia.
Pensamiento concreto El pensamiento del preescolar es concreto porque no
puede procesar las abstracciones; le interesa el aquí y el ahora, lo mismo que
las cosas físicas que le son fáciles de representar mentalmente.
Pensamiento irreversible El pensamiento de los niños pequeños es irreversible porque perciben los acontecimientos como si ocurrieran en una sola dirección.
No imaginan que las cosas podrían volver a su estado original ni que pueden
darse relaciones en ambas direcciones. Consideremos el siguiente ejemplo: a
una niña de tres años le preguntamos “¿Tienes una hermana?”, y ella responde
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
213
“Sí”. “¿Cómo se llama?” “Luisa.” “¿Luisa tiene una hermana?” “No.” En este
caso la relación es exclusivamente en una dirección; la niña sabe que tiene una
hermana, pero no reconoce todavía que ella es hermana de Luisa.
Pensamiento egocéntrico Como ya apuntamos, el pensamiento del niño preoperacional es egocéntrico y se centra en su perspectiva personal, de ahí que le sea
difícil adoptar el punto de vista de otra persona. Se concentra en sus percepciones y supone que todos las comparten. Piaget (1954) se valió del “problema de
las montañas”, descrito en forma gráfica en la figura 6-3, para estudiar el egocentrismo infantil. El niño se sienta en un lado de la mesa que tiene una maqueta con
una cordillera de yeso. Se le muestran fotografías tomadas desde los cuatro ángulos de la maqueta —el del niño y los otros tres asientos de la mesa. Cuando se les
pide escoger el que corresponde a su ángulo, la mayoría de los niños preescolares
lo hacen con facilidad. Sin embargo, se equivocan cuando se les pide que elijan el
que representa el ángulo de una muñeca colocada en uno de los asientos.
Pensamiento centrado El pensamiento de los niños preoperacionales suele
concentrarse sólo en un aspecto o una dimensión del objeto o la situación y excluye los otros. Esta limitación, denominada centración, se observa en los problemas relacionados con la inclusión en una clase. Por ejemplo, cuando a los niños
preoperacionales se les muestra una colección de cuentas de madera —unas rojas y otras amarillas— y se les pregunta si hay más cuentas rojas o cuentas de
madera, no logran considerar al mismo tiempo el color de las cuentas y el material de que están hechas.
Problemas de tiempo, espacio y secuencia Un niño de tres años puede
decir “El abuelo viene a visitarnos la próxima semana”. Incluso uno de dos
años utiliza palabras que parecen indicar el conocimiento del tiempo y del espacio como “más tarde”, “mañana”, “anoche”, “la próxima vez” y “muy lejos”.
Pero a los dos y a los tres años no tienen una idea clara del significado de esas
palabras. “Mediodía” puede significar hora de comer; pero si la comida se retrasa una hora, todavía sería mediodía para ellos. Al despertar de la siesta, tal
vez ni siquiera sepan que es el mismo día. Les resulta difícil conceptualizar los
días, las semanas y los meses, lo mismo que adquirir los conceptos más generales de que el tiempo existe en un continuo de pasado, presente y futuro.
Dicho con otras palabras, los niños de corta edad no captan el concepto de
secuencias causales. De hecho, su uso inicial de las palabras “causa” y “porque” tal vez tenga poco que ver con la forma en que las interpreta el adulto. Lo
mismo sucede con la forma interrogativa “por qué” con que al niño de cuatro
años le gusta comenzar sus preguntas. El niño pregunta “¿Por qué bebemos en
botellas y en latas?” El progenitor responde “Porque algunas cosas saben mejor
en botella y otras en latas”. El niño pregunta “Pero el jugo viene en botellas
y en latas. ¿Por qué?” El padre contesta “Bueno, a veces cuestan menos”. El niño
Figura 6-3
Visualización del problema de las “montañas”
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214
Parte II
Niñez
pregunta “¿Por qué?” Y quizás el progenitor conteste “¡Ve a lavarte las manos
para comer y después hablamos!” Es posible que lo que al niño le interesaba
era el aspecto de los recipientes y no el verdadero “por qué”.
El conocimiento de las relaciones espaciales se logra durante el periodo
preescolar. El significado de palabras como “dentro”, “fuera”, “cerca”, “lejos”,
“arriba”, “abajo”, “encima” y “debajo” se aprenden de manera directa de las experiencias con el propio cuerpo (Weikart y otros, 1971). En nuestra opinión, el
niño aprende primero un concepto con su cuerpo (gateando por debajo de una
mesa) y luego con los objetos (empujando un camión de juguete por debajo de
una mesa). Más tarde aprende a identificar el concepto en las fotografías o ilustraciones (“¡Mira el bote que pasa debajo del puente!”).
Aunque este preescolar señala un
número del reloj, le resulta muy difícil
comprender los conceptos de minutos y
horas.
Conser vación
Los problemas de conservación ideados por Piaget sirven para ejemplificar algunas de las limitaciones del pensamiento preoperacional. El término conservación designa el conocimiento de que, al cambiar la forma o el aspecto de los objetos y de
los materiales, no se modifica su magnitud. Consideremos los siguientes ejemplos.
Conservación del volumen Piaget observó que en la etapa preoperacional
los niños no conservan el volumen, como lo indica su problema clásico del líquido en distintos recipientes (vea la figura 6-4). Al niño se le muestran dos
vasos idénticos que contienen la misma cantidad de líquido. Cuando se le pregunta “¿Son iguales?”, responde de inmediato “Sí”. Después, mientras el pequeño observa, se vierte el contenido de uno de los recipientes originales en
un vaso alto y delgado. Luego, se le pregunta “¿Son iguales o diferentes?” El
niño suele decir que son diferentes, quizás agregando que el recipiente más alto
contiene más líquido. La centración parece ser el problema, pues el niño se fija
sólo en una dirección —la altura por ejemplo—, sin darse cuenta de que ocurre
un cambio compensatorio en la anchura del vaso. Para el niño, se trata de un
problema perceptual, no lógico: se concentra simplemente en el aquí y el ahora;
de hecho el estado de los líquidos antes de vaciarlos es un problema distinto
al de su estado después de vaciarlos. En otras palabras, el vaciamiento no es
importante desde el punto de vista del niño.
También interviene la irreversibilidad: al niño no se le ocurre que el líquido en
el vaso más alto podría volverse a vaciar en el vaso original y que, por tanto, debe
ser igual. Una vez más al pensamiento del niño le falta una aproximación lógica.
Conservación de la masa En la figura 6-5 se aprecian las pruebas posibles
conservación Entender que ni la forma
ni el aspecto cambiante de un objeto alteran su magnitud o volumen.
Figura 6-4
Problema clásico de la “conservación del
líquido”
de la conservación de la masa, que ejemplifican un pensamiento preoperacional
muy semejante al del problema del líquido en distintos recipientes. En este caso
al niño se le presentan dos bolas idénticas de arcilla. Mientras observa, una de
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
215
Diagrama de estudio • Características del pensamiento preoperacional
Periodo preconceptual
Periodo intuitivo
Limitaciones
animismo
Creencia de que todo lo que se mueve
tiene vida.
Se le atribuye vida a la luna, al sol, a los
automóviles, a los trenes y a otros objetos.
materialización
Creencia de que los objetos y las personas
que pueblan los pensamientos y los sueños
son reales.
El monstruo de una pesadilla acecha al
niño debajo de la cama.
egocentrismo
Tendencia a ver las cosas y a interpretarlas
desde el punto de vista personal.
El cielo es azul porque es el color preferido
del niño.
representación simbólica
Uso de acciones, imágenes o palabras para
representar objetos y hechos.
Los bloques representan casas y torres.
pensamiento sociocéntrico
Capacidad de adoptar el punto de vista de
otra persona.
El niño se da cuenta de que otro quizá no
quiera jugar hoy a la casita.
es concreto
Incapacidad de manejar abstracciones.
Ésa no es una montaña; es un montón de
arena.
irreversibilidad
Incapacidad de ver los sucesos como si
ocurrieran en más de una dirección.
Tengo una hermana, pero ella no tiene hermanas ni hermanos.
centración
Incapacidad de concentrarse en varios aspectos del problema al mismo tiempo.
El niño no puede considerar a la vez el
color y el material de un objeto.
Figura 6-5
En este experimento de conservación, al niño
se le muestran dos bolas idénticas de arcilla.
Una permanece inalterada y la otra adquiere
varias formas.
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Parte II
Niñez
las bolas se convierte en varias formas, mientras la otra permanece intacta. Pongamos el caso en que rodamos la bola y la convertimos en una especie de salchicha alargada. Por la centración, el niño podría decir que la salchicha contiene
más arcilla o que contiene menos, según se fije en la longitud o en la altura. Igual
que en la conservación del volumen, el niño queda atrapado entre el aquí y el
ahora y no se da cuenta de que se trata de un proceso reversible.
Conservación del número La adquisición de las habilidades numéricas es
un tema de especial interés, tanto por el nivel de educación formal que invertimos al enseñar a los niños a usar los números como por las muchas aplicaciones
prácticas que tienen en la vida diaria. En la figura 6-6 aparece una actividad de
conservación de números. Primero el investigador coloca seis dulces en cada
una de las dos hileras, uno sobre otro y espaciados de la misma manera. Después de que el niño acepta que las dos hileras contienen la misma cantidad de
dulces, el investigador saca uno de los dulces de una hilera y extiende el resto.
Para conservar el número, el niño debe reconocer que la hilera más larga contiene en realidad menos dulces a pesar de su aspecto “más amplio”. Los niños
menores de cinco o seis años a menudo se engañan y juzgan que la hilera más
larga contiene más dulces.
Limitaciones de la teoría de Piaget
¿Los experimentos de Piaget ponen en desventaja a los niños preoperacionales
y, por tanto, subestiman sus capacidades cognoscitivas? En algunos aspectos, las
investigaciones señalan que sí. Por ejemplo, aunque los preescolares suelen ser
egocéntricos e interesarse en su perspectiva personal de las cosas, en algunas situaciones adoptan el punto de vista de otros. Los problemas de Piaget se vuelven
claros, incluso para ellos, cuando se les plantean de modo que tengan “sentido
humano” (Donaldson, 1978). Por ejemplo, en un estudio con un grupo de niños
preoperacionales que no habían logrado resolver el problema de las montañas,
a los pequeños se les preguntó si un niño malo podría esconderse para que no
Figura 6-6
Experimento de la conservación de los números ideado por Piaget. Cuando a un niño de cuatro o cinco años se le
muestra la serie de dulces en las dos hileras de la parte superior y se le pregunta si una línea tiene más o si las dos
son iguales, por lo general contesta que las dos líneas contienen el mismo número de dulces. Usando los mismos dulces, se compactaron los de la hilera inferior y se extrajo un dulce de la hilera de la parte superior, pero la línea se extendió para que fuera más larga. El niño observó esta operación, y se le dijo que podía comer los dulces de la hilera que
contuviera más. Incluso los niños preoperacionales, que ya saben contar, insistirán en que la línea más larga contiene
más dulces, aunque hayan realizado el ejercicio de contar los de cada hilera.
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
lo hallara la policía. Aunque ninguno de los participantes había visto a alguien
esconderse de la policía, todos habían jugado a las escondidas y no les fue difícil adoptar el punto de vista del niño travieso. Hasta los de tres años lo lograron
(Hughes y Donaldson, 1979). Numerosos trabajos de investigación revelan que el
preescolar se fija al menos de manera esporádica en más de una dimensión a la
vez y que piensa en función de las transformaciones, no del inicio ni de los estados finales concretos. Es decir, manifiesta los elementos de la conservación. Éstos
simplemente no son sus modos dominantes de pensar (Siegler y Ellis, 1996).
Rochel Gelman y sus colegas (1986) han demostrado que el preescolar maneja los números con más competencia de la que creía Piaget. Por ejemplo,
identificaron dos grandes tipos de habilidades numéricas en los niños de corta
edad: habilidades de abstracción de los números y principios de razonamiento numérico. Las habilidades se refieren a los procesos cognoscitivos que los niños usan
en el conteo; incluso un niño de tres años podría contar la cantidad de galletas en una mesa y calcular de manera exitosa que son “cuatro”. Los principios
del razonamiento numérico son los procesos cognoscitivos por los que se determina la forma correcta de operar o transformar una distribución (Flavell y
otros, 1993). Por ejemplo, un niño diría que sabe que la única manera de aumentar el número de objetos consiste en agregarle un objeto. Sin embargo, sólo
cuando dominan habilidades más complejas de razonamiento podrán sumar,
restar, multiplicar y dividir (Becker, 1993).
Más allá de Piaget: perspectivas sociales
Cómo mencionamos en el capítulo 4, algunos psicólogos del desarrollo ven el
desarrollo cognoscitivo desde una perspectiva muy distinta. En lugar de considerar al niño como un científico activo, resaltan su naturaleza social y ponen en
tela de juicio la idea piagetana según la cual el niño es un explorador solitario
que trata de interpretar el mundo por su cuenta. No excluyen la exploración
activa, pero aseguran que el niño adquiere más a menudo sus habilidades cognoscitivas interactuando con personas de más experiencia: padres, profesores
y niños mayores. En esas interacciones los padres y otras personas transmiten
las reglas y las expectativas de la sociedad (Bruner y Haste, 1987).
De acuerdo con la perspectiva social, las formas en que los adultos muestran
cómo resolver los problemas, ayudan al niño a pensar. Como señalamos en los
capítulos 4 y 5, mediante la participación guiada de la cultura inicia al niño en
muchísimas actividades. Cuando los pequeños ayudan a poner la mesa o a levantarla, cuando se unen al canto de “Éstas son las mañanitas”, los miembros
con más experiencia (los adultos) transmiten algunos aspectos de la cultura
a los miembros con menos experiencia (los niños). Katherine Nelson afirma
que el conocimiento de los hechos es la clave para entender la mente del niño
(1986). A diferencia de Piaget, que se concentró en lo que los niños no saben, a
Nelson le interesa lo que sí saben y lo que aprenden de las experiencias diarias.
Para ella, el conocimiento del niño y su participación en las actividades rutinarias es material tanto para la vida mental del niño como para la adquisición de
las habilidades cognoscitivas. Por tanto, la comprensión que el niño tiene del
mundo forma parte del conocimiento cultural.
La zona de desarrollo proximal de Vygotsky (vea el capítulo 4) comprende
la idea de que los niños se desarrollan participando en actividades que están
ligeramente por encima de su competencia, siempre que los ayuden personas
con más habilidades y conocimientos (Vygotsky, 1934/1978). El juego social
es un medio importante para que alcancen niveles más avanzados de habilidades sociales y cognoscitivas (Nicolopoulou, 1993). El juego también ofrece
una excelente oportunidad para estudiar la forma en que los niños aprenden
en muy diversas culturas (Rogoff, 1993). Más adelante en el capítulo retomaremos la relación entre juego y aprendizaje.
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218
Parte II
Niñez
Estos niños aprendieron los rituales de
los cumpleaños mediante una participación guiada.
Función de la memoria en el desarrollo cognoscitivo
La memoria es un aspecto fundamental del desarrollo cognoscitivo. Percibir de
manera selectiva, razonar, clasificar y, en general, avanzar hacia conceptos más
complejos son procesos que se dan junto con la maduración y la adquisición
de los procesos de la memoria. Comenzaremos en esta sección por sintetizar
el modelo de memoria que propone la teoría del procesamiento de la información. Después examinaremos las pruebas en favor de los cambios que se dan
en el desarrollo de la memoria (y sus limitaciones) durante la etapa preescolar.
Procesos de la memoria
Cuando la información sensorial visual entra en
la “computadora” humana del adulto, el registro sensorial la conserva por un periodo muy breve, a menudo menos de un segundo, antes que otra la reemplace
o sea transmitida para su procesamiento posterior. La memoria sensorial auditiva dura más tiempo, hasta tres segundos aproximadamente.
La información a la que prestamos atención pasa a la memoria a corto plazo,
llamada también memoria de trabajo, y allí es procesada. La memoria a corto
plazo es esencialmente la “conciencia”: lo que pensamos en un momento dado,
lo que está en nuestra mente en este instante. Sin repaso (por ejemplo, repetir
un nuevo número telefónico lo suficiente para marcarlo), la información permanece en ella 15 o 20 segundos. Si tratamos de recordarla, pasa a la memoria a largo
plazo. En general, los investigadores consideran que la memoria a largo plazo es
permanente y que se basa en los cambios estructurales del cerebro. Así, salvo en
caso de daño cerebral, los recuerdos guardados en ella son accesibles durante
toda la vida y constituyen el almacenamiento acumulado del conocimiento al
que normalmente accedemos cuando reconocemos lo familiar y cuando aprendemos cosas nuevas (Atkinson y Shiffrin, 1971; Hagen y otros, 1975).
Como la memoria consta de imágenes, acciones o palabras, los investigadores con frecuencia aluden a ella como memoria visual, motora o verbal (semántica). La memoria visual es la primera que aparece. Pero si nos piden que nos
acordemos de nuestros primeros años de vida, pocas veces recordaremos lo sucedido antes de los tres años. Esta incapacidad probablemente se relacione con
la codificación, aunque los investigadores no saben con exactitud qué procesos
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
219
intervienen. Después de los cuatro o seis años aparecen recuerdos codificados
en forma verbal que podemos describir, lo cual puede deberse a que el desarrollo del lenguaje permite a los niños preoperacionales codificar de manera más
eficaz la información nueva.
Reconocimiento y recuerdo Los estudios dedicados a las habilidades de retención del preescolar se han concentrado en dos capacidades básicas: el reconocimiento y el recuerdo. El reconocimiento es la capacidad de identificar objetos
o situaciones que se han visto o experimentado antes. Por ejemplo, el niño puede
reconocer una fotografía o una persona que ha visto con anterioridad, aunque
no pueda decirnos mucho sobre ella. El recuerdo designa la capacidad de hacer
remembranzas de largo plazo con pocas claves o pistas; es mucho más difícil
para los niños y los adultos. Por ejemplo, podríamos pedirle a un niño que nos
cuente una historia de memoria. O pedirle al lector que relate todo lo que aprendió hasta ahora en este capítulo. Ambas tareas resultarán muy difíciles.
Los investigadores han comprobado que el preescolar logra excelentes resultados en las tareas de reconocimiento, pero que su desempeño en el recuerdo es
deficiente, a pesar de que ambas modalidades de memoria mejoran entre los dos
y los cinco años (Myers y Perlmutter, 1978). En una tarea de reconocimiento en
que se mostraron muchos objetos una sola vez a niños de esa edad, hasta los más
pequeños podían señalar de manera correcta 81 por ciento de los objetos que
habían visto antes; los niños mayores reconocían 92 por ciento. No obstante,
cuando a aquellos cuya edad fluctuaba entre los dos y los cuatro años se les
pidió que recordaran los objetos mencionándolos, los de tres años podían
mencionar apenas 22 por ciento de los objetos y los de cuatro años apenas
40 por ciento. Sin duda, el preescolar es mejor en el reconocimiento que en el
recuerdo, pero este último puede mejorar si sus cuidadores le hacen en forma sistemática preguntas que exijan el ejercicio del recuerdo (Ratner, 1984).
Repaso y organización
En general, se supone que los problemas de los
niños pequeños con el recuerdo se deben a las estrategias limitadas que emplean en la codificación y en la recuperación (Flavell, 1977; Myers y Perlmutter,
1978), lo mismo que a un corto lapso de atención y una reducida memoria de
trabajo. Los preescolares no organizan la información en forma espontánea ni
la repasan con la mente (repitiéndola para sí mismos) como lo hacen los niños
mayores y los adultos. Si le pedimos a un adulto que memorice una lista como
”gato, silla, avión, perro, escritorio, automóvil”, el individuo clasifica de manera automática los objetos en “animales”, “muebles” y “vehículos” y luego
repasa los elementos de cada categoría; los niños pequeños no lo hacen. Los
niños de seis años en adelante también mejoran la capacidad para retener la información cuando se les enseñan estrategias de memoria, pero al preescolar es
difícil enseñarle a organizarla y repasarla.
El preescolar aplica ciertas estrategias de memoria. En un estudio, un grupo de
niños cuya edad fluctuaba entre los 18 y los 24 meses vieron cómo un experimentador ocultaba una réplica de Big Bird debajo de una almohada y se les dijo que recordaran donde había sido ocultado, porque más tarde les preguntarían dónde se
encontraba. En seguida el experimentador los distrajo con otros juguetes durante
algunos minutos. Durante el periodo de demora, los niños interrumpían con frecuencia el juego para hablar de Big Bird, señalar su escondite, pararse a su lado e
incluso tratar de recuperarlo, lo cual indica claramente que intentaban recordar su
ubicación (DeLoache y otros, 1985). En otro estudio, los investigadores comprobaron que el preescolar agrupa por categorías la información espacial —pero no la
conceptual— al tratar de recordarla (DeLoache y Todd, 1988). Por ejemplo, cuando
a un grupo de niños muy pequeños se les pidió que recordaran la ubicación de un
objeto escondido, a menudo se servían de verbalizaciones semejantes al repaso: referirse al juguete escondido, al hecho de que estaba escondido, al lugar y al hecho
reconocimiento Capacidad de identificar de manera correcta lo que se ha
experimentado antes cuando aparece de
nuevo.
recuerdo Capacidad de
recuperar la información y los hechos
que no están presentes, con señales o
sin ellas.
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220
Parte II
Niñez
de haberlo descubierto. Los investigadores en ambos estudios llegaron a la conclusión de que tales conductas pueden ser precursoras de estrategias más maduras de
conservación de material en la memoria a corto plazo (Flavell y otros, 1993).
Algunos investigadores se han concentrado en enseñar a los preescolares algunas estrategias de memoria como la clasificación, la asignación de nombres o
la categorización. Los preescolares aprendieron técnicas de memorización más
avanzadas y las retuvieron varios días, pero después dejaron de usarlas quizá
porque las olvidaron o simplemente porque les aburrió la actividad. Además,
el aprendizaje de este tipo de estrategias parecía influir poco en la retención
(Lange y Pierce, 1992). Resultados semejantes arrojaron experimentos en los que
las madres utilizaban estrategias para enseñar a los niños pequeños habilidades
como envolver regalos o asignarles nombre a los personajes de las historias. El
preescolar utiliza menos métodos y más simples que los de su madre (Harris y
Hamidullah, 1993) y a menudo no los aplica de manera espontánea.
En términos generales, este tipo de trabajos demuestran que los niños pequeños pueden aprender otras habilidades cognoscitivas, además de su repertorio
actual con experiencias de aprendizaje y con técnicas didácticas rigurosamente
planeadas. Pero el aprendizaje no dura mucho, ya sea porque a los niños no les
es fácil integrar esas habilidades a su repertorio actual o porque están demasiado ocupados aprendiendo del mundo en otras formas más fáciles. Es interesante señalar que cuando se comparaba en los estudios a un grupo de niños a
quienes se pedía “recordar” los juguetes con otro grupo al que se le pedía “jugar” con ellos, los niños que habían realizado el juego activo demostraban una
mejor memoria. Estos resultados indican que el juego activo favorece la organización mental en los niños (Newman, 1990). En efecto, un número cada vez
mayor de investigaciones se destina a la función que los contextos físico y social
tienen en la capacidad de retención. Los niños de dos años que realizan una
actividad y hablan de ella en un ambiente natural como el hogar aumentan su
capacidad de recuerdo. Pero su desempeño disminuye cuando se les enseña algunas estrategias formales, como el repaso, que reemplazan las interacciones
contextuales informales (Fivush y Hudson, 1990).
Guiones de sucesos y comprensión de secuencias Se ha comprobado que el
niño puede retener información que está ordenada temporalmente, es decir, en una
secuencia de tiempo. Es capaz de estructurar una serie de hechos en un todo ordenado y significativo. En un experimento, se les pidió a un grupo de niños que describiera la forma en que habían hecho objetos de arcilla dos semanas antes (Smith
y otros, 1987). Cuando se les brindó la oportunidad de volver a hacerlos, podían
describir el proceso paso por paso. Por tanto, el preescolar puede organizar y recordar secuencias de acciones después de una sola experiencia.
Los niños pequeños saben que una ocasión como la fiesta de cumpleaños se
compone de una progresión ordenada de acontecimientos: el inicio, momento
en que llegan los invitados con regalos; una serie de sucesos intermedios, entre
otros, jugar, cantar “Éstas son las mañanitas”, apagar las velas, comer pastel
y helado; y un final, cuando los invitados se marchan. También recuerdan los
elementos de sucesos repetidos: la hora de comer, ir de compras o un día en el
jardín de niños. Es como si aprendieran guiones de hechos sistemáticos (Friedman, 1990; Mandler, 1983; Nelson y otros, 1983). Cuando las madres hablan
con sus hijos pequeños de objetos y acontecimientos no inmediatos —digamos,
cuando describen las actividades por realizar después de la comida— les ayudan a aprender guiones y, por tanto, a recordar los componentes de una serie
(Lucariello y Nelson, 1987). Pero los niños de corta edad recuerdan los hechos
sólo en el orden en que ocurren. Sólo después de familiarizarse con un acontecimiento pueden invertir el orden de los pasos (Bauer y Thal, 1990). Los guiones son, pues, mnemónicos —recursos de memoria— con que se recuerdan
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
221
las secuencias de los hechos. “Son quizá la herramienta mental más poderosa
que tiene el niño para entender el mundo” (Flavell y otros, 1993).
REPASE Y APLIQUE
1. Explique cómo caracteriza Piaget el pensamiento del niño preoperacional y
por qué los límites del pensamiento definen en gran medida sus capacidades cognoscitivas.
2. Explique las formas en que Piaget subestimó al parecer las capacidades cognoscitivas del preescolar.
3. ¿En qué se distinguen la teoría de la perspectiva social del desarrollo y las
teorías de Piaget?
4. ¿Cuál es la función de la memoria en el desarrollo cognoscitivo?
Desarrollo del lenguaje
En el periodo preescolar el niño amplía con rapidez su vocabulario, el uso de
las formas gramaticales y su comprensión del lenguaje como actividad social.
En la presente sección examinaremos el conocimiento creciente que tiene el
niño de la gramática, las palabras y los conceptos; la influencia del habla de
los progenitores; las características de la conversación del niño que, entre otras
cosas, incluye el contexto social del lenguaje. Explicaremos también dos temas
actuales muy importantes: los subdialectos étnicos y el bilingüismo.
Una gramática en expansión
Roger Brown (1973) escribió una de las obras más influyentes sobre la adquisición del lenguaje. Registró junto con sus colegas los patrones del habla de tres
niños pequeños: Adam, Eve y Sarah. Mediante el uso de la longitud promedio
de la emisión como medida fundamental de la adquisición del lenguaje, Brown
identificó cinco etapas bien diferenciadas y de creciente complejidad en el desarrollo del lenguaje. Aunque los tres avanzaron a tasas distintas, como sucede
con la mayoría de los niños, el orden fue similar. Algunas habilidades y reglas
se dominan primero y ciertos errores caracterizan a determinadas etapas.
Etapa 1 La primera etapa se caracteriza por frases de dos palabras, a manera de habla telegráfica y con palabras pivote y abiertas, como dijimos en el
capítulo 4. Sin embargo, Brown fue más allá de la estructura y se concentró en
el significado que los niños tratan de transmitir con el orden y la posición de
las palabras: conceptos como que los objetos existen, que desaparecen y vuelven, y que la gente los posee.
Etapa 2 Esta etapa del lenguaje se caracteriza por unidades de habla de poco
más de dos palabras. El preescolar comienza a generalizar las reglas de la inflexión a palabras que ya conoce. Por ejemplo, forma el pasado regular de muchos
verbos “jugar/jugué” y los plurales regulares de muchos sustantivos. ¿Imita simplemente el habla de otras personas o está aplicando las reglas lingüísticas? La segunda opción parece ser la respuesta (Berko, 1958). Los preescolares y los alumnos de primer grado demuestran una sorprendente comprensión de las reglas
con que se conjugan los verbos y se forman los plurales y posesivos. Una prueba
indirecta de esta capacidad es la tendencia a sobrerregular las inflexiones. Si bien
antes utilizaban los verbos irregulares que oían en el habla diaria, ahora aplican
las reglas de la inflexión a todos los verbos. Emplean construcciones como “cabo”
longitud promedio de la emisión Extensión
de las oraciones que genera el niño.
sobrerregulación Generalización de los
principios complejos del lenguaje, casi
siempre en preescolares que empiezan a
ampliar en forma rápida su vocabulario.
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Parte II
Niñez
en lugar de “quepo”, “rompido” en vez de “roto”, “vide” en lugar de “vi”. La
tendencia a la sobrerregulación es muy resistente a la corrección que hacen padres y profesores. Sólo más tarde vuelven a utilizar las formas irregulares que se
basan en el aprendizaje mecánico (Marcus y otros, 1992).
Etapa 3 El niño aprende a modificar las oraciones simples. Crea las formas
Estas niñas de tres años pueden representar la oración “El automóvil persigue
al perro”, pero no “El perro es perseguido
por el automóvil”. Todavía no dominan el
concepto de construcción pasiva.
negativas e imperativas, hace preguntas que exigen una respuesta afirmativa o
negativa y en otros aspectos abandona los enunciados simples de las etapas precedentes. La forma negativa constituye un excelente ejemplo de lo complejo que
puede ser el aprendizaje del lenguaje. En un principio los niños niegan colocando
el negativo al inicio de la frase, como en “no bolsa”, “no ya” y “no sucio”. Sin
embargo, en la tercera etapa se sirven de los verbos auxiliares y de negativos intercalados en la oración. Usan con facilidad oraciones como “Pablo no se rió” y
“Jimena no deja ir” (Klima y Bellugi, 1966).
Los niños preescolares no comprenden la voz pasiva. Por ejemplo, si a un
niño de tres años se le dan animales de peluche y se le pide representar “El
gato persigue al perro” y “El perro persigue al gato”, lo hace sin la menor dificultad (Bellugi y otros, 1970). Pero cuando se le dice “El niño lava a la niña” y
“La niña es lavada por el niño”, a menudo no se da cuenta de que las dos oraciones significan lo mismo.
Etapas 4 y 5 En estas etapas los niños aprenden a manipular elementos cada
vez más complejos del lenguaje. Comienzan a utilizar oraciones subordinadas
y fragmentos dentro de oraciones compuestas y complejas. A los cuatro años y
medio entienden bien la sintaxis correcta y siguen perfeccionándola en los años
siguientes (Chomsky, 1969).
Más palabras y conceptos
Durante el periodo preescolar el niño aprende palabras con rapidez, a menudo
dos o tres al día. Algunas tienen significado sólo dentro del contexto; por ejemplo, “esto” y “eso”. Otras expresan relaciones entre objetos: “más blando”, “más
bajo”, “más corto”. Con frecuencia entienden un concepto, como “más”, mucho antes de conocer la palabra correspondiente o el concepto contrario como “menos”.
Así, un niño de tres años podrá distinguir fácilmente qué plato tiene más dulce,
pero no el que tiene menos. Muchas veces quieren decir cosas, pero no conocen la
palabra exacta, así que la inventan. Usan sustantivos en lugar de verbos como en
“Mami, lapízalo” en vez de “Mami, escríbelo”. Al menos hasta los tres años de
edad tienen problemas con los pronombres. Por ejemplo, un niño podría decir
“me necesito dormir” (en lugar de “necesito dormirme”). Aunque se corrijan, esta
clase de errores persisten hasta los cuatro o cinco años, y a veces por más tiempo.
La influencia de los padres en el uso del lenguaje
Todas las culturas transmiten el lenguaje a los niños. El desarrollo del lenguaje
se facilita gracias a muchos métodos que sirven para hablarles y relacionarse con
ellos. Los investigadores que estudian a los niños estadounidenses han descubierto
que los cuidadores les hacen preguntas para verificar su comprensión, ampliar su
repertorio de expresiones orales y para que hagan un uso ritual del habla relacionada con el juego. A menudo los adultos hablan por el niño, es decir, expresan sus
deseos, necesidades y acciones en el lenguaje correcto. El lenguaje del niño se desarrolla principalmente a partir de la interacción diaria con los adultos que tratan de
comunicarse —esto es, de entender y de ser entendidos (Schacter y Strage, 1982).
Sin embargo, no se conoce bien cómo interactúan el uso del lenguaje de los
progenitores y el desarrollo lingüístico del niño (Chesnick y otros, 1983).
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
223
Las diferencias individuales de desarrollo se heredan hasta cierto punto, pero
también reciben el influjo del ambiente. Por ejemplo, los gemelos a menudo
muestran un rezago en el desarrollo del lenguaje, tendencia que podría indicar
un origen genético. Con todo, tal vez se debe a que reciben menos estímulos
verbales que el resto de los niños porque su madre debe dividir la atención
entre dos hijos. Además, a veces se comunican entre sí usando un lenguaje “primitivo” completamente propio (Tomasello y otros, 1986).
Cuando los progenitores hablan con sus hijos no les comunican tan sólo palabras, oraciones y sintaxis. Muestran la manera en que se expresan los pensamientos y se intercambian las ideas. Les enseñan las categorías y los símbolos
para traducir las complejidades del mundo en ideas y en palabras. Las herramientas conceptuales ofrecen al niño un “andamiaje” que le servirá para entender el mundo y expresar el lugar que ocupa en él (Bruner y Haste, 1987).
Los estudios han demostrado que basta con leerles libros con ilustraciones
a los niños para facilitarles el aprendizaje del lenguaje. Esto se logra muy bien
cuando los padres formulan preguntas abiertas que estimulan al niño a que
amplíe la historia y cuando responden en forma adecuada a sus intentos de
contestar las preguntas en lugar de limitarse a una simple lectura (Whitehurst
y otros, 1988).
Lenguaje y género El lenguaje es una de las formas en que los niños aprenden quiénes son y cómo deberían relacionarse con la gente. El género es un caso
concreto. Las suposiciones concernientes al género a menudo forman parte del
pensamiento de los progenitores y los hace hablarles de manera diferente a hijos y a hijas (Lloyd, 1987). Pero el desarrollo del lenguaje también puede verse
afectado por factores inherentes a la tipificación sexual de los juguetes infantiles. En un estudio (O'Brien y Nagle, 1987), los investigadores analizaron el lenguaje usado por madres y padres mientras jugaban con sus hijos con juguetes
como vehículos o muñecas. El hecho de jugar con muñecas producía más interacción verbal, mientras que jugar con vehículos producía menos, sin importar
si los progenitores jugaban con el hijo o con la hija. En consecuencia, cuando
se juega con muñecas hay más oportunidades de aprender y de practicar el
lenguaje que cuando se hace con otros juguetes. Así pues, como desde los dos
años niños y niñas juegan con juguetes estereotipados según el sexo, las niñas
pueden experimentar un ambiente lingüístico más complejo y adquirir así habilidades verbales un poco antes que los niños.
Conversaciones de los niños
Los niños pequeños no se limitan a decir palabras y oraciones simples. Sostienen
conversaciones con adultos, con otros niños y hasta con ellos mismos (consulte
el recuadro “Teoría y hechos”, página 224). Sus conversaciones suelen ajustarse a
ciertos patrones.
Supervisión del mensaje Primero, los niños comprenden la necesidad de
captar la atención del interlocutor. El niño que apenas está aprendiendo el arte
de la conversación puede que jale de la ropa de otro niño. Al paso del tiempo
quizá diga algo como “¿Sabes qué?”. Los niños también descubren que en la
conversación se toman turnos. Aprenden que la conversación tiene un principio, una parte intermedia y un final. Por último, aprenden a hablar del mismo
tema y a observar si el interlocutor escucha y entiende, a emitir sonidos o un
gesto de asentimiento para indicar que han comprendido (Garvey, 1984).
Si escuchamos la conversación de niños pequeños, lo primero que notamos
es que ésta no fluye en forma suave. A menudo se trata de monólogos colectivos —dos niños quizá sepan que deben tomar turnos para hablar, pero tal vez
hablen de temas totalmente distintos, sin conexión entre sí. Más tarde, cuando
monólogos colectivos Conversaciones
de los niños que incluyen tomar turnos
para hablar, pero no necesariamente
sobre el mismo tema.
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224
Parte II
Niñez
TEORÍA Y HECHOS
¿ES SEÑAL DE INMADUREZ
QUE LOS NIÑOS HABLEN
SOLOS?
Juan está solo en su cuarto, divirtiéndose con un juego en el que trata de armar las piezas de un rompecabezas. Si
lo observáramos, lo oiríamos decirse a
sí mismo: “Esta pieza no encaja. ¿Dónde
quedó la redonda? No, tampoco ésta. Es
demasiado grande. Ésta es pequeña...”
Se ha observado que los niños entre los
cuatro y ocho años hablan solos cerca de
20 por ciento del tiempo en las escuelas
que lo permiten (Berk, 1985). ¿Por qué
lo hacen? ¿Es algo conveniente o no?
Al hecho de hablar a solas los psicólogos lo llaman habla privada. Se observa
en todas las personas, tanto en los jóvenes como en los viejos. Sólo que los niños pequeños lo hacen en voz alta y en
público. Hasta cantan sobre lo que están
haciendo, canciones que se producen
de modo espontáneo. Ésta es una práctica más común en ellos que en los
adultos. Jean Piaget realizó algunas
observaciones del habla privada de
los preescolares y llegó a la conclusión
de que no indica más que inmadurez;
el habla social es más madura porque
requiere tomar en cuenta el punto de
vista del interlocutor. Piaget llamó habla egocéntrica a que los niños hablaran
con ellos mismos (Piaget, 1926). Sin embargo, otros teóricos e investigadores
A menudo los niños hablan en voz alta
mientras trabajan o juegan. Algunas veces
el habla es un diálogo ficticio, pero por lo
regular cumple otras funciones.
han puesto en tela de juicio esta explicación. Descubrieron que su uso varía mucho según la situación y que incluso los
niños de muy corta edad utilizan mucho más el habla social. Quizá el habla
privada cumple un propósito especial.
Vygotsky (1934/1987) observó que
el habla privada a menudo refleja el
habla social del adulto y contribuye a
desarrollar el pensamiento interno y la
autodirección. En fecha más reciente,
los investigadores identificaron tres
etapas en la adquisición del habla privada. En la primera el habla privada
ocurre después de una acción: “Hice un
dibujo grande.” En la segunda, acompaña a las acciones: “Se pone más y
más oscuro con mucha pintura.” En la
tercera precede a la acción: “Quiero hacer un cuadro aterrador con pintura negra.” En consecuencia, el habla privada
corresponde al inicio de los procesos
de pensamiento en la mente del niño.
En la tercera etapa, cuando el habla antecede al comportamiento, el niño está
planeando un curso de acción. En conclusión, los cambios del habla privada
ilustran el desarrollo de los procesos
de pensamiento que rigen la conducta
y acompañan el desarrollo lingüístico
(Berk, 1992; Winsler y otros, 1997).
Algunos estudios no han demostrado
una conexión entre el habla privada y el
desarrollo de habilidades cognoscitivas;
pero se efectuaron en ambientes escolares en los que se desalentaba al niño
para que no hablara mientras hacía las
cosas. Otras investigaciones señalan que
los niños suelen hablar a solas cuando se
les asignan tareas y se les estimula para
que lo hagan (Frauenglass y Díaz, 1985).
Los investigadores han comprobado
además que, en ambientes escolares propicios, el niño suele usar más el habla
privada cuando no hay adultos.
hablan del mismo tema, se detendrán de repente para verificar que el interlocutor está escuchándolos. Hacen pausas, repiten frases y se corrigen a sí mismos, lo cual es parte normal de la adquisición de una buena comunicación
(Garvey, 1984; Reich, 1986). Incluso a los niños en edad escolar les es difícil a
veces comunicarle a un interlocutor lo que quieren decir; los niños de primer y
segundo grados tienen problemas para entenderse (Beal, 1987).
Por último, los niños deben aprender a ajustar sus conversaciones para atenuar la fricción social, el conflicto y la vergüenza. El ajuste significa emplear
expresiones de cortesía como “por favor”, “gracias”; prestar atención; seleccionar los temas y las formas adecuadas de dirigirse a los demás y de expresarse.
También significa conocer el nivel social del interlocutor.
El contexto social del lenguaje Al mismo tiempo que el niño aprende el
pragmática Aspectos sociales y prácticos del uso del lenguaje.
significado y la sintaxis del lenguaje, aprende la pragmática, o sea, el aspecto
social del lenguaje. Aprende que éste expresa niveles, roles y valores sociales.
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
Aprende que algunas de las palabras, las reglas sintácticas, el tono de voz y las
formas de tratamiento que usa se basan en la relación entre hablante y oyente.
Aprende a hablar en una forma a niños más pequeños, en otra a sus compañeros y en otra más a los niños mayores y a los adultos. Para ello le sirven recordatorios como "No le hables así a tu abuela" (Garvey, 1984). En general, el niño
aprende pronto las sutilezas del habla y a aceptar la condición social. En poco
tiempo percibe los niveles de estatus y la conducta verbal apropiada en situaciones sociales diversas.
Las investigaciones transculturales han demostrado que la pragmática del
habla difiere en el mundo según los valores culturales que los padres transmiten a sus hijos (Shatz, 1991). Por ejemplo, un grupo de investigadores que analizaban las diferencias entre las prácticas de crianza en Alemania y en Estados
Unidos observó que los padres alemanes suelen hablarles a sus hijos en formas
más autoritarias y dominantes que los estadounidenses. Éstos se concentran
más en satisfacer los deseos y las intenciones de sus hijos. Los valores sociales sobre los que descansan estas tendencias se comunican, en parte, mediante
los verbos modales. Formas verbales como “deber”, “poder”, “podría”, “pudiera”
y “debería” expresan conceptos culturales como necesidad, posibilidad, obligación y permiso. Así, las madres alemanas se concentran más en la necesidad
(“Tendrás que decirme lo que quiero”) y en la obligación (“Deben recoger los
juguetes”) En cambio, las madres estadounidenses ponen el acento en la intención (“Voy a llevarte al cine”) y la posibilidad (“Podría ocurrir eso”). Después
el niño adopta estas tendencias en su propia habla (Shatz, 1991).
En otro estudio transcultural, Judy Dunn y Jane Brown (1991) examinaron la
forma en que el lenguaje usado por padres de familia en Pennsylvania difiere
del que se emplea en Cambridge (Inglaterra) respecto de los valores sociales.
Cuando se concentraron en cómo se enviaban mensajes “prescriptivos”, observaron que las madres estadounidenses definían la conducta aceptable o inaceptable a partir de acciones concretas de sus hijos (la madre al niño: “¡No dejes eso
aquí!”) En cambio, las madres inglesas explicaban la conducta de sus hijos atendiendo a normas sociales (el niño a la madre: “Quiero patearte”. La madre al
hijo: “No debes patear a la gente”). Además, las madres inglesas suelen emplear
palabras de evaluación (“bueno”, “malo”). Tales diferencias lingüísticas reflejan
en forma evidente los valores culturales: mientras que en Estados Unidos los
padres de familia se concentran más en las acciones personales, los de Gran Bretaña buscan ante todo cumplir con las normas.
225
Estos niños están representando roles.
Uno de ellos sostiene una conversación
con ayuda del teléfono. Gracias al juego,
los niños pueden practicar sus habilidades de conversación; por ejemplo, aprenden a tomar turnos para hablar.
Subdialectos
Por las diferencias culturales de una sociedad, el niño tiene contacto a menudo
con más de una forma de uso lingüístico. Esto se advierte sobre todo en Estados Unidos, donde conviven numerosos grupos raciales y étnicos y varias clases socioeconómicas. Las diferencias subculturales pueden dar origen a subdialectos, es decir, variantes de una lengua susceptibles de ser entendidas por la
mayoría de los hablantes, aunque a veces no sin dificultad. En cambio, ocurren
verdaderas diferencias dialectales cuando los hablantes de un grupo lingüístico
no se entienden entre sí, como sucede con el inglés estadounidense y algunos
dialectos del inglés británico, en lo que toca a la pronunciación, la inflexión y el
vocabulario.
Se ha discutido por muchos años la condición del inglés negro que hablan
muchos afroamericanos y que presenta variantes regionales. Antes de que los
lingüistas lo estudiaran, se consideraba simplemente como un inglés pobre.
Hoy los expertos coinciden en que es uno de los muchos subdialectos del inglés
estadounidense oficial. En otras palabras, no es una forma pobre ni incorrecta,
sino tan sólo diferente (Williams, 1970).
subdialectos Diferencias subculturales
del lenguaje; los hablantes de los diferentes subdialectos suelen entenderse unos
a otros.
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Parte II
Niñez
El inglés negro posee su propias reglas y con frecuencia se utiliza en formas
muy expresivas (Labov, 1970). Los lingüistas han descubierto que los “errores”
cometidos por los hablantes de este subdialecto deben considerarse modalidades
gramaticales alternas. Por ejemplo, la palabra “be” (estar) en inglés negro, usado
en la oración “I be sick” (yo estoy enfermo), no expresa una condición permanente,
sino transitoria. La situación expresada en forma concisa por “I be sick” (yo estoy
enfermo) podría expresarse en el inglés norteamericano oficial así: “I have been
sick and still am feeling sick” (he estado enfermo y todavía lo estoy). Consideraciones parecidas se aplican al inglés hispano y a sus variantes, a ciertas formas
del inglés asiático y del inglés de los indígenas de Estados Unidos, así como a las
muchas variantes regionales del inglés “blanco”, las cuales pueden considerarse
como subdialectos del inglés estadounidense oficial.
¿Qué actitud deben adoptar las escuelas en lo que respecta a los subdialectos? Su uso en la escuela puede ser un modo importante de expresión personal
cuando, por ejemplo, el inglés hispano es el idioma primario en el ambiente
familiar. Pero la mayoría de los que hablan este subdialecto o uno de tantos
otros terminarán utilizando el inglés estadounidense oficial, además de la lengua que aprendieron en el hogar. En teoría, los hablantes de los subdialectos
del inglés logran finalmente el dominio de la lengua común, sin perder su identidad lingüística.
Bilingüismo
El lenguaje no es sólo un medio de comunicación. Es, además, un símbolo de
la identidad social o del grupo. Transmite, pues, actitudes y valores, al mismo
tiempo que facilita la socialización. El niño, que crece oyendo dos idiomas y los
aprende, atraviesa por un proceso lingüístico y socializador (Grosjean, 1982).
La condición del bilingüismo en varios países se ve afectada en forma profunda por problemas de clase social y de poder político. Por ejemplo en Europa,
se asocia con ser una persona “culta y cosmopolita”. En Estados Unidos se asocia con la condición de inmigrante de primera o segunda generaciones, lo que
no siempre es visto con buenos ojos por la mayoría. Aunque el pluralismo cultural ha venido ganando aceptación, los millones de niños estadounidenses que
crecen en un ambiente bilingüe todavía sienten presiones para adecuarse a la
lengua de la mayoría.
El aprendizaje de dos idiomas a los cinco años de edad es una tarea compleja que incluye dos sistemas de reglas, dos vocabularios y una pronunciación
diferente. Muchos niños bilingües en la infancia temprana confunden un poco
los dos idiomas a los tres años, a pesar de que a veces emplean indistintamente
las palabras de los dos, de ahí que algunos psicolingüistas postulen que el niño
pequeño usa un solo sistema lingüístico “híbrido” y sólo más tarde logra distinguir los dos idiomas. Sin embargo, otras pruebas señalan que aun en la infancia utilizan dos sistemas lingüísticos (Genesee, 1989).
¿Aprender dos idiomas en la etapa preescolar dificulta el aprendizaje lingüístico o el desarrollo cognoscitivo? En los primeros estudios efectuados en
Estados Unidos y en Gran Bretaña se llegó a la conclusión de que aprenderlos a una edad demasiado temprana perjudica el desarrollo cognoscitivo. Los
niños bilingües obtenían calificaciones más bajas que los monolingües en las
pruebas estandarizadas de inglés. Sin embargo, en la mayoría de esos estudios
no se tuvo en cuenta el nivel socioeconómico de los niños ni de sus padres. En
otras palabras, las puntuaciones de los niños bilingües tal vez hayan sido más
bajas por otros motivos: pobreza, instrucción escolar deficiente o falta de familiaridad con la nueva cultura. En la figura 6-7 se aprecian los porcentajes de
niños que se encuentran por debajo del nivel de la pobreza clasificados por su
origen racial o étnico.
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
Niños por debajo del nivel de pobreza según su origen racial/étnico
(Porcentaje)
11%
35%
27%
Blancos
Negros
Hispanos
12%
227
Figura 6-7
Niños por debajo del nivel de pobreza según
su origen racial/étnico (porcentaje)
Fuente: U.S. Census Bureau, 2007.
18%
Asiáticos Todas las razas
Hoy la mayoría de los investigadores consideran que ser bilingüe constituye
una ventaja desde los puntos de vista lingüístico, cultural y probablemente cognoscitivo (por ejemplo, Díaz, 1985; Goncz, 1988). Por lo demás, el contacto de
estos niños con otras formas de pensar y de hacer las cosas mejora más tarde su
flexibilidad y, por tanto, su adaptación al mundo cambiante.
REPASE Y APLIQUE
1. Mencione y describa las cinco etapas de la adquisición del lenguaje propuestas por Brown.
2. ¿Qué es la pragmática y cómo se comunica mediante el lenguaje? ¿Qué
nos indican los estudios transculturales sobre la pragmática en diversas
culturas?
3. ¿Qué son los subdialectos y cómo influyen en el desarrollo lingüístico del
niño?
Juego y aprendizaje
Con el juego mejoran todos los aspectos del desarrollo del preescolar. El juego
es su forma especial de entrar en contacto con el mundo, de practicar y de mejorar sus habilidades, y es una constante en todas las culturas.
El juego satisface muchas necesidades en la vida del niño: ser estimulado
y divertirse, expresar su exuberancia natural, vivir el cambio por su valor intrínseco, satisfacer la curiosidad, explorar y experimentar en condiciones no
arriesgadas. Se le ha llamado el “trabajo de la niñez” por el papel central que
desempeña en el desarrollo. Favorece el crecimiento de las capacidades sensoriales-perceptuales y las habilidades físicas, al mismo tiempo que ofrece oportunidades infinitas de ejercitar y ampliar las habilidades intelectuales. El juego
se distingue de todas las demás actividades. Por su naturaleza no se dirige a la
consecución de metas; es intrínsecamente recompensante. Como señala Catherine Garvey (1990), el juego es la conducta que se realiza por mero placer, no
tiene otro propósito, el sujeto o los sujetos lo escogen, exige que participen de
manera activa y se relaciona con otros aspectos de la vida —es decir, propicia
el desarrollo social y mejora la creatividad. En otras palabras, podemos decir
que es el motor del desarrollo.
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Parte II
Niñez
Tipos de juego
Las formas en que juega el niño cambian a lo largo de su desarrollo. Los preescolares de corta edad juegan con otros niños, hablan de actividades conocidas,
prestan juguetes y los obtienen prestados. Pero su juego es azaroso y no incluye
el establecimiento de reglas. Los de mayor edad juegan juntos y se ayudan en
actividades orientadas a una meta. Al preescolar le gusta construir y crear cosas
con los objetos, asumir roles y usar accesorios (Isenberg y Quisenberry, 1988).
Cada una de las clases de juego que los investigadores han identificado posee características y funciones especiales. A continuación se incluyen las modalidades más importantes.
Juego sensorial
Juego sensorial.
Su finalidad es la experiencia sensorial en y por sí misma.
Al niño pequeño le gusta chapotear, golpear botes y arrancar los pétalos de las
flores, con el único fin de conocer nuevos sonidos, sabores, olores y texturas. El
juego sensorial le enseña los hechos esenciales de su cuerpo y las cualidades de
las cosas del ambiente.
Juego de movimiento Correr, saltar, dar vueltas y hacer cabriolas son algunas de las infinitas formas de juego de movimiento que se disfrutan por sí mismas. El juego que cambia de manera continua la sensación de movimiento es
una de las primeras modalidades: los bebés se mecen o hacen burbujas con la
comida. Realizan rutinas de movimiento que no sólo son emocionantes y estimulantes, sino que les permiten ejercitar la coordinación corporal. El juego de
movimiento lo inician a menudo un adulto o un niño mayor, de manera que es
una de las experiencias sociales más tempranas. El niño no suele empezar este
tipo de actividad con otros compañeros antes de cumplir los tres años (Garvey,
1990).
Juego brusco Los padres de familia y los profesores tratan de desalentar el
juego brusco y de luchas simuladas que tanto les gustan a los niños. Procuran
reducir la agresión y los pleitos reales entre ellos. Pero se trata de un juego,
no de una lucha verdadera. Según las investigaciones recientes, proporciona
Juego sensorial.
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Capítulo 6
El preescolar: desarrollos físico, cognoscitivo y lingüístico
algunos beneficios si no rebasa ciertos límites. No sólo ofrece la oportunidad
de hacer ejercicio y de liberar energía, sino que además ayuda a los niños a
aprender a controlar los sentimientos y los impulsos y a evitar conductas inapropiadas en los grupos. También sirve para aprender a distinguir entre lo
que se simula y la realidad (Pellegrini, 1987). El juego brusco se observa en las
culturas de todo el mundo (Boulton y Smith, 1989). Sin embargo, en todas las culturas esta forma de juego es más común entre los varones que entre las niñas;
en un estudio se reveló que los niños estadounidenses le dedican tres veces
más tiempo que las niñas (DiPietro, 1981).
Juego con el lenguaje A los niños pequeños les encanta jugar con el lenguaje. Ensayan ritmos y cadencias. Combinan palabras para crear nuevos significados. Juegan con el lenguaje para divertirse y verificar su comprensión de
la realidad. Lo utilizan para atemperar las expresiones de enojo. La función
primaria del lenguaje —la comunicación con significado— suele perderse en
este juego. Los niños se concentran en el lenguaje como tal, manipulando sus
sonidos, sus patrones y sus significados para divertirse.
Judith Schwartz (1981) ofrece algunos ejemplos del juego con el lenguaje.
Algunas veces los niños juegan con el sonido y el ritmo repitiendo periódicamente letras y palabras a un ritmo constante: la la la / Lol li po / La la la / Lol li
po. También construyen patrones con palabras como si practicaran un ejercicio
gramatical: Dalo, dilo, velo, tenlo; Ahí está la luz, ¿dónde está la luz? Ahí está la luz.
¿Por qué juegan los niños con el lenguaje? En parte por ser divertido. La gente
se ríe cuando un niño pequeño dice algo como esto “Te acusaré porque me ensucié la panzé y apestaré”.
El juego con el lenguaje permite a los niños ejercitarse en el dominio de la
gramática y en las palabras que van a aprender. Entre los tres y cuatro años de
edad aplican ya algunas reglas lingüísticas básicas y estructuras del significado.
Hacen preguntas como: “¿No podemos ponerles zapatos a las patas de la mesa?”
y “¿Por qué no hay agua sentada como hay agua corriente?” (Chukovsky, 1963;
Garvey, 1977). Se sirven del lenguaje para controlar sus experiencias. Los niños
mayores emplean el lenguaje para organizar sus juegos. A veces crean rituales
sumamente complejos que deben cumplirse: siempre haz primero esto y luego
esto y después eso, y hazlo en forma muy específica. Al seguir los rituales con
cuidado, ellos controlan la experiencia (Schwartz, 1981).
Juego brusco.
Juego dramático y modelamiento Una clase importante de juego consiste
en representar roles o imitar modelos: jugar a la casita; imitar al progenitor que
se dirige al trabajo; simular que se es una enfermera, un astronauta o un conductor de camión. Este tipo de juego, denominado juego sociodramático, no sólo
exige imitar patrones enteros de conducta, sino también mucha fantasía y formas originales de interacción. Los niños aprenden varias relaciones y reglas sociales, así como otros aspectos de su cultura. El juego dramático interactúa con
los inicios de la alfabetización (Davidson, 1996).
Juegos, rituales y juego competitivo A medida que crece el niño, su juego
adquiere reglas y metas específicas. El niño decide tomar turnos, establece
normas respecto de lo que se permite o no y disfruta de situaciones en las
que se gana y se pierde. Aunque las intricadas reglas del béisbol y el ajedrez
superan la capacidad de la mayoría de los preescolares, éstos pueden cumplir
los rituales y las reglas de juegos más simples como la roña y las escondidas.
Estos juegos les ayudan a desarrollar habilidades cognoscitivas como aprender
reglas, entender la causalidad, comprender las consecuencias de varias acciones y saber ganar y perder (Flavell y otros, 1993; Herron y Sutton-Smith,
1971; Kamii y Devries, 1980).
Juego con el lenguaje.
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Parte II
Niñez
El juego y el desarrollo cognoscitivo
El juego favorece el desarrollo cognoscitivo en varias formas. En la etapa preoperacional, el niño juega a conocer su entorno físico. Si bien, como señala Piaget, los preescolares más pequeños suelen ser egocéntricos, se valen del juego
dramático para dominar la representación simbólica y aumentar sus conocimientos sociales.
Juego dramático y modelamiento.
Exploración de los objetos físicos Cuando el preescolar juega con objetos físicos (por ejemplo, arena, piedras y agua), aprende las propiedades y las
leyes físicas que los rigen. Cuando juega en el arenero, aprende que algunos
objetos dejan distintas marcas sobre la arena. Cuando rebota un balón contra
el suelo, aprende que si lo lanza con más fuerza rebotará más alto. Al realizar
el juego constructivo, adquiere información que le servirá para crear el conocimiento. Y a su vez esto le permitirá una comprensión y una competencia
de más alto nivel (Forman y Hill, 1980). Poco a poco aprende a comparar y
clasificar los objetos y los hechos; logra una comprensión más completa de
conceptos como el tamaño, la forma y la textura. Además, gracias al juego
activo, adquiere habilidades que lo hacen sentirse físicamente seguro y tranquilo (Athey, 1984).
Juego y egocentrismo El egocentrismo que Piaget atribuyó a los niños en la
etapa preoperacional se pone de manifiesto en el juego con otros. Los niños de
dos años observan a otros y parecen interesarse en ellos, pero pocas veces se les
acercan. Y si lo hacen, la interacción se concentra en jugar con el mismo juguete
u objeto, no con el otro niño (Hughes, 1991). Los niños de dos años y de menos
edad parecen jugar juntos, pero casi siempre están encarnando fantasías individuales.
El juego dramático refleja mayor madurez social. El de los niños de tres años
muestra una mejor comprensión de las ideas ajenas, lo cual les permite participar de manera más eficaz en la representación de roles. El éxito en esta actividad se basa en la colaboración de los actores; el juego no funciona si los niños
no encarnan su papel. A los cuatro años algunos identifican con seguridad las
situaciones de juego que suelen producir alegría, tristeza, temor e ira (Borke,
1971, 1973).
En un estudio (Shatz y Gelman, 1973), los investigadores pidieron a unos
niños de cuatro años que explicaran a otros de dos años cómo funcionaba un
determinado juguete. Incluso a esa edad se percatan de la necesidad de emplear palabras más sencillas para hablar a los más pequeños. Los investigadores descubrieron que hablaban más despacio, que usaban oraciones cortas, empleaban muchas palabras que captan la atención como “mira” y “aquí” y que
con frecuencia repetían el nombre del niño. No hablaban en esa forma a niños
mayores ni a los adultos.
Pero la madurez social es relativa como ocurre con cualquier conducta. A los
tres años o incluso a los cuatro el niño todavía puede ser muy obstinado y negativo. A los tres años tiende a estar más dispuesto a corresponder a las expectativas de la gente. Los otros son más importantes para él de lo que fueron el año
anterior; de ahí que busque más inte