La esclavitud
Según la enciclopedia, la esclavitud es "el estado social definido por la ley y las costumbres como la forma
involuntaria de servidumbre humana más absoluta". Dice que un esclavo se caracteriza porque su trabajo o sus
servicios se obtienen por la fuerza y su persona física es considerada como propiedad de su dueño, que
dispone de él a su voluntad.
Desde los tiempos anteriores, el esclavo se definía legalmente como una mercancía que el dueño podía
vender, comprar, regalar o cambiar por una deuda, sin que el esclavo pudiera ejercer ningún derecho u
objeción personal o legal. La mayoría de las veces existen diferencias étnicas entre el tratante de esclavos y el
esclavo, ya que la esclavitud suele estar basada en un fuerte prejuicio racial, según el cual la etnia a la que
pertenece el tratante es considerada superior a la de los esclavos. Es muy raro que los esclavos sean miembros
del mismo grupo étnico que el dueño, pero una de las pocas excepciones se dio en Rusia durante los
siglos XVII y XVIII.
La práctica de la esclavitud data de épocas prehistóricas, aunque su institucionalización probablemente se
produjo cuando los avances agrícolas hicieron posible sociedades más organizadas que requerían de esclavos
para determinadas funciones. Para obtenerlos se conquistaban otros pueblos; sin embargo, algunos individuos
se vendían a sí mismos o vendían a miembros de su familia para pagar deudas pendientes; la esclavitud era
también el castigo para aquellas personas que cometían algún delito.
La esclavitud en la antigüedad
La esclavitud era una situación aceptada y a menudo esencial para la economía y la sociedad de las
civilizaciones antiguas. En la antigua Mesopotamia, India y China se utilizaron esclavos en los hogares, en el
comercio, en la construcción a gran escala y en la agricultura. Los antiguos egipcios los utilizaron para
construir palacios reales y monumentos. Los antiguos hebreos también utilizaron esclavos, pero su religión les
obligaba a liberar a los de su mismo pueblo en determinadas fechas. En las civilizaciones precolombinas
(azteca, inca y maya) se utilizaban en la agricultura y en el ejército. Entre los aztecas, los practicantes de
distintos oficios compraban esclavos para ofrecerlos en sacrificio a su dios patrón.
En los poemas épicos de Homero, la esclavitud es el destino lógico de los prisioneros de guerra. Los filósofos
griegos no consideraban la condición de esclavo como moralmente reprobable, a pesar de que Aristóteles
proponía liberar a los esclavos fieles. En la antigua Grecia, los esclavos, salvo raras excepciones, eran tratados
con consideración. Sin embargo, los ilotas de Esparta (descendientes de un pueblo conquistado y obligados a
trabajar duramente en el campo y a luchar en los ejércitos espartanos) fueron tratados con gran severidad,
debido principalmente a que su población era mayor que la de sus gobernantes. Por lo general, los esclavos
eran utilizados como trabajadores domésticos, en oficios urbanos y en el campo, en la marina y el transporte.
La esclavitud doméstica, por lo general, era menos dura, ya que el trato que recibían solía ser muy familiar.
La esclavitud romana difería de la griega en varios aspectos. Los romanos tenían más derechos sobre sus
esclavos, incluido el de vida y el de muerte. La esclavitud era en Roma mucho más necesaria para la
economía y el sistema social que en la antigua Grecia, especialmente durante el Imperio. Los romanos
acomodados, que poseían grandes mansiones en la ciudad y en el campo, dependían de gran número de
esclavos para mantener sus hogares y sus propiedades agrícolas. Las conquistas imperiales diezmaron los
ejércitos romanos, de forma que se hizo necesario importar gran número de esclavos extranjeros para que
realizaran el trabajo del campo. La principal fuente de esclavos era la guerra: decenas de miles de prisioneros
fueron llevados a Roma como esclavos; sin embargo, todas aquellas personas convictas de crímenes graves y
los deudores, que se vendían a sí mismos o vendían a miembros de su familia para pagar sus deudas, pasaban
a ser esclavos.
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La esclavitud en la edad media
La adopción de la religión cristiana como religión oficial por el Imperio romano y su posterior difusión
durante la edad media por Europa y parte de Oriente Próximo, supuso un intento de mejora de las condiciones
de los esclavos, aunque no consiguió eliminar la práctica de la esclavitud. Después de la caída del Imperio
romano, durante las invasiones bárbaras entre los siglos V y X, la institución de la esclavitud se transformó en
un sistema menos vinculante: la servidumbre.
El islam en el siglo VII reconoció desde sus orígenes la institución de la esclavitud, aunque el profeta
Mahoma exhortaba a sus seguidores a que mantuvieran un trato correcto con ellos. En términos generales, los
esclavos de los árabes, que en su mayoría realizaban trabajos domésticos, eran tratados con mayor respeto.
La esclavitud en la era moderna
La exploración de las costas de África, el descubrimiento de América en el siglo XV y su colonización en los
tres siglos siguientes, impulsó de forma considerable el comercio moderno de esclavos. Desde mediados del
siglo XV hasta la década de 1870, entre 11 y 13 millones de africanos fueron exportados hacia América; entre
un 15 y un 20% murieron durante las travesías y en torno a 10 millones fueron esclavizados en los países de
destino.
Portugal, que necesitaba trabajadores para el campo, fue el primer país europeo que cubrió su demanda de
trabajo con la importación de esclavos. Los portugueses iniciaron esta práctica en 1444, y en 1460 importaban
cada año de 700 a 800 esclavos procedentes de diferentes puntos de la costa africana. Éstos eran capturados
por otros africanos y transportados a la costa occidental de África. Pronto España imitó esta práctica, aunque
durante más de un siglo Portugal siguió monopolizando el comercio. Durante el siglo XV, los comerciantes
árabes del norte de África enviaban esclavos de África central a los mercados de Arabia, Irán y la India.
En el siglo XVI, los conquistadores españoles obligaron a los jóvenes indígenas a cultivar grandes
plantaciones y trabajar en las minas. Los indígenas no estaban acostumbrados a vivir como esclavos y no
podían sobrevivir en estas condiciones, en parte debido a su falta de inmunización contra las enfermedades
europeas y a las duras condiciones de trabajo. Aun así, Bartolomé de Las Casas denunció la existencia de unos
3 millones de esclavos indígenas en Nueva España y Centroamérica. Por su parte, Motolinía sostuvo que no
superaban los 200.000 los indígenas reducidos a la esclavitud. El derrumbe de las poblaciones indígenas, total
en las Antillas y parcial en el continente americano, provocó el aumento del número de esclavos. Fueron
numerosos los jóvenes indígenas que murieron a causa de la rudeza de los trabajos, por lo que se optó por
importar a las colonias españolas esclavos africanos que se creía podrían soportar mejor el trabajo forzado.
El rey de España Carlos I estableció en 1517 un sistema de concesiones a particulares para introducir y vender
esclavos africanos en América. A mediados del siglo XVI, la esclavitud indígena como institución jurídica
desapareció en Nueva España. Surgieron otras modalidades, como el endeudamiento o la encomienda. La
esclavitud a partir de entonces afectaría sólo a los negros africanos. La llegada masiva de esclavos africanos a
Brasil se inició en la segunda mitad del siglo XVI, pero ya en 1501 se registró su presencia en Santo
Domingo, Puerto Rico, Cuba y Jamaica, donde entraban al año unos 4.000 africanos. La concesión de
derechos en el tráfico de esclavos fue siempre una prerrogativa real.
A finales del siglo XVI, El Reino Unido empezó a competir por el derecho a abastecer de esclavos a las
colonias españolas, detentado hasta entonces por Portugal, Francia, Holanda y Dinamarca. En 1713, la British
South Sea Company consiguió el derecho exclusivo de suministro de esclavos a estas colonias. Los primeros
esclavos africanos llegaron a Jamestown (Virginia) en 1619 de manos de los primeros corsarios ingleses; los
esclavos estaban sujetos a la llamada `servidumbre limitada', una situación legal propia de los siervos blancos,
negros e indígenas, que era precursora de la esclavitud en la mayoría de las colonias inglesas del Nuevo
Mundo.
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Con el desarrollo del sistema de plantaciones en las colonias del sur, el número de esclavos africanos
importados aumentó considerablemente en la segunda mitad del siglo XVII. A medida que fueron adquiriendo
una mayor relevancia (especialmente en el sur, donde eran considerados fundamentales para la economía y la
sociedad) se hizo necesario modificar la legislación correspondiente. Durante la guerra de la Independencia
estadounidense (1776−1783) eran esclavos en el más amplio sentido de la palabra, con una legislación que
definía claramente su situación legal, política y social.
Abolición de la esclavitud
Dinamarca fue el primer país europeo que abolió el comercio de esclavos en 1792, seguido del Reino Unido
en 1807 y de Estados Unidos en 1810, aunque en este último hubo que esperar a que finalizara la Guerra Civil
(1865) para que se aboliera definitivamente en todo el país. En el Congreso de Viena de 1814, el Reino Unido
intentó convencer a otros países para que adoptaran políticas similares, consiguiendo que casi todos los países
europeos aprobaran una normativa al respecto o firmaran un tratado que prohibiera este tipo de tráfico. El
Tratado de Ashburton de 1842 entre el Reino Unido y Estados Unidos estableció el mantenimiento de fuerzas
en la costa africana para vigilar el cumplimiento de la ley. En 1845, la colaboración de las fuerzas navales del
Reino Unido y Francia fue sustituida por el derecho mutuo de inspección de barcos para vigilar el
cumplimiento de la normativa vigente. La limitación del número de esclavos condujo a una mejora de sus
condiciones de vida. Los esclavos de las Antillas francesas obtuvieron la libertad en 1848 y en las holandesas
en 1863.
En América, la emancipación y el nacimiento de las nuevas repúblicas provocó la abolición de la esclavitud:
México la abolió en 1813, Venezuela y Colombia en 1821, y Uruguay en 1869. Sólo en Brasil la esclavitud
perduró hasta 1888. En las guerras de independencia, la población negra de algunos países se alineó
simultáneamente del lado de los patriotas criollos. En México, Miguel Hidalgo y José María Morelos
proclamaron la abolición de la esclavitud y trataron de incorporar la población de origen africano a sus filas.
En general, el proceso de abolición de la esclavitud, en los primeros años de las nuevas repúblicas, chocó con
los intereses y las exigencias de las burguesías conservadoras, reacias a su aceptación.
En España, a pesar de repetidos intentos liberales, la abolición de la esclavitud sólo fue posible tras una serie
de conflictos y tensiones, especialmente en Cuba, que la abolió en 1886.
La esclavitud en el siglo XX
La Convención Internacional sobre la Esclavitud, celebrada en Ginebra en 1926, y en la que participaron los
38 países de la Sociedad de Naciones, aprobó la supresión y prohibición del comercio de esclavos y la
abolición total de cualquier forma de esclavitud. Las propuestas surgidas de esta Convención se confirmaron
en la Declaración Universal de Derechos Humanos adoptada por la Organización de las Naciones Unidas
(ONU) en 1948.
En 1951, el Comité de la ONU sobre esclavitud informó que esta práctica estaba disminuyendo rápidamente y
que sólo quedaban vestigios en algunas partes del mundo (Mauritania fue el último país en abolirla en 1980).
El Comité informó asimismo que un gran número de personas vivían aún bajo formas de servidumbre
similares a la esclavitud. Estos tipos de servidumbre incluían el peonaje, los abusos de menores y la entrega de
mujeres en matrimonio de forma involuntaria. En 1956, y por recomendación del Comité, se celebró en
Ginebra una nueva conferencia a la que asistieron 51 países. Esta conferencia tomó la decisión de celebrar una
convención adicional sobre abolición de la esclavitud, comercio de esclavos e instituciones y prácticas
similares a la esclavitud. Esta nueva convención condenó las formas de servidumbre similares a la esclavitud
y estableció penalizaciones para el comercio de esclavos. Desde ese momento, cualquier incumplimiento de
sus resoluciones pasaría a los tribunales internacionales de justicia.
Emancipación de los esclavos estadounidenses, Proclamación de la, proclamación realizada por Abraham
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Lincoln el 1 de enero de 1863, durante la Guerra Civil estadounidense, declarando que "todos los esclavos,
sean del Estado que sean, serán a partir de ahora y para siempre libres". Los nombres de los estados a los que
afectaba esta declaración figuraban en la proclamación; se hacía una especial referencia a los esclavos que se
hallaban en las ciudades sureñas ocupadas por ejércitos de la Unión. La Proclamación hecha por Lincoln
supuso un cambio radical en su política; los historiadores la consideran uno de los principales documentos
políticos de Estados Unidos.
Tras el inicio de la Guerra Civil el debate sobre la esclavitud adquirió nuevas dimensiones debido a la huida
hasta las líneas de la Unión de numerosos esclavos que querían luchar, como voluntarios, por la abolición. En
estas circunstancias, una estricta aplicación de la legislación vigente hubiera supuesto la devolución de los
esclavos fugitivos a sus dueños confederados, prescindiendo de los partidarios más fieles a la causa de la
Unión en el Norte y en el extranjero.
Los abolicionistas ya llevaban tiempo solicitando a Lincoln que liberara a todos los esclavos y la opinión
pública parecía apoyar esta petición. No obstante, Lincoln procedió cautelosamente; el 13 de marzo de 1862,
el gobierno federal prohibió a todos los oficiales del ejército de la Unión devolver los esclavos fugitivos a sus
amos, derogando así las Leyes de los esclavos fugitivos. El 10 de abril, el Congreso, a iniciativa de Lincoln,
declaró que el gobierno federal indemnizaría a los dueños que liberaran voluntariamente a sus esclavos. De
este modo fueron manumitidos todos los esclavos del distrito de Columbia el 16 de abril de 1862. El 19 de
junio de ese año, el Congreso aprobó una medida que prohibía la esclavitud en territorio de Estados Unidos,
desafiando así la decisión del Tribunal Supremo, que en 1857 había declarado que el Congreso no era
competente para regular la esclavitud en dicho territorio.
Finalmente, tras la victoria de la Unión en la batalla de Antietam (17 de septiembre de 1862), Lincoln emitió,
el 22 de septiembre, una proclamación preliminar en la que expresaba su intención de promulgar otra
definitiva en el plazo de 100 días por la que liberaría a los esclavos de los estados confederados. El 1 de enero
de 1863 se hizo pública la Proclamación de Emancipación, que otorgó la libertad a unos 3.120.000 esclavos.
Con la promulgación de la 13ª Enmienda de la Constitución de Estados Unidos, en 1865, la esclavitud fue
completamente abolida.
Las consecuencias de la Proclamación de Emancipación fueron de muy diversa índole. A partir de entonces, el
hecho de simpatizar con la Confederación Sudista se identificaba con el apoyo a la esclavitud. El sentimiento
antiesclavista en Francia y Gran Bretaña, cuyos gobiernos eran favorables a la Confederación Sudista, alcanzó
tal fuerza que impidió la posibilidad de intervención de estos países en favor de la Confederación. La
unificación de los principios y la organización del Partido Republicano, y el prestigio que alcanzó como
consecuencia de la proclamación, le permitieron permanecer en el poder hasta 1884.
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"Esclavitud", Enciclopedia Microsoft® Encarta® 99. © 1993−1998 Microsoft Corporation. Reservados todos
los derechos.
"Emancipación de los esclavos estadounidenses, Proclamación de la", Enciclopedia Microsoft® Encarta® 99.
© 1993−1998 Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.
Historia de la esclavitud, obra del historiador y político cubano José Antonio Saco, escrita desde 1837 y
cuyos dos primeros volúmenes fueron publicados, en París, en 1875, apareciendo los dos siguientes en 1877 y
1879, respectivamente, esta vez en Barcelona. El resto de la Historia de la esclavitud se editó en La Habana,
póstumamente, a cargo del también historiador cubano Vidal Morales y Morales, en los años 1883 y 1893. La
idea de Saco era que la obra estuviera compuesta por tres partes: dedicando la primera a la esclavitud no
americana, la segunda a la sufrida por los africanos en el Nuevo Mundo, y la tercera y última al estudio de la
que los europeos ejercieron sobre los propios indios de América. Pero los avatares vitales del autor impidieron
el completo seguimiento del plan previsto. No obstante, todavía en la actualidad es una obra de referencia
básica para el conocimiento histórico de esta práctica.
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