Recuperar la visión de un ojo con la córnea dañada es posible
mediante el trasplante de células madre adultas

El Departamento de Oftalmología de la Clínica Universidad de Navarra
presenta uno de los seguimientos a más largo plazo de España en
regeneración del epitelio corneal, mediante el tratamiento con células obtenidas
del limbo sano en pacientes con daño en la córnea
Especialistas del Departamento de Oftalmología de la Clínica Universidad de Navarra
aplican en la actualidad una técnica de trasplante de células madre adultas obtenidas
del limbo (región ocular) del ojo sano del propio paciente o de donante, para el
tratamiento de la pérdida de visión por insuficiencia límbica. Para el trasplante de las
células madre limbares al ojo afectado se utiliza membrana amniótica como soporte. El
porcentaje de éxito de dicha técnica se sitúa en torno al 75% de los casos, según
estudios internacionales.
Entre los casos ya tratados con este procedimiento por los oftalmólogos de la Clínica
destaca el de Miguel Francés, un paciente sometido hace más de cinco años a un
trasplante de estas características. Miguel Francés presentaba pérdida total de visión
en el ojo derecho debido a una neuritis óptica y una mínima visión en el izquierdo,
debido a una insuficiencia límbica en su córnea. Gracias a que el limbo del ojo sin
visión permanecía intacto, los oftalmólogos de la Clínica pudieron efectuarle un
trasplante de células madre limbares cultivadas, de este ojo al que presentaba
insuficiencia límbica. Tras el trasplante, el paciente ha podido recuperar el 90% de
visión, porcentaje que se mantiene más de cinco años después de la intervención, lo
que le permite llevar actualmente una vida totalmente normal. Otros pacientes han
mejorado asimismo la visión del ojo afectado aunque en estos casos los resultados
pueden ser menos llamativos si ya veían normalmente con el ojo sano.
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El limbo es la región ocular encargada de la regeneración celular del epitelio corneal
(capa transparente y más superficial de la córnea). La labor regenerativa es
responsabilidad de las células madre que residen en el limbo. De este modo, la causa
de la insuficiencia límbica reside en la destrucción de estas células madre limbares.
Este fenómeno tiene como consecuencia la vascularización del epitelio y su pérdida de
transparencia, debido a que las células epiteliales no pueden regenerarse,
produciéndose un epitelio anormal que impide el paso de la luz hacia la retina. “La
insuficiencia límbica puede presentar una gravedad variable, dependiendo del
número de células madre afectadas. En algunos casos, el paciente puede llegar
a perder la visión completa del ojo afectado”, explica el doctor Adriano Guarnieri,
especialista en córnea del Departamento de Oftalmología de la Clínica Universidad de
Navarra.
Causas de insuficiencia límbica
Las causas de la insuficiencia límbica pueden ser congénitas o adquiridas. A este
segundo grupo pertenecen las causticaciones debidas a accidentes químicos, cada
vez menos frecuentes en países desarrollados gracias a las mayores medidas de
prevención de riesgos laborales. Asimismo, estas lesiones pueden estar ocasionadas
por infecciones múltiples, por reiteradas cirugías en un ojo, por uso prolongado de
tratamientos en gotas, irritaciones crónicas, etc… Si bien, en general, son casos poco
frecuentes.
El trasplante de células madre adultas del limbo es una técnica que los oftalmólogos
de la Clínica Universidad de Navarra aplican desde hace 8 años, pues el programa se
inició en 2003. Es uno de los seguimientos más largos de este tipo de trasplantes de
células de córnea cultivadas en España.
Procedencia de las células madre limbares
En los casos de insuficiencia límbica severa, el tratamiento más avanzado es el
trasplante de células madre limbares, “a modo de injerto, con la intención de
reconstruir la superficie ocular”, apunta el especialista. Habitualmente, estas
células madre se obtienen del ojo sano del propio paciente, “aunque en los casos en
los que los dos ojos presentan lesiones se recurre al trasplante de las células
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del limbo de un familiar inmunocompatible o de la córnea de un donante de
órganos”, precisa el doctor Guarnieri.
Así, oftalmólogos de la Clínica han efectuado trasplantes de células madre limbares en
pacientes que presentaban daño en ambos ojos y en los que se extrajeron células
madre de una parte del limbo del hermano, que era el familiar inmunológicamente más
compatible. En el caso de una mujer de edad media con afectación bilateral y
donación de su hermano, tras tres años de seguimiento, los resultados han mostrado
transparencia total de la córnea sin ningún tipo de rechazo.
Técnica de trasplante
La técnica de trasplante comienza con una pequeña biopsia (toma de muestra de
tejido) de unos 2 mm2 del limbo sano. Esta muestra es tan pequeña que no supone
afectación para el ojo sano.
Las células madre obtenidas de esta extracción se cultivan en el Laboratorio GMP
(Good Manufacturing Practice) de Terapia Celular de la Clínica que dirige el doctor
Felipe Prósper. Una vez que se ha conseguido el crecimiento adecuado de esta
población celular, tras varias semanas, las células madre obtenidas se trasplantan a
una membrana amniótica como medio de cultivo y soporte. “La utilización de
membrana amniótica para el trasplante de las células limbares al ojo afectado se
debe a que se trata de una superficie resistente, transparente, delgada y rica en
colágeno”, advierte el doctor Guarnieri.
Estas células madre se cultivan de nuevo en membrana amniótica y, cuando ya se ha
obtenido una población celular suficiente, se trasplantan al ojo afectado en esta misma
membrana. “Conseguimos así mantener las células limbares trasplantadas en la
superficie del ojo, de forma que estas células madre van cubriendo la superficie
ocular, alojándose en el limbo afectado e implantándose en él, hasta regenerar el
epitelio dañado y volver a crear una superficie corneal transparente y
homogénea. Como resultado final, conseguimos una mejora de la visión del
paciente y de los síntomas”, describe el oftalmólogo.
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Tratamiento post-trasplante
Una vez realizado el trasplante de las células madre limbares, inicialmente, el paciente
debe seguir un tratamiento antiinflamatorio ya que se le ha sometido a una pequeña
intervención quirúrgica. Además, deberá seguir un tratamiento con gotas antibióticas
para prevenir cualquier infección ocular. “Pero una vez que el limbo y el epitelio
corneal quedan restaurados, no es necesario que el paciente siga tratamiento
alguno, al margen de cuidados mediante lágrimas artificiales o algún producto
protector de la superficie ocular”, precisa el doctor Guarnieri.
La Clínica ha iniciado un programa de cultivos celulares que incluye nuevos métodos,
el cultivo de células de otras capas de la córnea y el análisis de nuevos tejidos de
soporte para implantar las células cultivadas en el ojo.
Pie de foto 1: El paciente Miguel Francés, que ha recuperado en un 90% la visión de
un ojo mediante trasplante de células madre corneales, junto a los especialistas del
Departamento de Oftalmología de la Clínica Universidad de Navarra, los doctores
Javier Moreno (director) y Adriano Guarnieri.
Pie de foto 2: El paciente Miguel Francés
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