Escuela Reflexológica
Nace en Rusia con los experimentos de Bechterev (1857-1927) y Pavlov (1849-1936). Se trata de una
psicología experimental y su principal objeto de estudio es el comportamiento.
Bechterev pretende darle a su escuela reflexológica una jerarquía psicológica. En cambio, Pavlov, pretende
estudiar los fenómenos del sistema nervioso en términos fisiológicos y no psicológicos. Investiga sobre perros en
laboratorios alejados de toda influencia extraña y observa que el cuerpo está continuamente bombardeado por
estímulos que le exigen una constante adaptación a situaciones nuevas. Esa adaptación se realiza por medio de
reflejos que actúan rápidamente y sin intervención de la actividad mental conciente. Sus estudios versan sobre
reflejos condicionados y reflejos incondicionados. Más tarde explicará la actividad psíquica en relación a
fenómenos de excitación, inhibición, desinhibición, irradiación y concentración de reflejos. Llega a la conclusión
de que las sensaciones, percepciones, conceptos y pensamientos resultan ser imágenes del mundo sensible. Las
estimulaciones internas (que provienen de nuestros órganos) como las externas (que provienen del medio) se
reflejan en la corteza cerebral.
Muchos años después de iniciar sus estudios con perros aplica los conocimientos adquiridos de ese modo al
tratamiento de enfermos mentales y la psicopatología (ciencia que estudia las enfermedades psíquicas).
La reflexología interpreta los procesos concientes como una forma de actividad psíquica superior sobre una
base neuronal y en conexión con el medio social. Es una posición fundamentalmente biológica que busca cada vez
más el desarrollo de una psicología científica. Ataca a la psicología tradicional tanto en su método como en su
objeto de estudio, pero mantiene las formulaciones elementalistas y asociacionistas.
Pavlov: Biografía
Iván Petrovich Pavlov nació el 14 de Setiembre de 1849 en Riazán (Rusia) y falleció el 27 de Febrero de
1936 en Leningrado a la edad de 86 años. Al salir del seminario, estudió primero fisiología animal y después
medicina en la universidad de San Petersburgo. Su tesis doctoral (1883) versó sobre la función de los músculos
cardíacos, y fue premiado con medalla de oro. En 1890 es nombrado profesor de Farmacología en la Academia
Médica Militar de San Petersburgo, y director del Departamento de Fisiología en el recién fundado Instituto de
Medicina Experimental de San Petersburgo. Desde 1895 a 1924 fue profesor de Fisiología en la Academis, y desde
1924 hasta su muerte (en 1936) director del Instituto Fisiológico establecido por la Academia Rusa cerca de
Leningrado. Fue galardonado con el premio Nobel en 1904 por su investigación sobre la digestión.
Cuando comenzó su inserción en el campo científico había una lucha entre el materialismo y el idealismo, y
él se posicionó claramente del lado del materialismo. Estuvo muy influenciado por la creenciaq de I.M. Sechenov
en la naturaleza reflexológica de toda la actividad psíquica. Junto con Sechenov, consideró su campo como
esencialmente fisiológico y no psicológico. Pensaba que la psicología nunca llegaría a ser una ciencia
independiente. Asimismo, intentó cambiar todos los términos psicológicos de su vocabulario y del de sus
colaboradores. Pensaba que la fisiología de la actividad nerviosa superior sólo podría ser investigada cuando los
conceptos psicológicos usuales y los datos introspectivos fueran sustituídos por un método completamente
objetivo.
El por qué de su importancia histórica será explicado en forma más detallada en las páginas subsiguientes.
Pavlov: Obras
 El trabajo de las glándulas digestivas. Nueva York, 1902.
 Reflejos condicionados: una investigación de la actividad fisiológica de la corteza cerebral. Oxford y N.York,
1927.
 Lecturas sobre los reflejos condicionados. Vols. 1 y 2. N.York y Londres, 1928-1941.
 La respuesta de la fisiología a la psicología: Psicopatología. 1932.
 Trabajos recopilados. Moscú y Leningrado, 1951.
 Trabajos seleccionados. Moscú, 1955.
 Experimentos psicológicos y otros ensayos. N.York, 1957.
 Autobiografía.
Primera Experiencia
Pavlov basó su estudio en la fisiología. Su primera experiencia consistía en una operación realizada a un
perro. Era un corte a la altura del esófago en el cual se había instalado un tubo. Cuando se alimentaba al animal,
éste podía ver y degustar el alimento, pero no llegaba al estómago ya que era extraído por el tubo. Luego de esto
Pavlov observó que se producía secreción gástrica en el estómago a pesar de no haber recibido el alimento. Esta
experiencia permitió a Pavlov concluir en que el perro había pasado por un proceso de aprendizaje. Estas
observaciones hicieron que este científico ruso pusiera en marcha nuevas experiencias que lo harían sacar nuevas
conclusiones respecto de los reflejos y el aprendizaje.
Reflejos
El reflejo es una respuesta inmediata determinada por un estímulo externo o interno que provoca un
impulso que se transmite de un receptor a un efector. Para un mismo estímulo, en condiciones fisiológicas
determinadas, el animal responde siempre de igual forma. Hay dos grandes divisiones:
 Reflejos incondicionados o congénitos: El estudio de éstos corresponde a la fisiología. Es la manifestación más
elemental del comportamiento humano. Se originan en el sistema nervioso central y son una reacción
puramente nerviosa. La tos, el estornudo, el bostezo, etc. Son reflejos. Son hereditarios y propios de la especie,
no interviene la corteza cerebral y requieren un estímulo natural. Son inagotables porque se basan en
condiciones neurológicas permanentes. Estos pueden manifestarse como: Motoras (movimientos musculares),
Secretoras (glándulas salivales o digestivas), y Endócrinas (aumento o disminución de la secreción hormonal.
Ej. adrenalina).
 Reflejos condicionados o adquiridos: Son reflejos fisiológicos determinados por el fenómeno asociativo e
intervienen en numerosos actos de la vida diaria. Son adquiridos, individuales de cada individuo y requieren un
estímulo artificial basado en la memoria sensorial. Se producen en la corteza cerebral y se agotan rápidamente
si no se los refuerza con el estímulo, porque la memoria pierde el recuerdo. Tienen una notable importancia en
la psicología, aunque no se puede reducir toda la vida psíquica a un conjunto de estos reflejos, como Pavlov
pretendía. Él decía que la educación y el desarrollo no son otra cosa que la transformación de reflejos.
Estos reflejos fueron descubiertos por Pavlov en sus experimentaciones con perros.
Éste le daba comida a un perro, al hacer esto el perro segregaba saliva (a un estímulo
incondicionado se daba una respuesta incondicionada). Luego repetía varias veces esta
experiencia agregando el sonido de una campana (a un estímulo incondicionado se le
suma uno condicionado y se obtiene una respuesta incondicionada). Finalmente se daba
al perro solo el sonido de la campana y, a pesar de no haber alimento, éste segregaba
saliva (a un estímulo condicionado se da una respuesta condicionada). Esta última
secuencia es el reflejo condicionado y todo este proceso de aprendizaje es denominado
condicionamiento clásico. Durante mucho tiempo esto fue fundamental para el análisis
del aprendizaje.
A pesar de esto este proceso puede ser revertido, ya que si se presenta en repetidas
ocasiones el estímulo condicionado (campana) sin presentar el incondicionado
(alimento), la memoria se olvida de este último y el primero ya no logra la respuesta
esperada.
Hay distintos tipos de estímulos:
 Excitante: Modificación del medio externo o del medio interno que determinan la exitación de un tejido. Por ej.
el sonido de una campana o el aroma de una comida.
 Absoluto: Estímulo que desencadena un reflejo incondiional. Por ej. la presencia de comida.
 Condicionado: Estímulo neutro (campana) que, por asociación a un estímulo absoluto (comida) provoca la
misma respuesta que éste.
 Neutro: Estímulo indiferente. Por ej. la campana.
Cuadros explicativos
1. Estímulo incondicionado
Respuesta incondicionada
2. Estímulo condicionado + estímulo incondicionado
Respuesta incondicionada
3. Estímulo condicionado
Respuesta condicionada
Reflejo incondicionado
Reflejo condicionado
Hereditario
Propio de la especie
No interviene la corteza cerebral
Requiere un estímulo natural apropiado para
obtenerse.
Es inagotable porque se basa en condiciones
neurológicas permanentes.
Adquirido
Individual
Se produce en la corteza cerebral
El estímulo es una condición artificial
basada en la memoria sensorial.
Se agota rápidamente, si no se lo refuerza
cada tanto con el estimulante fisiológico,
porque la memoria pierde el recuerdo de la
asociación establecida.
Capacidad Asociativa-Capacidad Discriminativa
Pavlov comprobó la capacidad asociativa y discriminativa del perro, que permite diferenciar los distintos
estímulos y agruparlos, mediante un estímulo positivo (reforzando con alimento) y un estímulo negativo,
comprobándose que hasta ciertos límites la misma es buena.
1. Inhibición: Mecanismo neural activamente restrictivo que permite distinguir estímulos muy diferentes.
2. Desinhibición: Suspensión de la restricción del estímulo por otro más vigoroso.
a) Noción del olvido: pérdida de respuesta por debilitamiento y confusión de aprendizaje.
b) Noción de extinción:desaparición por ejercitación sin refuerzo (recompensa). Puede reaparecer con el
apoyo del estímulo primario.
Neurosis experimentales
Son estados de perturbación emocional y fueron descubiertos por Pavlov. Éste ponía a un animal en una
cámara experimental y lo sometía a dos estímulos incompatibles. El animal se mostraba perturbado y actuaba de la
misma forma cada vez que era introducido a la cámara experimental, aunque estos estímulos ya no estaban.
Más tarde (a mediados del Siglo XX) Wolpe investigó sobre el tema aplicando una estimulación dolorosa
eléctrica en las patas del animal y obtuvo resultados similares. El animal se sentía perturbado, y esto no disminuía
al entrar en la cámara experimental, aunque se repitiera, sin presentar el estímulo, muchísimas veces. Además el
animal se resistía a comer en ese lugar, a pesar de haber estado uno o dos días en ayuno. Durante algún tiempo se
pensó que estas neurosis dependían de una lesión del sistema nervioso central, pero, en realidad, se puede dar por
cierto que son hábitos emocionales aprendidos.
Neurosis humanas como hábitos emocionales aprendidos
También estudiadas por Wolpe. Cada vez que se han hecho comprobaciones, estas neurosis han mostrado
los mismos atributos que las experimentales. Muchas veces los trastornos pueden manifestarse como falta de éxito
social, tartamudez, conducta compulsiva, frigidez, impotencia, asma, entre otros. Pero estos son solo síntomas
secundarios de las reacciones de ansiedad.
Los métodos experimentales tenían aplicaciones clínicas que se indican como terapia de conducta.
Comparación
El conductismo de John Watson se basó en la escuela reflexológica. El método por excelencia de esta
escuela es la técnica del reflejo condicionado. Esta teoría se opone a toda psicología que se refiere a la conciencia,
pues sostiene que es un concepto inútil e imperfecto. Fundamentalmente propugna extender los métodos de la
psicología animal a la psicología humana. Esto significa estudiar al hombre como un organismo de reacción
teniendo en cuenta su relación con el medio natural. Como se observa a simple vista son innumerables las
similitudes entre ambas escuelas.
La teoría de la Gestalt rechaza la escuela reflexológica porque ésta toma su material de estudio en forma
fragmentaria y supone que las unidades más grandes están constituídas por unidades más pequeñas asociadas a
través de combinaciones específicas. En cambio esta teoría de la forma dice que “el todo es más que la suma de las
partes”.
La oposición con el psicoanálisis es clara. Freud decía que “todos los casos de neurosis pueden ser
explicados por una sexualidad reprimida en el inconsciente. Desde el momento en que el célebre psiquiatra
austríaco habla de conciente, preconciente e inconsciente ya se contradice totalmente con la escuela reflexológica,
que no le daba importancia a estas cuestiones. Cabe aclarar que Freud (1856-1939) y Pavlov fueron
contemporáneos.
Críticas
La principal crítica que le hago a la escuela reflexológica es que niega el libre albedrío ya que el hombre es
visto sólo como un mecanismo de reacción. Al no tomar en cuenta más que la causalidad niega la finalidad de las
acciones humanas. Trata al ser humano como un ser determinado que ante determinado estímulo da determinada
respuesta. Pavlov buscaba hacer de la psicología una ciencia positivista, por eso no utilizaba términos psicológicos
sino puramente fisiológicos. Intentaba utilizar un método completamente objetivo para estudiar a un sujeto, por lo
tanto ya hay una contradicción desde el principio.
Pavlov también decía que “la educación y el desarrollo no son otra cosa que la transformación de reflejos”.
Los reflejos condicionados tienen una notable importancia en la psicología, pero no se puede reducir toda la vida
psíquica a un conjunto de estos reflejos.
A pesar de estas críticas es bien sabido que el aporte de Pavlov fue fundamental para los comienzos de la
psicología. Sus estudios sobre reflejos condicionados fueron utilizados por muchísimos estudios posteriores.
Bibliografía
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Diccionario Enciclopédico, Ed. Salvat, Tomo IV, 1968.
Bossellini-Orsini, Psicología, Ed. A-Z Serie Plata, 1995.
El Hombre y la Medicina, Ed. Lectum.
M. Celaja, Psicología, Ed. Lassere y Lía S.A., 1970.
Schoua-Verthelyi, Psicología, Ed. Crespillo, 1973.
Fachinelli-Piersant, Freud y Pavlov, Centro Ed. De América Latina, 1971.
R. Appicciafuoco, Manual de Psicología, Ed. Kapeluz, 1969.
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