EL BOCADO DE LA VACA
Fuente: Escuela de Ciencias Agricolas.
Universidad de Pennsylvania.
Estudios sobre pastoreo, realizados en la Universidad de Pennsylvania, con vacas de alta producción lechera
demuestran que la incapacidad de consumir suficiente forraje durante el tiempo disponible para pastorear es un factor
importante que limita la producción.
Esto es especialmente cierto si el contenido de materia seca (MS) del pasto es bajo, como ocurre con los primeros
brotes frescos a la entrada de lluvias, que pueden contener no más del 12 al 16% de MS. Por ejemplo, una vaca que
necesita consumir 15 Kg de MS/día, ¡tiene que comerse 100 Kg de pasto fresco si éste no contiene más que el 15%
de MS! Lo que se exige de una vaca lechera para que ingiera esta cantidad de forraje se puede apreciar plenamente
si se expresa en términos del comportamiento de pastoreo. La cantidad de pasto consumido viene dada por: El tiempo
que pasa pastoreando (TP, en minutos/día), la rata a la que el pasto es tomado en la boca (Rata de bocados, RB, en
bocados/minuto) y la cantidad de pasto consume en cada bocado (Tamaño del bocado, TB, en gr/bocado) lo que se
puede expresar en forma de ecuación:
Consumo = Tiempo pastando x Rata de bocados x Tamaño del bocado
Estas variables, que se han cuantificado en estudios del comportamiento del pastoreo (especialmente en las Islas
Británicas y Francia), demuestran que el tiempo que las vacas lecheras dedican a pastorear varía de 420 a 700
minutos/día (7.0 a 11.6 horas) con un promedio de 5 10 minutos/ día (8.5 horas). El tiempo que se emplea
pastoreando aumenta con la disminución del pasto, que es el motivo por el que las vacas de alta producción necesitan
pastos de por lo menos 12.5 cm de alto. El tiempo que se dedica a pastorear también está influenciado por la
estructura del potrero (es decir, por la densidad del pasto), horas de luz y la producción de leche. La rata de bocados
de una vaca lechera está en el orden de 55 a 65 bocados/minuto. Un investigador australiano sugiere que el número
máximo de bocados que una vaca Jersey puede dar en un día es de 36.000: una vaca, pastoreando a razón de 60
bocados/minuto durante 510 minutos, tomará 30.600 bocados por día. El tamaño de los bocados de pasto que toman
las vacas lecheras europeas vana entre 0.62 y 0.20 gr MS/bocado y probablemente promedian 0.35 gr MS/bocado
durante toda la temporada de pastoreo. Las variaciones del tamaño del bocado es el factor más importante para
determinar cuánto pasto puede comer una vaca en un día.
La aplicación de estos principios de comportamiento del pastoreo a los requerimientos de consumo de MS para una
"típica" vaca Holstein de 590 kg, que produce a diferentes niveles durante las lactancias media a tardía, aparece en la
Tabla 1.
Sometidas solamente a pastoreo, las vacas lecheras consumen generalmente menos del 3.0% de su peso en MS,
pero cuando se trata de vacas de alta producción se puede aumentar esto hasta el equivalente del 3.4% de su peso
corporal. Esto sugiere que las vacas Holstein, de alta producción, tienen un potencial lechero de unos 27 kg 4%
fcm/día en pastos de alta calidad (20 Kg/día) como la única fuente de energía (es decir, no se usan reservas
corporales). Esto corresponde a un consumo de 110 Kg/día de pasto fresco con una densidad de MS del 15%, o un
tamaño de bocado promedio de 0.65 gr de MS.
Este valor es ligeramente superior al máximo reportado por los investigadores, pero es probable que se pueda lograr
físicamente con una Holstein grande, con una rata de bocado de 55/minuto. Con un tamaño de bocado de 0.62 gr MS
la vaca necesitaría pasar 584 minutos diarios pastoreando para lograr un consumo de 20 Kg de MS.
El tiempo de pastoreo aumenta con vacas de alta producción. Un estudio francés, por ejemplo, encontró que las vacas
que producían de 20 a 35 kilos de leche por día y que se encontraban en pastoreo rotativo, aumentaron su tiempo de
pastoreo en 12 minutos por cada aumento de 1 kilo de leche en su producción.
Los cálculos de comportamiento del pastoreo tienen importantes aplicaciones prácticas. En primer lugar, definen en
forma amplia las restricciones físicas que el consumo de MS en el pasto impone a las vacas lecheras y muestra
claramente que se requiere el uso de suplementación con concentrados de alta energía en rebaños muy productores
(>27 kg leche/día) que estén a pastoreo, incluso si se les ofreciera durante toda la temporada el pasto "ideal".
Segundo, destacan la importancia del manejo del pastoreo para producir forrajes de alta calidad para los rebaños de
vacas lecheras de manera que ellas puedan consumir grandes bocados de pasto.
Las investigaciones sobre pastizales realizadas en Pennsylvania están tomando en cuenta el comportamiento de las
vacas al desarrollar programas de raciones y manejo de potreros cuando se trata de animales lecheros altamente
productores.
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