COMISIÓN EUROPEA - COMUNICADO DE PRENSA
Agenda Digital: la investigación financiada por la
UE ayuda a los astrónomos a ver más allá
Bruselas, 23 de agosto de 2011 – Astrónomos han creado una técnica
revolucionaria para conseguir imágenes en tiempo real y de alta resolución de
galaxias lejanas gracias a la financiación de la UE. Radiotelescopios de todo el
mundo pueden observar ahora simultáneamente los objetos más remotos del
universo y generar imágenes de alta resolución, con un grado de detalle
equivalente a distinguir un balón de fútbol en la Luna. La técnica, denominada
interferometría electrónica de muy larga base (Electronic Very Long Baseline
Interferometry, e-VLBI), ayuda a descubrir indicios sobre cómo se forman las
galaxias al facilitar a los astrónomos recibir y procesar datos casi en tiempo real
durante un experimento gracias a redes ópticas de alta velocidad, de manera que
radiotelescopios de todo el mundo pueden funcionar juntos simulando un único
telescopio gigantesco. Así no solo se mejora la calidad de los resultados de la
observación, sino que se contribuye a rentabilizar al máximo las inversiones en
radiotelescopios. Dos proyectos de telecomunicaciones electrónicas de alta
capacidad, EXPReS y NEXPReS, que han recibido subvenciones de la UE por un
importe de 7,4 millones de euros, apoyan la realización y uso de la astronomía eVLBI. La creación de infraestructuras electrónicas para fomentar la ventaja
innovadora de Europa es una de las prioridades de la Agenda Digital para Europa
(véanse IP/10/581, MEMO/10/199 y MEMO/10/200).
Neelie Kroes, Vicepresidenta de la Comisión responsable de la Agenda Digital, ha
declarado lo siguiente: «Es muy buena noticia que los investigadores europeos
hayan conseguido emplear técnicas innovadoras para servirse de manera mucho
más eficaz de los radiotelescopios para investigar las galaxias lejanas».
Loas radioastrónomos observan los objetos del cielo para entender cómo
evolucionan e interactúan las galaxias. Las observaciones mediante interferometría
de muy larga base tradicional (VLBI) se efectúan mediante telescopios situados en
varios países que enfocan simultáneamente la misma fuente. Cuanto mayor sea la
distancia entre los telescopios, mejor pueden distinguirse los detalles de la fuente.
Cada observatorio registraba tradicionalmente los datos en discos duros que luego
se enviaban a un superordenador central para su análisis. La nueva técnica e-VLBI
permite a los telescopios conectarse directamente al superordenador central
mediante fibra óptica, con lo que se ahorran los costes de gestionar soportes de
memoria y se consiguen resultados con mucho mayor rapidez. Los datos se
procesan a continuación en tiempo real, de manera que los astrónomos reciben los
resultados científicos transcurridas unas horas en vez de semanas. La técnica eVLBI, que antes se limitaba a Europa, se utiliza ahora en todo el mundo.
IP/11/977
Esta técnica se ha usado recientemente para observar una galaxia Seyfert, donde
se han descubierto emisiones de potentes rayos gama que antes se creía que sólo
podían proceder de los agujeros negros más potentes. Ninguna otra galaxia de
este tipo se ha detectado nunca con esos altos niveles de energía y podría
constituir el primer ejemplo de una nueva clase de objetos cósmicos. Estas
observaciones e-VLBI han sido posibles gracias al uso de una red mundial y en
tiempo real de los radiotelescopios mayores y más sensibles de Europa, Asia
oriental y Australia, alejados unos de otros hasta 12,458 km y conectados mediante
redes ópticas de alta velocidad.
Antecedentes
Las observaciones mediante e-VLBI exploran nuevos confines al facilitar el
seguimiento en tiempo real y poder generar resultados inmediatamente, lo que
resulta esencial a efectos de la coordinación con otras observatorios que trabajan
con otras longitudes de onda. Se prevé que más radiotelescopios queden
conectados mediante redes de alta velocidad a tiempo real y el proyecto NEXPReS
está haciendo avanzar la tecnología para eliminar la distinción entre las técnicas de
interferometría de muy larga base tradicional y electrónica.
La e-VLBI también tiene otros usos: puede utilizarse «al revés» para mediar el
movimiento de las placas tectónicas de la Tierra y contribuir a la predicción de
terremotos; puede observar variaciones en la orientación de la Tierra y en la
duración del día, lo que puede servir a su vez para la investigación sobre el cambio
climático y para medir la velocidad de las ondas gravitatorias en la investigación
física básica. Para ello se utiliza una red mundial de antenas que miden diferencias
temporales a partir de fuentes distantes (como los púlsares) a lo largo de un
período de tiempo determinado.
Gracias al proyecto EXPReS, que se llevó a cabo entre 2006 y 2009, el
superordenador del Instituto Conjunto para VLBI en Europa (Joint Institute for VLBI
in Europe, JIVE), ubicado en los Países Bajos, se ha modernizado de cara a las
operaciones de e-VLBI. Puede recibir datos de hasta 16 telescopios a la vez a
1 Gb/s de cada telescopio. El superordenador ofrece ahora un programa de
sesiones regulares de e-VLBI, así como oportunidades de observación de objetos
cosmológicos transitorios, tales como estrellas en explosión, relacionadas
posiblemente con la formación de agujeros negros.
Más información sobre el proyecto EXPReS – http://www.expres-eu.org/
NEXPReS (Novel Explorations Pushing Robust e-VLBI Services) es un proyecto
que durará tres años, de 2010 a 2013, con el objeto de incorporar la e-VLBI en
tiempo real a todas las observaciones llevadas a cabo por la red VLBI europea, con
la colaboración de los principios institutos de radioastronomía de Europa, Asia y
Sudáfrica. Esto facilitará una mejor calidad de los datos e imágenes más detalladas
de la galaxia para beneficio de un gran número de astrónomos. El proyecto
NEXPReS lo llevan a cabo quince institutos de investigación, proveedores de
servicios de la red nacional de investigación y educación (NREN) e instalaciones
informáticas avanzadas de Alemania, Australia, Dinamarca, España, Finlandia,
Italia, Letonia, los Países Bajos, Polonia, el Reino Unido y Suecia.
Más información sobre el proyecto NEXPReS – http://www.nexpres.eu/
Más información sobre e-infrastructures
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Página web de la Agenda Digital:
http://ec.europa.eu/information_society/digital-agenda/index_en.htm
Página web de Neelie Kroes:
http://ec.europa.eu/commission_2010-2014/kroes/
Twitter de Neelie Kroes:
http://twitter.com/neeliekroeseu
Personas de contacto:
Jonathan Todd (+32 2 299 41 07)
Linda Cain (+32 2 299 90 19)
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